WWW.DOCX.LIB-I.RU
БЕСПЛАТНАЯ  ИНТЕРНЕТ  БИБЛИОТЕКА - Интернет материалы
 


Pages:     | 1 || 3 |

«ПрологГлава 1Глава 2Глава 3Глава 4Глава 5Глава 6Глава 7Глава 8Глава 9Глава 10Глава 11Глава 12Послесловие автораО названии тома (от переводчика) Пролог – Асуна, ты слышала про Дзеккен? ...»

-- [ Страница 2 ] --

Асуна прекрасно понимала, что от нее ждут в первую очередь хорошего плана, который позволит задействовать сильные стороны всех игроков, а не только демонстрации ее собственных боевых способностей. По чистой силе Юки и остальные либо равны Асуне, либо ее превосходят. Однако Асуна обладала знаниями и опытом, которых им недоставало.

Сейчас ей необходимо было в первую очередь выяснить в подробностях характеристики и снаряжение каждого сопартийца, чтобы определиться с боевой формацией.

Приняв решение быть на задней линии, Асуна открыла меню снаряжения, отправила рапиру в рюкзак и поместила на ее место посох. Выглядел он как ветка, у него даже были листья на конце. На взгляд он казался хлипким, но, по правде, это была ветка с вершины Древа Мира. Чтобы ее заполучить, необходимо было уклониться от атак ужасного стража-дракона.

– Ну что ж, – заявила Асуна и стукнула концом посоха по полу. – Пойдемте глянем на эту комнату босса!

Вместе они покинули гостиницу Ломбара и взлетели в вечную ночь.

Как и следовало ожидать, все «Спящие рыцари» владели техникой свободного полета, и Асуна в который раз восхитилась плавностью их движений. Они совершенно не походили на людей, только что пришедших в ALO. Они не просто привыкли к VRMMO – правильнее было бы сказать, что они в высшей степени приспособились к технологии Полного погружения, лежащей в основе всего. Конечно, небольшое количество таких игроков существовало, но Асуна, несмотря на свой громадный игровой опыт, лично практически никого из них не знала.

Что могло привести к образованию этой гильдии, что свело вместе этих шестерых? Если подумать: сегодня 8 января, и большинство людей уже ходят в школу или на работу. В школе Асуны довольно свободное расписание занятий, и третий семестр начинается лишь завтра, но в норме в такой день собрать вместе шестерых согильдийцев должно быть непросто.

Учитывая их невероятную силу, вполне разумно было бы прийти к выводу, что они группа игроманов, которые тратят на игру все, что у них есть. Однако Асуна чувствовала, что это не так. В лицах «Спящих рыцарей» Асуна не видела презрения к самим себе, от которого не могли избавиться гильдии настоящих игроманов. Все они наслаждались игрой абсолютно естественно.

Асуна задумалась, какие же эти люди в реальной жизни, – никогда раньше ее такие вещи не заботили. Пока Асуна размышляла, летящая впереди Юки воскликнула своим обычным энергичным голосом:

– Вот он, донжон, я его вижу!

Если присмотреться, на фоне сплошной горной гряды можно было разглядеть громадную цилиндрическую башню, возвышающуюся до дна следующего уровня. Из основания башни торчало множество кристаллов в виде шестиугольных призм размером с небольшой домик; кристаллы эти испускали синюю фосфоресценцию, тускло подсвечивая башню. Внезапно у самого подножия донжона открылся вход, ведущий во тьму.

Семеро игроков остановились и какое-то время висели в воздухе, проверяя, нет ли рядом с входом монстров или других игроков.

Разумеется, Асуна уже рассказала Лизбет и остальным о сегодняшнем «внезапном рейде на босса». Все были в шоке, когда узнали о неожиданной просьбе Абсолютного Меча, но тут же вызвались помочь. Асуна была очень рада, но ведь главной целью «Спящих рыцарей» было совместно создать свое последнее воспоминание. А раз так, лучше особо не вмешиваться. Друзья, конечно же, поняли это объяснение и, прежде чем проводить Асуну, под завязку набили ей рюкзак своими зельями.





Кирито, у которого с самого начала этой истории был очень глубокомысленный вид, на какую-то секунду, казалось, задумался, но все же подбодрил Асуну улыбкой и помог ей убедить Юи не лететь за ней. В каком-то смысле то, что Асуна взялась помогать другой гильдии, было предательством, но друзья все равно ее всячески поддерживали. Снова мысленно поблагодарив их, Асуна медленно спланировала к входу в башню.

Следом за Асуной и остальные шестеро опустились на синевато-серую землю и подняли глаза на гигантскую башню. Десятки раз – нет, даже больше, если считать вместе с тем SAO – Асуна видела такие башни, тянущиеся к верхним уровням; однако эта величественная конструкция по-прежнему ошеломляла – снизу она выглядела совершенно не так, как сверху.

– …Ладно, действуем по плану; стараемся избегать боев с обычными монстрами и идем вперед.

После этих слов Асуны по лицам Юки и остальных скользнуло напряжение, и они молча кивнули. Потом все разом потянулись к поясам или за спину и с лязгом обнажили оружие.

Ундина Сиуне, весьма искусная в магии, подняла свой серебряный жезл и наложила несколько усиливающих заклинаний. Тела всех семерых окутались сиянием, и под полосками хит-пойнтов загорелось несколько маленьких иконок. Следом спригган Нори наложила заклинание, обеспечивающее всех ночным зрением. Асуна тоже знала пару заклинаний, но Сиуне как маг была сильнее, так что Асуна предоставила все ей.

Когда приготовления были завершены, сопартийцы снова переглянулись и кивнули. Юки вошла в донжон первой, остальные за ней.

У самого входа донжон выглядел как естественная пещера, но совсем скоро она перешла в рукотворный тоннель, выложенный сизой плиткой. Температура тоже заметно упала; холодный, влажный воздух лип к коже Асуны. В SAO здесь тоже было трудно продвигаться – помещения внутри донжонов были чересчур большими, а монстры по уровню не шли ни в какое сравнение с теми, что в поле. Кроме того, здесь, как и в донжонах Альвхейма, нельзя было летать. Несмотря на то, что они заранее приобрели карту в информационном центре, у них должно было уйти часа три, чтобы добраться до комнаты босса.

…Так Асуна предполагала – но.

Когда всего лишь через час с небольшим в конце коридора перед глазами Асуны появилась громадная дверь, у девушки просто не было слов – настолько сильны были ее спутники. Каждый из них был отличным бойцом, но еще более потрясающим оказался уровень их взаимодействия. Без единого слова, по одному лишь жесту руки или движению маленького тела Юки остальные останавливались, когда нужно было останавливаться, и атаковали, когда нужно было атаковать. Асуне оставалось лишь идти за ними в арьергарде. Всего трижды на их пути попадались монстры, и всякий раз под руководством Асуны партия с легкостью избавлялась от них, мгновенно убивая вожака и тем самым приводя в замешательство остальных.

Пока партия шла по коридору к комнате босса, пораженная Асуна прошептала Сиуне:

– Я вам… правда нужна? У меня такое чувство, что мне просто нечем вам помочь.

Глаза Сиуне распахнулись, и она энергично помотала головой.

– Ну что ты. Благодаря указаниям Асуны-сан мы ни разу не угодили в ловушку и очень мало дрались. Прошлые два раза мы убивали всех монстров, которые нам попадались, и успевали прилично устать к тому времени, когда добирались до комнаты босса.

– …Приятно слышать… Эй, Юки, подожди.

Услышав чуть более громкий, чем обычно, голос Асуны, трое, идущие в авангарде, тут же остановились.

Они прошли уже половину коридора, ведущего к комнате босса, и уже можно было различить детали устрашающей росписи на каменной двери. По бокам коридора через равные интервалы стояли колонны, но монстров в их тени видно не было.

Юки и Дзюн развернулись с удивленным видом; Асуна приложила палец к губам, неотрывно глядя на участок коридора напротив последней колонны слева.

Единственным источником света в коридоре был синий огонь факелов на вершинах колонн. Даже с магией ночного зрения Нори замечать какие-либо движения в колышущихся тенях на каменных стенах было трудно. Однако Асуна чувствовала, что в ее поле зрения есть что-то неправильное.

Жестом показав остальным, чтобы они отошли назад, она подняла свой посох в правой руке. Левую руку подняла на уровень груди ладонью вверх и быстро пропела довольно длинное заклинание.

Как только она закончила заклинание, в ее ладони появились пять прозрачно-синих рыбок с крылоподобными плавниками. Асуна поднесла их к лицу, а потом мягким движением кинула в нужном направлении.

Рыбки одна за другой бросились вперед и поплыли в воздухе по прямой. Заклинание призыва «Ищейка», предназначенное для борьбы с заклинаниями сокрытия. Пять рыбок стремительно расходились веером; две из них вошли в область дрожащего воздуха, куда продолжала смотреть Асуна.

Синие огоньки с хлопком рассыпались. Ищейки пропали, а в воздухе появилась зеленая мембрана, которая тут же и растаяла.

– Ах! – потрясенно выкрикнула Юки. Напротив колонны, там, где только что совсем ничего не было, появились три игрока.

Асуна быстро оглядела их. Два импа и один сильф; все в легких доспехах и с кинжалами. Впрочем, оружие весьма высокого уровня. С этими игроками Асуна не была знакома, но узнала эмблему гильдии рядом с их указателями. Конь рядом со щитом. Эта эмблема принадлежала известной крупной гильдии, специализирующейся на зачистке донжонов с 23 уровня.

В донжонах не имеет никакого смысла прятаться, если поблизости явно нет монстров. Здравый смысл подсказывает, что это может быть предназначено только для охоты на игроков. Асуна вновь подняла посох, готовая защищаться от дистанционных атак; рядом с ней Юки и остальные сопартийцы тоже приготовили оружие.

Однако, вопреки ожиданиям, один из троих поспешно вскинул руки и крикнул:

– Стойте, стойте! Мы не собираемся драться!

Асуна, почувствовав, что его тревога не притворна, чуть расслабилась и прокричала в ответ:

– Тогда, пожалуйста, уберите ваше оружие!

Трое переглянулись и немедленно убрали свои кинжалы по ножнам. Асуна чуть повернула голову в сторону Сиуне и прошептала:

– Если они попытаются снова вытащить оружие, сразу делай «Водяные путы».

– Есть. Уааа, это мое первое PvP в ALO. Я нервничаю.

Впрочем, блеск в глазах Сиуне и остальных выдавал не волнение, а скорее возбуждение. С легкой горько-сладкой улыбкой Асуна развернулась к троице, медленно подошла на несколько шагов и произнесла:

– Если вы не плееркиллерством тут занимаетесь… то зачем вы спрятались?

Трое вновь переглянулись, после чего имп, который, похоже, был у них главным, ответил:

– Мы ждем встречи с товарищами. Не хотелось бы, чтобы на нас напали монстры до того, как они придут, поэтому мы спрятались.

– …

Звучало вполне разумно, но Асуна не могла избавиться от ощущения, что что-то здесь не так. Укрывающие заклинания, будучи активны, расходуют ману с большой скоростью, так что приходится каждые несколько секунд пить дорогие зелья. Кроме того, если эти трое сумели добраться до самой глубокой части донжона, им совершенно незачем опасаться встреч с монстрами.

Однако сколь-нибудь заметной дыры в их словах Асуна не находила. Конечно, можно этих троих убить и снять все потенциальные проблемы, но ссора с крупной гильдией может привести к самым разнообразным неприятностям в будущем.

Проглотив сомнения, Асуна слегка кивнула.

– Понятно. …Мы собираемся атаковать босса. Если ваши еще не готовы, не возражаете, если мы пойдем первыми?

– А, ну конечно.

Асуна думала, что они будут отговаривать их нападать на босса, но, к ее удивлению, худой имп ответил не задумываясь. Затем он махнул рукой своим спутникам, и все трое отошли обратно в тень возле двери.

– Мы останемся здесь и будем ждать наших. Удачи вам, и до свидания.

Имп улыбнулся и подал знак сильфу. Тот кивнул, поднял руки и принялся выпевать явно хорошо заученное заклинание.

У его ног появился зеленый вихрь и быстро окутал всех троих. Вскоре он потускнел, потом исчез – и в этом месте не осталось никого.

– …

Асуна снова посмотрела в сторону исчезнувших игроков, но тут же пожала плечами и развернулась к Юки. Несмотря на весьма напряженный диалог только что, девушка по прозвищу «Абсолютный Меч» вовсе не казалась напуганной; склонив голову чуть вбок, она смотрела на Асуну своими большими, сияющими сиреневыми глазами.

– …В общем, как запланировали, давайте туда заглянем…

В ответ Юки радостно улыбнулась и кивнула.

– Да, идем! Поработаем как следует, Асуна!

– Только не говори «давайте туда заглянем». Давайте туда вломимся и разнесем его в клочья!

Эти слова весьма внушительным тоном произнес Дзюн. Асуна могла лишь улыбнуться и ответить:

– Да, конечно, такой результат был бы идеальным, но сейчас не нужно использовать для лечения дорогие вещи. Достаточно как следует сражаться и при этом не выходить за пределы радиуса действия моих и Сиуне заклинаний лечений, понятно?

– Да, учитель! – шутливым тоном ответил Дзюн. Асуна ткнула его в лоб и, повернувшись по очереди к каждому из остальной пятерки, сказала:

– Даже если погибнете, не воскрешайтесь в городе немедленно. Оставайтесь и присматривайтесь к стилю атак босса. Если нас перебьют всех, мы вернемся к точке воскрешения Ломбара все вместе. Построение будет такое: Дзюн и Тэтч танкуют впереди, время от времени провоцируют босса, привлекая к себе его внимание. Тарукен и Нори атакуют с флангов. Юки атакует как сочтет нужным, по возможности старается его обойти. Наконец, мы с Сиуне поддерживаем сзади.

– Есть.

Тэтч ответил за всех своим низким голосом.

После того как Сиуне проворно обновила все заклинания поддержки, двое игроков авангарда двинулись вперед. Тэтч, подняв ростовой щит в левой руке и положив молот на плечо встал рядом с Дзюном перед гигантской дверью и повернулся к Асуне.

Асуна молча кивнула; Дзюн, точно так же положивший свой двуручник на плечо, прижал пустую левую руку к двери и, чуть сгорбившись, толкнул.

Двустворчатая дверь из черного полированного камня скрипнула, сопротивляясь, а потом с грохотом, разнесшимся на весь коридор, створки медленно разошлись в стороны. Как темно внутри…

Не успела Асуна так подумать, как два факела возле самой двери вспыхнули белым огнем; следом еще два слева и справа от них с небольшими паузами один за другим множество факелов загорелись, образовав кольцо света. Такое световое шоу одинаково для всех уровней; оно начинается с первых факелов и кончается появлением босса. Можно считать, что время, в течение которого все это происходит, отведено участникам рейда на окончательную подготовку.

Комната босса была идеально круглой формы. Пол, вымощенный полированными черными камнями, был пуст. На противоположной стене виднелась дверь на следующий уровень.

– …Поехали!

Как только Асуна издала этот возглас, Дзюн и Тэтч ворвались в комнату. Остальные пятеро последовали за ними и сразу же начали действовать.

Как раз когда все заняли свои позиции и изготовили оружие – громадные, грубые кубические полигоны вырвались из пола посреди комнаты. Черные полигоны, сталкиваясь друг с другом, образовали туловище гигантского гуманоида; по мере увеличения количества данных по краям туловища начали формироваться некие неровные объекты.

Наконец множество мелких фрагментов рассыпалось в воздухе, и босс материализовался во всей красе.

Черный великан больше четырех метров ростом. Из бугрящегося мускулами тела росли две головы и четыре руки, и каждая рука сжимала очень злобного вида дробящее оружие.

Великан шагнул вперед, и комната содрогнулась, как при землетрясении. Верхняя половина его тела по сравнению с нижней была непропорционально велика; и, однако, даже когда его тело подалось вперед, головы остались намного выше Асуны и остальных.

Окинув вторгшихся в его владения игроков презрительным взглядом четырех горящих багровым огнем глаз, босс испустил устрашающий рев. Верхние руки, сжимающие два тараноподобных молота, поднялись вверх, нижняя пара рук взмахнула над самым полом толстенными цепями, которыми, казалось, можно крейсер на якорь поставить…

К оглавлениюГлава 6

– Эээх, проиграли, проиграли! – весело воскликнула вернувшаяся последней Нори, хлопнув Тарукена по спине.

Они находились в большом куполообразном здании возле главной площади Ломбара. В центре здания, где пол был чуть приопущен, возвышался кристалл Возрождения, к которому все семеро и перенеслись. Разумеется, это значило, что яростные атаки громадного черного босса 27 уровня их всех перебили.

– Уу, а мы так старались…

Плечи Юки уныло поникли; в этот момент Асуна вдруг резко ухватила ее за ворот.

– Фуэ?

Асуна, таща ничего не понимающую Юки за собой, побежала в уголок комнаты.

– Все сюда, быстро!

Дзюн и остальные, намеревавшиеся изначально вернуться на постоялый двор, чтобы отдохнуть и проанализировать бой, подбежали к ней, разинув рты.

Поблизости от точки воскрешения никого больше не было, однако Асуна на всякий случай собрала всех в таком месте, где их не будет слышно снаружи, и сказала:

– У нас нет времени отдыхать. Помните тех троих перед комнатой босса?

– Да, помню, – кивнула Сиуне.

– Это скауты, которых послали гильдии, которые занимаются охотой на боссов; их задача – следить за игроками, которые не принадлежат к их альянсу и атакуют босса. Они вас наверняка видели, когда вы входили в комнату босса на предыдущем и предпредыдущем уровнях.

– Ээ… а мы ничего не заметили…

– Боюсь, их цель – не помешать вам атаковать босса, а собрать информацию. Звучит, может, грубо, но они используют маленькие гильдии вроде «Спящих рыцарей» как пешки, которыми жертвуют, чтобы узнать стиль атак босса и его уязвимые места. Так им не приходится терять опыт из-за посмертного штрафа, ну и на зельях они тоже экономят.

В этом месте очкарик Тарукен поднял правую руку и спросил:

– Н-но дверь же за нами сразу закрылась, как только мы вошли в комнату босса. Они, они никак не могли видеть наш бой, как же они собирают информацию?

– Мой недосмотр… Перед самым концом боя я заметила маленького серого тритончика, он крутился у Дзюна под ногами. Заклинание магии тьмы «Соглядатай» – оно призывает фамильяра и привязывает его к определенному игроку, и автор заклинания может смотреть глазами этого игрока. Когда оно накладывается, на секунду должна появиться иконка отрицательного эффекта…

– Ээ, паршиво, я вообще ничего не заметил.

После объяснения Асуны тень раскаяния прошла по лицу Дзюна. Остальные мягко похлопали его по спине.

– Не говори так, я должна была предупредить вас заранее. Думаю, они подмешали это заклинание, когда Сиуне обновляла свои, прямо перед тем, как мы вошли в комнату босса. Тогда появилось так много иконок – ничего удивительного, что одну лишнюю ты пропустил.

– …А кстати, неужели…

Глаза Юки расширились, она прижала руки к груди и выкрикнула:

– То, что и на двадцать пятом, и на двадцать шестом уровнях боссов вынесли сразу после того, как они нас перебили, – это было не совпадение!

Хотя Юки была явно поражена, ни намека на гнев или возмущение в ее голосе не слышалось. Вновь ощутив прилив уважения к Юки, Асуна кивнула и ответила:

– Думаю, ты права. Ваши мощные атаки заставили боссов использовать весь свой арсенал, и именно поэтому тем гильдиям удавалось завалить их с первого подхода.

– Это, это значит… – прошептала Сиуне, нахмурив брови, – что нас и на этот раз используют как пешки?

– Как же так… – вздохнула Нори.

Плечи остальных пятерых поникли; тогда Асуна хлопнула по доспеху Юки.

– Нет, у нас еще есть шанс!

– Э?.. Асуна, что ты имеешь в виду?..

– Сейчас где-то полтретьего дня, даже большому альянсу будет трудновато собрать несколько десятков человек; думаю, это займет не меньше часа. Будем действовать немедленно – слушайте, да мы за пять минут все обсудим, а до комнаты босса доберемся еще через полчаса!

– Эээээ?..

Теперь даже эти люди, которых можно было смело относить к числу сильнейших игроков, не сдержали потрясенных возгласов. Оглядев их, Асуна улыбнулась – гордой улыбкой, чертовски напоминающей улыбку кое-кого знакомого.

– Мы успеем. И – я уверена, мы сможем победить босса нашими собственными силами.

– П-правда?

Юки подалась вперед с такой силой, что едва не воткнулась носом в Асуну; та, глядя ей в глаза, кивнула.

– Все, что нам надо, – спокойно атаковать его уязвимые места. Вот моя стратегия. Этот босс относится к великанам. Конечно, у него много рук, что доставляет определенные проблемы, но с ним все равно справиться будет гораздо легче, чем с каким-нибудь атипичным боссом, у которого ни переда, ни зада нет. Вот его атаки: удары молотом сверху вниз, заметающие удары цепями и атака с разбегу, опустив головы. На половине хит-пойнтов он начинает применять широкую атаку дыханием, а когда оказывается в красной зоне, прибавляется еще восьмиударный навык мечника с использованием всех четырех оружий…

Асуна поместила на пол голографический дисплей, переключилась в режим ввода и быстро изобразила атаки босса. Следом вывела на дисплей способы защиты от этих атак.

– …Таким образом, Дзюн и Тэтч могут не обращать внимания на атаки цепями и сосредоточить все внимание на молотах. Дальше, его слабое место – когда молот ударяется о землю, ему нужно примерно ноль-семь секунды, чтобы прийти в себя. Нори и Тарукен – вы должны использовать это время, чтобы применить самые мощные свои навыки. Дальше, у него сзади плохая защита. Юки, ты держишься у него за спиной и применяешь атакующие навыки мечника. Но будь осторожна, его цепи достают и за спиной. Теперь о защите от дыхания…

С того времени, когда она была сублидером «Рыцарей Крови», ей впервые пришлось так много говорить на стратегическом совещании. Эта мысль мелькнула у Асуны в голове, пока она стремительно разъясняла стратегию; все шестеро слушали с серьезными лицами и кивали.

Асуна чувствовала себя почти что учителем в школе; свое объяснение она закончила, уложившись в четыре минуты. Потом, открыв рюкзак, она материализовала колоссальное количество зелий, которые накупила на деньги «Спящих рыцарей» и получила в подарок от Лизбет и остальных друзей.

Одна за другой на полу со звоном появлялись разнообразные стеклянные флакончики. Зелья лечения Асуна разделила пропорционально урону, полученному в только что завершившемся бою, а все зелья маны переправила в сумки к себе и Сиуне. На этом все приготовления были завершены.

Асуна выпрямилась, еще раз прошлась взглядом по лицам всех и с улыбкой кивнула.

– Я снова повторю. Если за дело возьметесь вы… нет, если возьмемся мы, то мы обязательно победим босса. Я сражаюсь в этом мире уже очень долго, и я вам это гарантирую.

По лицу Юки расплылась ее обычная светлая, невинная улыбка. Она уверенно произнесла:

– Я не ошиблась. Это просто здорово, что мы смогли пригласить Асуну нам помочь. И даже если мы проиграем, мои чувства не изменятся. Спасибо – Асуна.

Остальные согильдийцы разом кивнули. Сиуне, которая, похоже, была сублидером, добавила своим ясным, спокойным голосом:

– Я очень тебе благодарна. Я вновь убедилась, что решение Юки привести тебя к нам было верным. Ты тот человек, которого мы так долго ждали.

Отчаянно пытаясь утихомирить переполняющие ее чувства, Асуна подняла палец и подмигнула.

– …Эти слова давайте оставим для вечеринки по случаю нашей победы. А сейчас… еще раз: давайте мы им всем покажем!

Снова взмыв в воздух с улиц Ломбара, семеро на неописуемой скорости помчались к башне. Они летели по прямой, и несколько раз их замечали полевые монстры. Однако благодаря постоянно применявшей магию иллюзий Нори им всякий раз удавалось просто пролетать мимо них.

Всего через пять минут они были уже у башни и без колебаний влетели внутрь. К верхнему этажу они неслись кратчайшим возможным путем. Прорываться мимо толп монстров в узких коридорах было нельзя, но «Абсолютный Меч» Юки своевременно включала свои навыки и мгновенно убивала вожаков.

Когда на таймере значилось 28 минут, перед их глазами наконец появился коридор, ведущий к комнате босса. Длинный и узкий проход загибался влево, спиралью, уходя в сторону середины башни.

– Слава богу. Даже на две минуты быстрее!!! – восторженно прокричал Дзюн и обогнал Юки.

– Эй, стой!

Юки вскинула правую руку и погналась за ним.

Если так и пойдет, мы оставим альянс гильдий с носом… С этой мыслью Асуна тоже побежала изо всех сил. Они мчались кругами, поднимаясь все выше, приближаясь к комнате босса –

– !!!

Однако при виде того, что творилось у большой двери, Асуна невольно сглотнула. Бежавшие впереди Дзюн и Юки, скребя сапогами по полу, резко остановились.

– Чт… что здесь… происходит?!. – непонимающе прошептала Нори рядом с Асуной.

На последних 30 метрах до комнаты босса стояло десятка два игроков, перегораживая проход.

Все они принадлежали к разным расам, но имели кое-что общее: у каждого рядом с курсором была эмблема гильдии – такая же, как у троицы, прятавшейся возле двери.

…Неужели мы опоздали? Как им удалось собрать так быстро столько людей… Так Асуна простонала про себя, однако тут же сообразила, что что-то тут не так: людей было слишком мало, чтобы бросить вызов боссу. 20 человек – это три партии. Очень далеко до 7 партий и 49 игроков.

Похоже, собрались еще не все игроки, которые должны участвовать в сражении с боссом. Выбор в качестве места сбора самой глубины донжона был, вообще говоря, нахальством; по-видимому, эти люди довольно нетерпеливы.

Асуна подошла к Юки, которая нервным голосом бормотала что-то себе под нос, и прошептала в прикрытое черно-фиолетовыми волосами ухо:

– Не волнуйся. Похоже, у нас еще есть шанс атаковать босса.

– …Правда?

Юки наконец облегченно вздохнула. Асуна похлопала ее по плечу и быстро зашагала к собравшимся. Взгляды тех были обращены на Асуну и ее спутников, но ни удивления, ни напряжения в них не было. Пожалуй, можно даже сказать, что они предвкушали шоу.

Не обращая внимания на выражение их лиц, Асуна встала прямо перед толпой и обратилась к мужчине-гному, облаченному в самые дорогие на вид доспехи.

– Прошу прощения, мы собираемся атаковать босса. Можно вас попросить отойти в сторонку?

Однако гном сложил на груди свои толстые руки, будто нарочно демонстрируя их, и произнес нечто, чего Асуна не ожидала.

– Извини, но проход закрыт.

– Закрыт… в каком смысле?

Асуна на какое-то время лишилась дара речи, но в итоге сумела-таки выдавить этот вопрос. Гном нарочито дернул бровью и произнес бесстрастным голосом:

– Сейчас его собирается атаковать наша гильдия. Мы пока что готовимся. Пожалуйста, подождите немного.

– Немного… это сколько?

– Думаю, около часа.

Лишь теперь Асуна поняла их намерения. Те, кто здесь собрались, – просто скауты, их задача – сбор информации. Когда подойдут другие группы, способные сражаться с боссом, они пойдут драться, а пока они просто физически перегораживают коридор.

В последнее время Асуне доводилось слышать о высокоуровневых гильдиях, которые занимают охотничьи места и тем самым доставляют проблемы другим; но столь бесстыдного блокирования она не ожидала. Уж не стиль ли это «Армии», которая весьма бесцеремонно правила в старом Айнкраде?

Не без труда подавив в себе гнев, Асуна произнесла спокойным тоном:

– Так долго ждать мы не можем. Если вы собираетесь атаковать прямо сейчас, другое дело; но если нет – прошу нас пропустить.

– В чем-то ты права, – ответил гном, однако тут же бессовестно добавил: – Но мы пришли первыми. Становитесь в очередь.

– Тогда вам следовало подготовиться до того, как вы пришли сюда. А мы должны ждать час, хотя готовы атаковать в любой момент. Это несправедливо.

– Можешь ворчать сколько хочешь – ничем не могу помочь. У меня приказ командования. Если у вас есть возражения, отправляйтесь в штаб-квартиру гильдии и говорите с ними. Наша штаб-квартира в Иггдрасиль-сити.

– ТУДА ЧАС ДОБИРАТЬСЯ!!! – выкрикнула наконец Асуна, не в силах больше сдерживаться. Потом закусила губу и сделала глубокий вдох, пытаясь успокоиться.

Сколько с ними ни говори, похоже, уходить с дороги они явно не собираются. Что же делать?

Вряд ли с ними удастся договориться насчет трофеев и юрудо, выпавших из босса. И ведь притягательность победы над боссом заключалась не только в трофеях, но и в громадном количестве очков навыков, а главное – в именах на Монументе мечников. Вряд ли эти парни согласятся всем этим поступиться.

Будь они в какой-нибудь другой VRMMO, можно было бы пожаловаться ГМам на столь явное нарушение игрового этикета. Однако в ALO лучшее разрешение спора игроков – когда они сами разбираются между собой. ГМы в основном имеют дело с системными ошибками.

Гном кинул взгляд на Асуну, чья растерянность была видна невооруженным глазом, и, решив, что переговоры завершены, развернулся и направился к своим.

Тогда стоящая позади Асуны Юки громко произнесла:

– Эй, ты!

Гном остановился и развернулся обратно; Абсолютный Меч своим обычным энергичным голосом уточнила:

– Ты хочешь сказать, что не собираешься нас пропустить, как бы мы ни просили, я права?

– …Честно говоря, так и есть.

Услышав прямой вопрос Юки, гном машинально моргнул, однако тут же вернул свое надменное выражение лица и кивнул. Юки лишь улыбнулась и произнесла:

– Вот как? Что ж, ничего не поделаешь. Придется применить силу.

– Чт… что?!

– Эээ?!

Гном и Асуна испустили потрясенные возгласы одновременно.

Да, ALO рекламируется как игра, в которой «можно в любой момент атаковать других игроков в нейтральной зоне». Все игроки имеют полное право применить оружие, чтобы выплеснуть свое недовольство; в инструкции к игре так и написано.

Однако в дополнение к официальным правилам в игре существует негласное табу на нападения на других игроков. Если игроки нападают на крупную гильдию, они должны сознавать последствия. Потому что, даже если они победят, гильдия-противник может устроить крупномасштабную атаку во имя мести или даже выплеснуть свое негодование в онлайн-сообщество за пределами игры. Сейчас немногие игроки осмеливаются атаковать крупные гильдии – разве что те, кто изначально пришел в ALO ради плееркиллинга.

– Ю… Юки, это…

Рот Асуны открылся, но голос не выходил, потому что она просто не знала, как это все ей объяснить. Однако Юки лишь улыбнулась и, похлопав Асуну по плечу, сказала:

– Асуна, есть вопросы, которые приходится решать силой, иначе противник просто не поймет. К примеру, сейчас мы должны показать им, что мы настроены серьезно.

– Точно, ты права, – кивнул Дзюн у них за спиной. Обернувшись, Асуна обнаружила, что все пятеро обнажили оружие, словно это было нечто само собой разумеющееся.

– Ребята…

– Эти люди, которые перекрыли проход, должны быть готовы защищать его до последнего человека, – с этими словами Юки вновь повернулась к гному и склонила голову набок. – Я права?

– А… ээ, мы…

Маленькая девушка-имп мгновенно извлекла меч и, держа рукоять на уровне пояса, подняла клинок вверх; ее противник до сих пор не пришел в себя от шока. Улыбка пропала с ее губ, в глазах появился стальной блеск…

– Доставай свое оружие.

Гном, полностью подавленный исходящей от Юки аурой, взял с пояса большую секиру и принял атакующую позу.

В следующую мгновение девушка-имп пронеслась по коридору подобно урагану.

– НУАА!..

Поняв наконец, что происходит, гном наморщил нос и взревел, махнув секирой. Однако двигался он слишком медленно. Обсидиановый меч Юки, оставляя черное послесвечение, махнул снизу вверх и вонзился парню точно в грудь.

– Гу!..

Юки воспользовалась этим ударом, чтобы вывести гораздо более накачанного, чем она, гнома из равновесия, затем добавила удар сверху. Меч, издав тяжелый звук, вонзился гному в плечо, и хит-пойнты противника резко понизились.

– НУОООООО!!!

Наконец-то гном яростно зарычал и замахнулся на Юки секирой. Этот игрок командовал отрядом в весьма известной гильдии, так что его атака действительно была быстра. Однако Юки, «Абсолютный Меч», продолжала без особой спешки работать своим клинком.

Раздалось металлическое «ДЗИННЬ!», и траектория секиры чуть изменилась, пройдя на несколько сантиметров выше головы Юки и колыхнув ее черно-фиолетовые волосы. Как правило, навык «Парирование» можно применять, только если у тебя и у противника близкое по весу оружие. Однако тонкий меч Юки, похожий больше на шпагу, отклонил здоровенную секиру. Секрет был в стремительности удара Юки. Такой скорости просто невозможно достичь, если аватар игрока, его нервы и связывающая их Амусфера не слились в единое целое.

Сколько же опыта ей пришлось набрать, чтобы достичь такого уровня? Асуна наблюдала, как прямо перед ней сражается Юки, в полном изумлении. В это самое мгновение меч Юки засиял синим светом. Она подключила навык мечника.

Гном, чья мощнейшая атака только что была парирована, не очень твердо держался на ногах. И ему навстречу взорвались четыре атаки: колющий удар, горизонтальный рубящий, потом вниз и вверх. Кончик меча прочертил вокруг тела гнома яркие светло-синие линии. Четырехударный навык мечника «Вертикальный квадрат».

– ГУАА!!.

Издав вопль, гном отлетел на несколько метров и грохнулся на землю. Его хит-пойнты были уже в красной зоне. Должно быть, он это осознал: его глаза, скошенные вправо-вверх, едва не вылезли из орбит.

Когда он перевел взгляд обратно на Юки, его выражение лица сменилось с шокированного на разозленное.

– Это… это чего за дела, так ни с того ни с сего атаковать!..

Услышав хаотичные выкрики своего командира, два десятка его союзников наконец пришли в себя и тоже приготовились драться. Воины передней линии рассыпались и извлекли оружие.

Асуна машинально достала свой посох из ветви Древа Мира и мысленно повторила слова Юки.

Асуна, есть вопросы, которые приходится решать силой, иначе противник просто не поймет.

Эта фраза явно не родилась на ходу – это было твердое убеждение загадочной девушки по имени Юки. И она всегда следовала этому убеждению. Она вызывала на дуэль множество соперников – это был ее способ общения.

…Понятно… в этом смысле ты, пожалуй, права…

Когда Асуна мысленно произнесла эти слова, на ее лице вдруг появилась улыбка. Если она и дальше будет пятиться, потому что боится драки с другими игроками или их мести, весь смысл игры в VRMMO пропадет. Оружие у нее на поясе – не простое украшение и, уж во всяком случае, не тяжелое бремя.

Асуна решительно шагнула вперед и встала возле Юки. Тут же Дзюн и Сиуне встали рядом с Асуной, Тэтч, Нори и Тарукен – рядом с Юки.

Возможно, противник, численно превосходящий эту семерку игроков втрое, осознал что-то – они невольно начали пятиться.

Однако напряженную атмосферу разрядили…

…вовсе не игроки, стоящие впереди, а звук множества шагов, донесшийся сзади. Гном глянул за спину Асуне и ее сопартийцам и победно ухмыльнулся.

– !..

Асуна ахнула – ну почему в такой неподходящий момент? – и повернула голову. Она увидела множество разноцветных курсоров. Большинство эмблем гильдий рядом с курсорами было с изображением стрельца, но попадались и «щит и лошадь». Иными словами, подошла вторая половина альянса, которую поджидал гном, и было их около 30.

Как бы ни была сильна Юки, чертовски трудно победить, когда противники превосходят численностью семикратно и окружают с двух сторон. Заклинаний и стрел, выпущенных сзади, будет вполне достаточно, чтобы срубить все их хит-пойнты.

….И все из-за моей нерешительности…

Ругая себя, Асуна закусила губу. Если бы она поддержала Юки сразу же, они бы успели прорваться сквозь эту двадцатку и войти в комнату босса.

Но как раз в то мгновение, когда Асуна уже собралась раскрыть рот и извиниться, стоящая слева от нее Юки прикоснулась к ее руке. И чувства девушки-импа прошли прямо через соприкасающуюся виртуальную кожу.

Прости, Асуна. Мое нетерпение помешало тебе. Но я не жалею, что все так получилось. С самой первой нашей встречи я никогда не видела у тебя такой красивой улыбки.

Асуна взяла Юки за руку и ответила этому шепоту, как будто раздавшемуся у нее в голове:

Это я должна извиниться за то, что не смогла помочь. Мы не сумеем справиться на этом уровне, но обязательно победим босса на следующем.

Сиуне и остальные, словно почувствовав безмолвный разговор Асуны и Юки, встали в круг, лицом к противникам с обеих сторон. Тридцать человек, подбежавшие сзади, похоже, поняли ситуацию – они тоже обнажили оружие.

Теперь оставалось только драться – до конца. Приняв решение, Асуна подняла свой короткий посох и приготовилась пропеть атакующее заклинание. Увидев это, один из противников – кайт ши, вооруженный когтями, – проворчал, показывая свою хищную натуру:

– До конца дергаетесь, значит…

…Однако, когда он уже собирался торжествовать победу…

…случилось нечто далеко за пределами ожиданий как Асуны, так и всех остальных игроков.

– Э… это?..

Первой нечто ненормальное заметила Нори со своим ночным зрением. Секундой позже это явление увидела и Асуна.

Вражеский отряд к тому моменту был всего в 20 метрах от них, а за их спинами по слегка искривленной стене коридора бежало нечто… нет, скорее «некто». Оно мчалось настолько быстро, что видна была лишь черная тень.

«Бег по стене» могут применять все легкие феи, то есть – сильфы, ундины, кайт ши, импы и спригганы. Как правило, предельной дистанцией является метров десять, но эта тень пронеслась не меньше 30. Столь трудное действие можно осуществить, лишь обладая невероятной скоростью бега.

Едва Асуна это осознала – да нет, едва она увидела эту расплывчатую тень, – как тут же поняла, кто это.

Силуэт мчался по стене стремительно; обогнув подкрепление противника, он наконец опустился на землю. От торможения подошвами сапог о пол коридора во все стороны полетели искры. Остановился он спиной к партии Асуны точно посередине между ними и новоприбывшей группой игроков.

Этот человек был облачен в обтягивающие кожаные штаны и черное длиннополое пальто; кроме того, он щеголял взъерошенными черными волосами и крупным одноручным мечом за спиной.

На черных кожаных ножнах виднелась эмблема – снежно-белая виверна. Эмблема эта принадлежала «Оружейному магазину Лизбет», открытому в Иггдрасиль-сити. Меч был из редкого металла, добытого в Ётунхейме, – шедевр, выкованный близкой подругой Асуны.

Правая рука черного мечника проворно вытянула из-за спины бледно-голубой меч, и клинок с лязгом воткнулся острием в пол. Три десятка игроков-ветеранов застыли, обалдев от такого эффектного появления.

Потом незваный гость произнес слова, эхом повторившие то, что гном сказал Асуне раньше.

– Извините, но проход закрыт.

Голос прозвучал чисто, в нем не было ни намека на вызов; но, однако, и 30 только что появившихся игроков, и 20 позади Асуны, и «Спящие рыцари» – все лишились дара речи.

Первым на это нахальное заявление отозвался тощий саламандр, стоящий впереди новоприбывшего отряда. Покачав темно-рыжими волосами, он скептически взглянул на сприггана и произнес:

– Э, э, Черныш. Даже ты не сможешь нас всех тут остановить, тебе не кажется?

Мечник, получивший уйму кличек из-за своего пристрастия к черным одеяниям, пожал плечами и ответил:

– Правда? А может, все-таки попробуем?

От столь толстокожего отношения к происходящему саламандр, который был, похоже, лидером всего альянса, криво ухмыльнулся и поднял правую руку.

– И то верно. Давай попробуем… маги, поджарьте его.

Произнеся эти слова, саламандр щелкнул пальцами, и маги в тылу группы принялись быстро выпевать заклинания. Уже по звучанию их голосов можно было судить, что все они отлично подготовлены. Асуна хотела наложить заклинание лечения, но 20 противников, надвигающихся сзади, не дали бы ей этого сделать.

Только что явившийся сюда спригган склонил голову чуть вбок.

Множество раз с самого их знакомства, пусть даже аватары черного мечника менялись, Асуна видела эту его уверенную улыбку левым уголком рта. Но в следующее мгновение черная тень вместе с улыбкой оказалась закрыта блеском заклинаний, вырвавшихся из-за стены игроков.

«Черный мечник» Кирито при виде семи нацеленных в него высокоуровневых заклинаний не стал реагировать вообще никак. Да и поздно уже было реагировать. Все эти заклинания были «самонаводящиеся одноцелевые», и от них просто невозможно было уклониться в коридоре шириной всего пять метров, где к тому же нельзя летать.

Кирито поднял меч и положил на правое плечо. И тут же клинок засиял темно-багровым светом. Навык мечника…

В следующее мгновение узкий коридор заполнился разнообразнейшими световыми эффектами, взрывами и более чем полусотней обалделых лиц.

Кирито применил семиударное комбо «Смертные грехи», которое приняло на себя все атакующие заклинания… точнее сказать, «разрубило» их.

– Ни… ни фига себе…

Даже Юки по прозвищу «Абсолютный Меч» могла лишь пробормотать неверящим тоном эти слова. Асуна вполне понимала ее чувства, но если бы она сама была потрясена столь пафосными, безрассудными и радикальными поступками, она не могла бы считаться другом этого VRMMO-игрока по имени Кирито.

Это был собственный, внесистемный навык Кирито – «Разрушитель магии».

В старом Айнкраде особенностью стиля Кирито было использование навыков мечника для атаки не противников, а слабых мест их оружия, – внесистемный навык «Разрушитель оружия». Даже та потрясающая техника требовала сверхчеловеческой реакции и чрезвычайно точного прицеливания – а здесь, в ALO, рассеивать заклинания еще труднее.

Поскольку атакующие заклинания сами по себе не являются твердыми физическими телами, а скорее смахивают на скопление световых эффектов, по ним можно «попасть», только если ударить в самый центр заклинания. Более того, центр заклинания надо ударить не обычной атакой, а навыком мечника, который бьет на высокой скорости. Дело в том, что нормальное оружие – физический объект, и его удары не могут нейтрализовать магию. Навыки мечника же часто наносят стихийный урон – землей, водой, огнем, ветром, светом или тьмой. Однако это чистое безумие – пытаться поймать центр заклинания взмахом меча, которым ты даже управлять не можешь (поскольку им управляет система). Практически невыполнимо.

По правде сказать, Лифа, Кляйн и сама Асуна пытались как-то освоить этот «Разрушитель магии» вместе с Кирито, но вынуждены были сдаться через три дня. Даже сам Кирито заметил, что ему помогал опыт «разрубания пуль мечом», который он приобрел, когда перешел в другую игру, «GunGale Online». Когда Кирито не моргнувши глазом заявил, что «даже самое быстрое заклинание все равно не быстрее пули», даже Асуна, считавшая, что ее ничто уже не может удивить, остолбенела.

Так что, скорее всего – да нет, наверняка, – Кирито – единственный человек на весь Альвхейм, способный применять «Разрушитель магии». И этот прием он отрабатывал втайне от всех, никогда не применяя в дуэлях и во время групповой охоты; вероятно, крупная гильдия только что увидела его вообще впервые.

– …Какого… – бормотнул длинноволосый саламандр; из-за его спины послышались возгласы типа «Он разрубил магию!», «Это же не совпадение, да?», «А ведь я говорил…» – всякие, в общем.

Однако противником была гильдия, специализирующаяся на боссах; они быстро пришли в себя. По приказу своего командира воины передней линии приготовили оружие, рейнджеры достали копья и луки, задняя линия вновь принялась выпевать заклинания. Похоже, на этот раз они готовили не «самонаводящиеся одноцелевые» заклинания, а «самонаводящиеся многоцелевые» и «площадные».

Кирито вновь развернулся, кивнул Асуне и показал на левой руке три пальца.

Разумеется, это вовсе не был знак победы, обещание переломить ситуацию – Кирито давал понять, что удержит противника в течение трех минут. Конечно же, Кирито не думал, что способен в одиночку победить 30 человек.

Лишь в этот момент Асуна поняла наконец, зачем Кирито сюда пришел.

Как только он услышал, что Асуна собирается помочь «Спящим рыцарям» пройти этот уровень, он сразу понял, что большие гильдии будут им мешать. Скорее всего, Кирито укрывался возле входа в донжон и следил за передвижениями альянса гильдий. Как только он понял, что Асуне и ее товарищам не справиться с таким числом игроков, он поспешил следом, чтобы, пожертвовав собой, дать им время.

Три минуты. 180 секунд. Дома или в лесу они пролетели бы в мгновение ока, но в бою с другими игроками это очень долго. Асуна не сомневалась в способностях Кирито, но сможет ли он продержаться три минуты против стольких противников? Может, разумно было бы отправить на помощь Кирито кого-то из них семерых?..

Так Асуна раздумывала в нерешительности, но тут два события прервали ее размышления.

Во-первых, Кирито отправил левую руку за спину и, ухватив только что материализовавшуюся рукоять второго меча, с чистым металлическим звуком вытащил его из ножен. Роскошный на вид золотистый меч. Его не создала рука кузнеца; это был легендарный меч, запечатанный в подземном мире Ётунхейме, – «Святой меч Экскалибр». Чтобы его заполучить, Кирито и компания погрузились на спину друга Лифы, летающего монстра класса «Злой бог» по имени Тонки, и бросили вызов охранявшему этот меч боссу. В сражении с боссом они тогда были близки к полному поражению, но все же победили.

Однако сейчас спина Кирито, вернувшегося к своему двухклинковому стилю, выглядела такой надежной, что Асуна почувствовала: вся та тяжелая работа была не зря.

От золотого меча исходила такая внушительная аура, что прибывшие на подкрепление игроки медленно попятились. И, словно пользуясь этим кратковременным колебанием, некто из-за их спин внезапно проорал:

– УОРЯААААА! Я ТОЖЕ ЗДЕСЬ, ХОТЬ МЕНЯ И НЕ ВИДНО!

Этот грубоватый, хриплый голос, вне всяких сомнений, принадлежал специалисту по катане Кляйну. Асуна не удержалась от того, чтобы встать на цыпочки, и с трудом разглядела рыжую голову в налобной повязке. Похоже, проверить донжон решил не только Кирито. Но почему он пришел не сразу?

– ТЫ ОПОЗДАЛ; ЧЕМ, ЧЕРТ ПОБЕРИ, ТЫ ТАМ ЗАНИМАЛСЯ?! – крикнул стоящий по одну сторону стены игроков Кирито, и с другой стороны Кляйн прокричал в ответ:

– ПРОСТИ, Я ЗАБЛУДИЛСЯ!

Асуна едва не упала, но смогла сохранить равновесие; внезапно она увидела крошечную фигурку, машущую ей с плеча Кирито. Это была Пикси-Проводник Юи, их с Кирито «дочка». Ее милая улыбка послала теплый лучик в сердце Асуны.

Спасибо тебе, Юи-тян, спасибо, Кляйн.

Кирито-кун, я тебя так люблю.

Мысленно произнеся эти слова. Асуна прошептала Юки на ухо:

– Мы можем на них положиться, все будет нормально. Сосредоточимся на том, чтобы прорваться сквозь ту двадцатку и войти в комнату босса.

Юки мигнула несколько раз, потом твердым голосом ответила:

– Ясно, хорошо.

Она развернулась, встала в позу для активации навыка мечника и подняла меч над головой. Дзюн и Сиуне справа от нее и Тэтч, Нори и Тарукен слева заметили фиолетовый световой эффект и тоже заняли боевые стойки.

Двадцать игроков авангарда, слабо понимающие, что вообще происходит, и их командир-гном увидели действия Асуны и ее сопартийцев и тоже приготовились драться.

Услышав из-за спины звуки магии и навыков мечника, Асуна крикнула:

– …ПОШЛИ!!!

Семеро, выстроившись клином с Юки на острие, ринулись вперед. Гном и его люди взревели и бросились навстречу.

Асуна на собственной шкуре испытала силу Юки, когда сражалась с ней на дуэли, и сейчас она уже знала, что остальные согильдийцы примерно на том же уровне. Даже когда их противники – игроки, а не монстры, они вполне могут работать оружием.

Двуручный меч Дзюна и тяжелая палица Тэтча вносили хаос в переднюю линию врага; копье Тарукена и посох Нори били в образующиеся бреши. Юки, воспользовавшись своей невероятной способностью к уклонению, с легкостью прошмыгнула мимо нескольких нацеленных на нее клинков и вломилась в самую гущу врага, где развернулась в полную силу со своими ужасающими рубящими ударами.

Против численно превосходящего противника «Спящие рыцари» сражались храбро. Однако ломаться враг так просто не желал – маги в задних рядах принялись выпевать лечащие заклинания.

В столь масштабной драке все участники неизбежно получали какой-то урон. Хит-пойнты всех бойцов, кроме Юки, начали снижаться. Асуна и Сиуне принялись выпевать свои заклинания лечения.

В то же мгновение к ним устремились две тени. Это были игроки-ассасины с кинжалами и в легких кожаных доспехах.

Асуна обнаружила, что это были те самые сильфы, которые прятались перед дверью босса совсем недавно, и инстинктивно сменила заклинание. На скоростном произнесении заклинаний она специализировалась, так что смогла уложиться в две секунды. Под обоими сильфами возникли светлые потоки воды и заплели им ноги, вынудив упасть.

Асуна воспользовалась возможностью шепнуть Сиуне, которая как раз кончила выпевать заклинание лечения.

– Справишься с лечением одна?

Ундина, рост которой был чуть выше, чем у Асуны, тут же кивнула:

– Да, я смогу.

– Я тогда займусь вражескими лекарями.

С начала боя прошло уже немало секунд, и доносящиеся сзади звуки усилились. Похоже, Кирито и Кляйн врубились в гущу врагов, чтобы не дать их магам производить атакующие заклинания. Однако их лечить было некому, и совсем избегать урона они тоже не могли. Кирито сказал, что сможет продержаться три минуты, но лучше бы им прорваться сквозь вражеский строй за две, чтобы жертва Кирито с Кляйном не пропала зря. Надо закончить бой быстро.

Асуна проворно вызвала окно меню, убрала посох в рюкзак и переключилась на свою любимую рапиру. Тут же вокруг талии появилось серебряное сияние, из которого материализовался пояс из мифрильной ткани, а затем мифрильные же ножны.

Дззынь! Длинный тонкий клинок покинул ножны. Для начала Асуна подбежала к двум сильфам, которых сдерживало заклинание «Водяные путы», и безжалостно атаковала их уязвимые точки, мгновенно обнулив обе полосы хит-пойнтов.

Она глянула прямо сквозь рассыпавшиеся перед ней аватары туда, где шла основная рубка. С первого взгляда создалось впечатление, что в каждом уголке коридора было полно яростно машущих оружием игроков; однако, присмотревшись, Асуна увидела, что справа народу чуть меньше.

Асуна сделала глубокий вдох, чтобы успокоить дыхание, и с силой оттолкнулась от пола. Держа рапиру в правой руке у пояса, она мчалась вперед. Разогнавшись до нужной скорости, она крикнула сражающейся спиной к ней Юки:

– ЮКИ! В СТОРОНУ!

– Хэ?.. Аа?!

Юки, чуть повернув голову, увидела набегающую Асуну и поспешно увернулась. Асуна нацелилась на командира-гнома, стоящего неподвижно с отставленной в сторону секирой, и, подавшись корпусом вперед, направила рапиру по прямой.

Баам! Клинок Асуны испустил несколько белых вспышек, по телу девушки пробежали огоньки. Ее охватило ощущение полета, и она, оставляя за собой хвост, точно комета, понеслась вперед с немыслимой скоростью.

– УАААА?!

Гном, к которому наконец вернулась способность двигаться, приготовился использовать секиру в качестве щита. Однако Асуна оказалась быстрее, и кончик ее рапиры прикоснулся к туловищу противника.

Гнома подбросило в воздух, словно какого-то сумасшедшего монстра. Его хит-пойнты, которых и так оставалось мало благодаря Юки, кончились, он взорвался сотней желтых огоньков и рассыпался, так и не успев упасть.

Превратившаяся в белую комету Асуна, разделавшись с одним врагом, не остановилась, а продолжила мчаться в сторону лекарей. Трех-четырех игроков, стоявших на пути, разметало по сторонам. Кто-то взлетел в воздух, кто-то плюхнулся на пол. Асуна применила мощнейший дальнодействующий навык рапириста «Пробойная вспышка». Чтобы его применить, нужен большой разбег, поэтому в дуэлях им практически не пользуются. Однако если надо прорваться сквозь толпу игроков, ему цены нет.

Пробив металлическую стену доспехов и щитов, Асуна пролетела вперед еще несколько метров и лишь тогда приземлилась на пол коридора. Отчаянно тормозя каблуками, она высекла тучу искр, после чего остановилась наконец, опустившись на одно колено. Четверо магов в мантиях и рясах оторопело смотрели на нее.

Похоже, знаменитое прозвище «берсерк-лекарь» станет теперь еще более знаменитым.

Так подумала Асуна, резко подтянув руку с рапирой к себе.

В групповых сражениях ключевым фактором являются вовсе не способности тех, кто сражается в передней линии, а состояние игроков, которые поддерживают их с тыла. Асуна беспощадно истребила лекарей противника, после чего Юки при поддержке Сиуне и остальных раздавила переднюю линию.

На все про все ушло 2 минуты 8 секунд.

Обернувшись, Асуна увидела, что Кирито и Кляйн по-прежнему держатся. Противник уже потерял многих игроков, но хит-пойнты этих двоих уже подошли к красной черте.

Мысленно Асуна вновь от всей души поблагодарила их обоих и Юи, все это время сидевшую у Кирито на плече и работавшую тактическим радаром.

Затем Асуна, не мешкая, развернулась к «Спящим рыцарям», которым удалось остаться в живых в полном составе, и выкрикнула:

– ОТЛИЧНО, ТЕПЕРЬ ГЛАВНОЕ ШОУ! ИДЕМ БИТЬ БОССА!!!

Все шестеро отозвались яростными возгласами и вместе с Асуной бросились к черной двери комнаты босса.

Как и при первой попытке, Дзюн положил левую руку на створку двери. С тяжелым звуком обе створки раскрылись, и в комнате начали зажигаться два ряда бело-синих факелов.

Обычно, пока все кольцо факелов не вспыхнет, вход в комнату босса открыт для тех, кто снаружи; однако сейчас не было нужды ждать. Все семеро вбежали внутрь. Асуна, бежавшая последней, тут же развернулась и нажала каменную кнопку на стене справа от двери. Эта кнопка обнуляла минутный период, в течение которого дверь оставалась открытой.

Дверные створки с гулом начали медленно закрываться; а сражение там, снаружи, уже достигло кульминации.

Мечник в черном, чья полоса хит-пойнтов горела ярко-красным, поднял правую руку и оттопырил два пальца – на этот раз он действительно показывал Асуне знак победы.

Как только дверь комнаты босса закрылась полностью, звуки и голоса из коридора как отрезало. И никто не сможет открыть эту дверь, пока бой внутри не завершится.

Стояла полная тишина, лишь очередные факелы загорались через каждые две секунды. Сейчас их огонь охватил уже половину комнаты. Иными словами, до появления босса оставалось 50 секунд.

– Ребята, быстрее восстановите здоровье и ману зельями. Будем действовать так, как договаривались. Сначала его атаки совсем простые. Просто спокойно уклоняйтесь.

После этих слов Асуны остальные шестеро кивнули и принялись извлекать красные и синие флакончики.

Когда зелья были выпиты, Асуна заметила, что «Спящие рыцари» хотят еще что-то сказать, и взглянула на них озадаченно. Тогда Юки шагнула вперед и заговорила от имени всех.

– Асуна… те двое пришли нам на помощь и…

– …Да, – кивнула Асуна и улыбнулась. Сейчас хит-пойнты Кирито и Кляйна должны были уже истощиться, и они оба превратились в Посмертные огни. И никто их не воскресит, так что они оба вернутся в город, к точке возрождения.

Подумав, что Юки и остальные будут тревожиться о тех двоих, принесших себя в жертву, Асуна произнесла отчетливым голосом, глядя на товарищей:

– Давайте победим босса – так мы отблагодарим их за помощь.

– Но… мы все время полагаемся на тебя и твоих друзей…

Юки закусила губу, и ее волосы, украшенные красной налобной повязкой, уныло повисли. Однако Асуна просто похлопала Юки по плечу. До появления босса оставалось десять секунд. Это время ундина использовала, чтобы сказать нечто важное.

– Ты тоже меня кое-чему научила, Юки. Разве не ты сказала, что «есть вопросы, которые приходится решать силой, иначе противник просто не поймет»?

Глаза Юки округлились, но Сиуне и остальные пятеро мгновенно поняли, что Асуна имела в виду. Все феи разом заулыбались и кивнули – и в этот миг последние огни факелов взметнулись вверх у них за спиной.

– Итак, у нас последний шанс! Та гильдия наверняка попытается сейчас перегруппироваться в коридоре, пока мы деремся. Мы должны сделать все, чтобы показать им знак победы, когда дверь откроется в следующий раз!

Будучи сублидером «Рыцарей Крови», Асуна всегда подбадривала игроков перед сражениями с боссами. Однако слова, которые Асуна говорила тогда, лишь усиливали напряжение среди игроков. Те слова заставляли людей крепче сжимать мечи, но не входили в резонанс с сердцами. Все потому, что Асуна думала лишь о том, как эффективно командовать людьми, и никогда – об их настоящих чувствах.

…Юки, когда это сражение закончится, расскажи мне больше о себе – о своих путешествиях в различных мирах, о своих приключениях.

С этими чувствами Асуна крепко сжала наплечник Юки и сделала шаг назад. Убрала рапиру и подняла вверх посох из ветви Древа Мира.

Прямо впереди с низким грохотом начала формироваться черная камнеподобная куча полигонов. Появлялся босс. От человекоподобной массы во все стороны разлетелись осколки, и из этого вихря выпрыгнул четырехрукий двухголовый великан.

– Отлично… Замочим его!

В ответ на воинственный призыв Юки раздались шесть ответных возгласов, вместе не уступающих по громкости реву великана.

К оглавлениюГлава 7

Асуна кончиком большого пальца откупорила флакон и одним глотком выпила синюю жидкость внутри, затем проверила, сколько у нее еще зелий маны.

От флаконов, переполнявших ее карманы, за сорок минут напряженного боя осталось три штуки. Сиуне, тоже лечившая игроков рядом с ней, должна была быть в такой же ситуации.

Бойцы передней линии изрядно вымотались. Они изо всех сил старались уворачиваться от тех атак черного великана, от которых только можно было увернуться, однако избегать урона от ядовитого дыхания, захватывающего широкую зону перед боссом, и безумно размахиваемых во все стороны цепей было невозможно. Всякий раз после таких атак Асуне и Сиуне оставалось лишь накладывать сильнейшие заклинания лечения в их арсенале, и мана утекала, как вода в песок.

Посох Нори, копье Тарукена и меч Юки попадали в цель исправно, но ощущение было такое, будто они стучат по железной стене, которую сколько ни бей, ей хоть бы хны. Время от времени босс защищался, ставя перед собой блок всеми четырьмя руками, и тогда он отбивал все подряд; ощущение безысходности усиливалось.

Асуна проглотила вместе с зельем поднимающуюся к горлу тревогу и энергично воскликнула:

– Ребята, мы его сделаем! Еще чуть-чуть!

…Правда, пять минут назад она это уже кричала. Поскольку у боссов в Новом Айнкраде полосы хит-пойнтов не показывались, о положении дел можно было догадываться лишь по движениям боссов. Черный великан, вначале медленный и почти что сонный, сейчас словно взбесился. Отсюда можно было сделать вывод, что у него осталось мало здоровья, но, конечно, вывод этот был чересчур оптимистичен.

В столь долгих боях, которым конца видно не было, от игроков поддержки требовалось лишь регулярно пить зелья маны, а вот игроки передней линии, на которых безостановочно падали мощные удары врага, находились постоянно в страшном физическом и умственном напряжении. В нормальном сражении с боссом танки в передней линии менялись максимум через пять минут. Нетрудно было понять, каково приходилось сейчас Спящим рыцарям.

Конечно же, они страшно устали. На возглас Асуны одна лишь Юки ответила энергичным «Охо!». Миниатюрная девушка-имп, не выказывая признаков усталости даже после долгой битвы, продолжала на своих легких ногах уклоняться от молотов и цепей великана, и ее меч в правой руке по-прежнему бил точно в цель.

Прежде Асуна думала, что сила Юки в ее сверхъестественной реакции, но теперь она видела, что все не так. Сила воли девушки, заставляющая ее продолжать махать мечом, не расслабляясь ни на миг, была, пожалуй, не ниже, чем у Кирито.

В бог весть который раз начав выпевать заклинание, Асуна вдруг вспомнила некую сцену из прошлого.

В комнате босса 74 уровня в старом Айнкраде Кирито храбро сражался против гигантского человекоподобного монстра. В столь же опасной ситуации он парировал и проворно уклонялся от яростных атак врага, а два его меча били со скоростью автомата, он обрушивал один навык мечника за другим на уязвимое место босса, его бок –

– Ах.

Довспоминав до этого места, Асуна не удержалась и ахнула. Недоделанное заклинание развалилось, и с громким «бум!» Асуну окутало облако черного дыма.

От стыда, что она так обмишурилась, Асуна поежилась, однако стоящая позади нее Сиуне свое заклинание произвела вовремя. Хит-пойнты Тэтча и остальных, таявшие в ядовитом облаке дыхания босса, снова вернулись к безопасному уровню.

Сиуне глянула на Асуну; та извиняющимся жестом подняла руку и быстро спросила:

– Сиуне, у меня идея. Тридцать секунд одна продержишься?

– Мм, думаю, да. У меня еще есть мана.

Асуна вновь махнула рукой, Сиуне кивнула. Асуна подняла посох в правой руке и, сделав глубокий вдох, принялась выпевать новое заклинание на максимально возможной скорости.

Когда нужные слова были пропеты, перед Асуной начали появляться сверкающие кристаллики льда; постепенно они собрались в четыре острые сосульки. Как только ледяные ножи были готовы, перед глазами девушки возникло синее кольцо. Оно обозначало область попадания несамонаводящегося атакующего заклинания.

Асуна осторожно подвигала левой рукой, наводя прицел на две глотки под головами великана. Тот двигался вперед, молоты в верхних руках готовы были вот-вот ударить…

– Эйя!

Асуна махнула посохом в правой руке сверху вниз. Четыре сосульки, оставляя за собой бледно-синие следы, рванулись вперед и воткнулись великану точно в основания шей.

– ГУООООООО!!!

Рев, который испустил великан, больше напоминал крик агонии; атака молотов прервалась. Босс скрючился, сложив все четыре руки перед собой. В этой оборонительной позе он стоял целых пять секунд и лишь затем поднял руки и ударил молотами в каменный пол.

Раздался грохот, и пол затрясся; Асуна, стараясь не упасть, прошептала:

– Я так и думала…

Увидев, что стоящая рядом Сиуне с непонимающим видом склонила голову, Асуна быстро объяснила:

– Я сперва думала, что эта защитная реакция у него срабатывает случайно, но все не так. Его шеи – уязвимое место. У нас не было достаточно сил, чтобы искать его слабости, и я про это начисто забыла…

– Значит, мы сможем победить, если будем бить туда?

– Думаю… так будет намного эффективнее; но дотуда слишком высоко…

Рост великана был больше 4 метров, и даже копью Тарукена, чтобы добраться до его шей, пришлось бы еще подрасти. Напрямую их не атакуешь. Будь они снаружи, можно было бы атаковать с воздуха, но в донжоне летать нельзя.

– Похоже, нам остается только атаковать навыками мечника и быть готовыми получить контратаку.

Асуна кивнула, соглашаясь с Сиуне. Если игрок хочет продлить время нахождения в воздухе, находясь в закрытой для полета зоне, он может либо использовать навык мечника из одного колющего удара, либо подпрыгнуть и применить многоударное комбо. Разумеется, после этого будет задержка, и игрок упадет в совершенно беззащитном состоянии. Эту возможность враг использует и контратакует безжалостно. Конечно, воскресить умершего можно, применив соответствующее заклинание, но такое удается не каждый раз. Вдобавок воскрешающие заклинания отнимают много времени, это замедлит лечение остальных игроков и в конечном счете может привести к гибели всей партии.

Однако – Юки бы не задумываясь сказала «давай попробуем». С этой мыслью Асуна заглянула Сиуне в лицо. Наконец хрупкая на вид, но неожиданно сильная ундина резко кивнула, соглашаясь с мыслями Асуны.

– Пойду вперед, расскажу о новом плане. Пожалуйста, продержись с лечением в одиночку.

– Положись на меня!

Из немногих оставшихся у Асуны зелий она выбрала два и передала Сиуне, после чего ринулась вперед. Мгновенно преодолев 15 метров, она очутилась возле черного великана, и тут же сбоку донесся свист цепи. Асуна отпрянула назад, уворачиваясь, но шар на конце цепи скользнул по плечу, и ее хит-пойнты тут же понизились.

Впрочем, Асуне было не до того. Подбежав за спину Юки, она крикнула:

– Юки!!!

Девушка-имп, махавшая мечом, оглянулась и распахнула глаза.

– Асуна! Что ты тут делаешь?

– Слушай. У этого гада есть уязвимое место. Мы нанесем больше урона, если будем бить в середину шей.

– Уязвимое место?!

Юки повернула голову и взглянула вверх, на головы великана. В это мгновение сверху обрушился молот размером с бочку, и обе девушки рефлекторно отпрянули. Юки подпрыгнула, чтобы избежать сотрясения от удара молота об пол и крикнула:

– Слишком высоко… я не достану даже в прыжке!

– Но у нас же есть отличный трамплинчик! – улыбнулась Асуна и перевела взгляд на Тэтча; тот, стоя чуть в сторонке, своим щитом, смахивающим на дверь, прикрывал Нори от ударов цепи. Юки, поняв, что Асуна имела в виду, улыбнулась в ответ.

Они обе ринулись вперед и остановились в трех метрах от Тэтча. Юки, приложив левую руку ко рту, крикнула неожиданно громким для такого хрупкого тельца голосом:

– ТЭТЧ! ПОСЛЕ СЛЕДУЮЩЕЙ АТАКИ МОЛОТОМ ПРИГНИСЬ!!!

Здоровенный гном распахнул свои маленькие глазки, но тут же кивнул.

Какое-то время черный великан только махал цепями; потом, выгнув свое колоссальное туловище, смахивающее на огромный камень, сделал глубокий вдох. Короткая пауза – и он разинул оба рта. Кохааа! Босс испустил ядовитый выдох, и все заволокло воняющим серой туманом. У всех, кто стоял перед боссом, хит-пойнты начали потихоньку снижаться.

Однако едва атака дыханием закончилась, партию окутало синее свечение, и здоровье игроков восстановилось. Великан поднял верхние руки с молотами. Юки тут же пригнулась и приготовилась броситься вперед. Асуна быстро произнесла, обращаясь к ее маленькой спине:

– Это наш последний шанс! Удачи, Юки!

Юки, не поворачиваясь к Асуне, мгновенно ответила:

– Положись на меня, сестричка!

Сест… ричка?

Асуна заморгала, услышав столь неожиданное обращение; тем временем Юки прыгнула вперед.

Великан перед ними ударил молотами о землю с такой силой, словно собирался проломить пол. По комнате разнесся грохот, и Тэтч мгновенно пригнулся и сгруппировался, защищаясь от ударной волны.

Юки прыгнула – левой ногой оттолкнулась от левого плеча Тэтча – правой от его тяжелого шлема –

– УРЮУААААА!!!

С этим резким выкриком Юки подпрыгнула так высоко, словно ее несли крылья, которых на самом деле не было. В мгновение ока она очутилась прямо перед грудью великана и оттянула меч назад.

– ЙЯАА!!!

Издав этот выкрик, она с невероятной быстротой ударила в основание обеих шей. Сине-фиолетовый световой эффект осветил всю круглую, как монета, комнату.

Даже в зоне, где нельзя летать, игроку достаточно применить навык мечника, находясь в воздухе, и он не упадет, пока прием не будет завершен. Сейчас Юки висела перед черным великаном и со скоростью молнии двигала правой рукой: пять ударов справа-сверху влево-вниз, потом еще пять перпендикулярно первым. Всякий раз, когда острое лезвие вонзалось в уязвимую точку, четыре руки великана конвульсивно дергались, и он издавал скорбный вой.

Атаки прочертили у основания шей монстра косой крест. Потом тело Юки сдвинулось вправо, и ее левая ладонь обхватила правую, держащую меч.

Клинок сиял так ослепительно, что Асуне пришлось прищурить глаза. Обсидиановый меч Юки казался брильянтом. Ярко-белый клинок с резким колокольчиковым звуком воткнулся точно в центр светящегося «Х», туда, где две шеи босса соединялись.

От точки, куда воткнулся меч, по черной блестящей коже великана прошло несколько трещин. Трещины, словно не в силах сдержать давления изнутри, начали расширяться и удлиняться, захватывая тело и конечности.

С треском, с каким падает гигантское дерево, туша великана раскололась надвое от того места, откуда росли головы. И затем четырехметровый труп взорвался на кучу разнокалиберных кусочков, точно разбитая стеклянная статуя. Изнутри босса во все стороны брызнул белый свет; он бил, почти как физический объект, и у Асуны запульсировало в голове. По комнате разнесся звуковой эффект, в котором смешались

басовые и высокочастотные звуки; постепенно от них остался лишь долгий, жесткий металлический вой, потом пропал и он.

Таинственное синее пламя, освещавшее похожую на монету комнату, внезапно вздрогнуло и стало нормального оранжевого цвета. Яркий свет, заливший комнату босса, разогнал остатки дьявольской ауры.

ЩЩЕЛК. С громким щелчком открылась расположенная в глубине комнаты дверь, ведущая на следующий уровень.

– …Ха-ха… мы… мы смогли…

Издав хриплый смешок, Асуна рухнула на пол. Потом села и перевела взгляд на Юки, по-прежнему с пустым лицом смотрящую туда, где только что был повержен босс.

Еще несколько секунд миниатюрная девушка-имп моргала – и наконец ухмыльнулась. Впрочем, ухмылка тут же сменилась улыбкой, которую Асуна видела уже столько раз – да нет, пожалуй, самой ослепительной из всех улыбок.

Убрав меч в ножны, Юки бросилась к Асуне. Еще не добежав, она раскинула руки и прыгнула – прямо к ней в объятия.

– ГУАА?! – вырвалось у Асуны, и она вместе с Юки свалилась обратно на пол. Две девушки уставились друг другу в глаза и одновременно закричали:

– А-ХА-ХА-ХА… МЫ ЕГО СДЕЛАЛИ, МЫ ПОБЕДИЛИ… МЫ ПОБЕДИЛИ, АСУНА!

– АГА, ДА! Аххх… как я устала!..

Асуна лежала на полу, раскинув руки; Юки по-прежнему сидела на ней. Остальные пятеро, тоже свалившиеся от усталости, вскочили на ноги и принялись радостно вопить, изображая пальцами знак «V».

Вдруг откуда-то сверху раздался тяжелый грохот. Дверь, висящая вверх ногами в перевернутом поле зрения Асуны, начала открываться; за ней стояло множество игроков.

Поднявшие весь этот грохот игроки ворвались в комнату, не дожидаясь, пока створки раскроются полностью; они, разумеется, были из того самого альянса гильдий, который перегораживал коридор. Но едва они заметили, что комната босса залита оранжевым светом, как сбросили обороты и, остановившись наконец, заоглядывались по сторонам.

Впереди полусотни игроков стоял саламандр с темно-рыжими волосами. Его взгляд вдруг встретился со взглядом Асуны. На лице лидера отразилась гамма чувств: изумление, понимание, сожаление; Асуна лишь весело смотрела на него.

– Хе-хе…

По-прежнему лежа на полу, она рассмеялась и показала знак победы Юки и остальным пяти сопартийцам.

Альянс гильдий ушел, оставив напоследок стандартный набор оскорблений и угроз, и Асуна со «Спящими рыцарями» открыли дверь в глубине комнаты. Взобрались по длинной спиральной лестнице и вышли из шатроподобного здания. Игроки оказались на 28 уровне, куда до них не заходил еще никто. Сразу же они бросились к ближайшей улице, и, как только Юки активировала портал, антибоссовский квест был закрыт.

Семерка тут же воспользовалась сияющими синим светом вратами, чтобы вернуться в Ломбар; там они встали в круг на главной площади и «дали пять» друг другу.

– Всем спасибо за работу! Наконец все закончилось!

Асуна улыбнулась, произнеся эти слова, но в сердце у нее поселилась капелька грусти. В конце концов, она была лишь наемником, и завершение контракта означало, что она и «Спящие рыцари» разойдутся и пойдут своими путями.

Нет. Есть еще много времени, чтобы подружиться с ними. Не успела Асуна так подумать, как Сиуне неожиданно похлопала ее по плечу. На ее красивом лице было серьезное выражение, совсем не такое, как обычно.

– Нет, Асуна-сан. Не все еще закончилось.

– …Э?

– Осталось сделать еще кое-что.

Глядя на это выражение лица, Асуна тут же вспомнила про Монумент мечников в Железном дворце. Кстати говоря: ведь целью «Спящих рыцарей» была не победа над боссом сама по себе – они хотели оставить все свои имена на монументе как свидетельство того, что их гильдия существовала на самом деле. Да, пока что радоваться было еще рановато…

Однако следующие слова Сиуне стали для Асуны полной неожиданностью.

– …Давайте как следует отметим это дело.

У Асуны подкосились ноги, она едва не упала. Взмахнула руками, потом уперла их в бедра и ответила:

– Мм, точно! Как следует повеселимся!

Лицо Дзюна расплылось в улыбке.

– У нас еще куча денег осталась! Куда пойдем? Закатимся в какой-нибудь мегаресторан в каком-нибудь городе?

– Ахх…

У Асуны неожиданно возникла идея. Сплетя пальцы, она огляделась. Хотя она была знакома с этими людьми всего два дня, она была уверена, что сможет с ними всеми подружиться. Она действительно была уверена в этом.

– Ну… это… а не хотите заглянуть ко мне домой? Он, правда, маленький.

Услышав приглашение Асуны, Юки сразу просияла.

Однако – почему-то ее улыбка тотчас пропала, как растаявший снег. Юки закусила губу и опустила глаза.

– Ю… Юки, что такое? – спросила всегда такую энергичную девушку озадаченная Асуна, однако та не подняла головы. Но тут Сиуне, словно пытаясь закончить то, что не договорила Юки, произнесла:

– …Это… мне правда очень жаль, Асуна-сан. Пожалуйста, не обижайся на нас… просто мы…

Однако, прежде чем Сиуне договорила, по-прежнему глядящая в пол Юки шумно вдохнула и схватила Сиуне за правую руку.

Она крепко закусила губу и молча подняла взгляд на Сиуне; ее большие глаза смотрели серьезно. Юки словно бы пыталась что-то сказать, ее губы двинулись раз, потом другой, однако слова так и не вырвались.

Но Сиуне, похоже, поняла, что Юки хотела сказать. Ее губы изогнулись в какой-то странной, непонятной улыбке. Положив руку на голову Юки, она вновь повернулась к Асуне.

– Благодарю, Асуна-сан. Мы с радостью придем к тебе в гости.

Асуна была в замешательстве, она совершенно не понимала, что только что произошло. Но тут Нори, явно желая разрядить унылую атмосферу, заявила своим обычным веселым голосом:

– Если так, надо подготовить вино! Давайте купим целую бочку!

– Здесь твое любимое картофельное саке не продают, Нори, – строгим тоном перебил ее Тарукен.

– Кончай нести чушь. С каких это пор я люблю картофельное саке? Я больше всего люблю авамори!

– Ну прям как дедушка, – язвительно добавил Дзюн, и все расхохотались. Асуна тоже присоединилась, потом взглянула на Юки. Лицо Юки улыбалось, но какая-то печалинка в ней, похоже, так и не исчезла.

Вся компания отправилась на главный рынок Ломбара и, накупив там огромное количество еды и спиртного, перенеслась затем на 22 уровень.

Взлетев с главной площади жилой зоны, большинство из них принялись оглядывать сверху заснеженный лес. Пролетев над замерзшим озером, они наконец увидели перед собой пятачок не поросшей деревьями земли и круглый домик посередине.

– О, вот сюда?

Услышав восторженный голос Юки, Асуна кивнула.

– Да… ай!

Не успела Асуна закончить фразу, как Юки спикировала вниз, к дворику перед домом, раскинув руки. С громким «пухх!» она шлепнулась в снег, подняв огромное облако. Сидящие на соседних деревьях птицы были в шоке.

– …Ох уж…

Асуна и Сиуне, переглянувшись, улыбнулись и расправили крылья, чтобы идти на посадку. Асуна, проскользив немного над двором, наконец приземлилась, и Юки тут же схватила ее за руку и потащила к дверям – ей не терпелось войти в дом.

Асуна хотела познакомить их всех со своими друзьями, кто был сейчас на месте, однако дом был пуст. Кирито с Кляйном, которые помогли остановить альянс гильдий, еще не вернулись из точки возрождения, тут ничего не попишешь. Однако Лизбет и Силики тоже не было. Может, все ожидали, что так будет, и специально ушли, чтобы дать Асуне и «Спящим рыцарям» отметить победу всемером?

– Хех. Значит, это и есть дом Асуны?

Юки со счастливым лицом оглядывала столы, растущие из пола, дышащий красным жаром очаг, мечи и другие вещи, развешанные по стенам. Остальные шестеро сразу сгрудились вокруг стола и принялись доставать из рюкзаков и выкладывать купленные припасы. Вскоре на столе образовалась гора странного вида блюд, напитков и закусок.

По желанию Нори они купили вина. Откупорив бутылки, они разлили золотистый напиток в бокалы и выставили на стол в ряд. На этом приготовления к вечеринке были завершены. Асуна показывала Юки свою коллекцию приправ; Дзюн оттащил их обеих обратно в гостиную, и все семеро расселись за столом.

Юки, которой доверили произнести первый тост, радостно улыбнулась и сказала:

– Нашей победе над боссом уровня – ура!

– Урааа! – откликнулись остальные. Раздался звон бокалов, после чего все выпили, и безудержная вечеринка началась.

Дзюн и Тэтч обменивались впечатлениями, как они победили босса. Нори и Тарукен весело трещали о винах, которые встречаются в ALO, а сидящая рядом с ними Асуна слушала разговор Юки и Сиуне, которые вспоминали о своих предыдущих VRMMO.

– А ужаснее всего была та американская игра «Мир насекомых»!

Юки обвила себя руками и напряглась.

– А… это.

Сиуне беспомощно кивнула.

– Хех… а что это за игра? – поинтересовалась Асуна

– Насекомые! Представляешь, там все насекомые! Ладно, если все монстры – насекомые, но и все игроки тоже… Я была муравьем, который мог ходить на двух ногах, это еще ничего, но вот Сиуне…

– Нет, не смей рассказывать!

– Она была громадной такой гусеницей. И умела паутину плести…

На этом месте Юки наконец не выдержала и расхохоталась. Увидев, как Сиуне ухмыльнулась, Асуна тоже начала смеяться.

– Так здорово… мы все вместе ходили по стольким мирам.

– Асуна, а ты? Похоже, ты тоже много играла в VRMMO.

– Я? Ээ, только не говори никому. Вообще-то я провела здесь достаточно много времени, чтобы скопить денег на этот домик…

– Поняаатно…

Юки подняла голову и, прищурившись, вновь обвела взглядом гостиную.

– Но здесь правда очень уютно. Наверняка здесь у тебя особые чувства.

– Да. Когда я здесь, у меня спокойно на душе.

Сиуне тоже кивнула; однако ее маленький рот тут же распахнулся.

– Что, что такое, Сиуне?

– Черт, совсем забыла! Насчет денег… мы же пообещали Асуне-сан, что отдадим ей все трофеи босса, когда попросили ее пойти с нами. Что же делать? Мы столько всего накупили…

– Уаа, я тоже начисто забыла!

Обе девушки виновато сникли. Глядя на них, Асуна улыбнулась и замахала руками.

– Да все в порядке. Я немножко возьму, и хватит. А, или, я думаю…

Она закрыла рот, потом тяжело вздохнула и продолжила:

– …Лучше я вообще ничего не возьму. Но я хочу у вас, ребята, попросить кое-что.

– Э?..

– В общем… хотя наш уговор выполнен… но я хочу еще общаться с Юки. Я хочу много о чем тебя поспрашивать.

Юки, я хочу, чтобы ты научила меня – как стать такой же сильной, как ты.

С этой мыслью Асуна произнесла:

– Можно мне присоединиться к «Спящим рыцарям»?

С тех пор, как Асуна стала феей в ALO, ни разу она не вступала в гильдии. Крупные гильдии несколько раз ее приглашали, а Кирито с Лизбет предлагали создать свою, маленькую, но ничего из всего этого не вышло.

Причиной был, скорее всего, некий страх перед гильдиями, оставшийся у Асуны. В прошлом она больше года была сублидером сильнейшей, пожалуй, гильдии. Тогда она требовала от подчиненных железной дисциплины и стальной воли; сама она при этом показывала всем пример и никогда не улыбалась перед согильдийцами. Подчиненные тогда лишь боялись ее, но не очень-то любили. Асуна опасалась, что, если она присоединится к какой-нибудь гильдии здесь, в ALO, ее прежние замашки к ней вернутся.

Однако со «Спящими рыцарями» она сжилась очень легко и раздавала указания не колеблясь. Этим она, скорее всего, была обязана искренности Юки и остальных, которая помогла ей с легкостью избавиться от сомнений. Если она будет с ними, та стенка в ее сердце непременно расшатается, и тогда Асуна станет по-настоящему сильной. Сама Асуна этого не замечала, а вот Кирито, Лизбет, Кляйн и остальные, должно быть, заметили, поэтому они и помогали ей; поэтому, когда Асуна сказала, что хочет принять участие в атаке на босса, осуществляемой другой гильдией, они не огорчились, но, наоборот, всячески ее поддержали.

На просьбу Асуны Юки не дала ответа сразу, лишь крепко закусила губу. В ее глазах вновь разлилась тревога.

Сиуне и остальные четверо тоже разом притихли и уставились на Асуну и Юки. Посреди повисшего молчания Юки молча смотрела на Асуну. В конце концов она исторгла из себя голос – дрожащий, совсем не такой, как обычно.

– Ну… Асуна. Мы… «Спящие рыцари», скорее всего… мы распадемся весной. И после этого вряд ли мы сюда еще вернемся.

– Мм, я знаю. Пусть до весны, неважно. Я хочу подружиться с тобой, Юки… и со всеми. Можно ведь, если до весны, а?..

Асуна подалась навстречу фиолетовым глазам Юки. Однако та впервые за все время отвела глаза, чтобы не встречаться с Асуной взглядом. Потом тихонько покачала головой и произнесла:

– Прости… мне правда очень жаль, Асуна. Мне правда очень жаль… очень…

Юки продолжала бормотать, и слушать это было больно. Асуне недостало духа позволить ей продолжать.

– Понятно… ну, ничего, нормально. Это я должна извиняться, что поставила тебя в затруднительное положение, Юки.

– В общем… Асуна-сан, мы… мы…

Сидящая рядом Сиуне, похоже, хотела помочь Юки, но – редкость для нее – даже она не могла подобрать нужных слов.

Асуна оглядела лица «Спящих рыцарей» – на всех их была написана боль. Пытаясь как-то разрядить обстановку, она хлопнула в ладоши и бодрым голосом произнесла:

– Простите, что наговорила глупостей и расстроила вас. Давайте, чтобы вернуть настроение, пойдем посмотрим это!

– «Это»?..

После слов Асуны Сиуне взглянула озадаченно, а Юки лишь уныло опустила голову. Асуна похлопала обеих девушек по плечу.

– Вы же забыли про самое важное! Монумент мечников в Железном дворце должен уже обновиться!

– О, точно! – Дзюн вскочил на ноги. – Пошли, пошли! Пойдем сфоткаемся там!

– Ну что, идем? – обратилась Асуна к Юки, и девушка-имп наконец-то улыбнулась.

Все еще немного хмурую Юки Асуна притащила на главную площадь Стартового города. Вообще-то сама она тут давненько не бывала.

– Как тут широко… Эй, ребята, все сюда!

Покинув площадь, семеро прошли через небольшой садик, и вскоре перед ними открылась прямоугольная громада Железного дворца. Это было самое знаменитое строение в Айнкраде, и потому оттуда время от времени выходили и туда заходили игроки – как ветераны, так и новички.

Пройдя сквозь высокие и широкие ворота, они очутились внутри дворца, и прохладный воздух сразу прошелся по коже. От шагов по железному полу разнеслось звучное эхо – благодаря высокому потолку.

Асуна и «Спящие рыцари», оставляя дробный звук шагов, вошли во внутренний зал. Затем прошли еще через две двери, и их глазам открылось большая комната. В комнате висела тишина; посередине возвышался громадный монумент.

– Это он?

Дзюн и Нори, не вытерпев, бросились вперед мимо Асуны и Юки. Всего несколько секунд – и они были уже перед самым Монументом мечников. Асуна подняла голову и вгляделась туда, где кончались выбитые на камне слова.

– Они… они там, – вдруг пробормотала Юки, и ее пальцы сжали руку Асуны сильнее. И в эту же самую секунду Асуна увидела посередине испускающего черное сияние монумента слова «Храбрецы 27 уровня», а чуть ниже – их имена на латинице.

– Они там… наши имена… – продолжала бормотать Юки. Ее глаза наполнились слезами, и Асуна тоже расчувствовалась.

– Ээй! Мы собираемся сделать фотку! – раздался сзади голос Дзюна. Асуна ухватила Юки за плечи и вместе с ней развернулась.

– Давай, Юки, улыбнись.

Лишь при этих словах Асуны лицо Юки наконец осветилось улыбкой. Шестеро встали в шеренгу перед монументом, а Дзюн принялся возиться с меню «скриншотного кристалла». Наконец он запрограммировал таймер, выпустил кристалл из рук, и тот завис в воздухе, показывая мигающие цифры обратного отсчета.

Дзюн подбежал к остальным и занял место между Юки и Тэтчем. Все изобразили улыбки, и кристалл засветился, издав громкое «пшшш».

– Окей!

Дзюн вернулся к кристаллу. Асуна и Юки вновь повернулись к Монументу мечников.

– Мы справились, Юки.

Асуна выпустила руку Юки и похлопала ее по голове. Юки чуть кивнула, глядя на семь имен. Так она стояла довольно долго, после чего произнесла:

– Мм… Наконец-то мне удалось, сестричка.

– Хи-хи-хи.

Услышав эти слова Юки, Асуна не удержалась от смеха.

– Юки, ты опять это сказала.

– Э?..

Юки лишь недоуменно смотрела Асуне в глаза; она не могла понять причины смеха.

– Ты и в комнате босса назвала меня сестричкой. Конечно, я рада… ?!

На половине фразы Асуна проглотила свои слова.

Юки, распахнув глаза, прижала ко рту обе ладони. В фиолетовых глазах проступила прозрачная жидкость, и тут же слезы полились по белому лицу.

– Ю… Юки?..

Асуна потянулась к ней, попыталась обнять девушку-импа. Однако Юки сделала два, нет, три шага назад. Ее рот раскрылся, и она хриплым голосом выдавила:

– Асуна… я, я…

Внезапно она опустила голову, вытерла залитое слезами лицо и взмахнула левой рукой. Дрожащими пальцами она нажала кнопку в открывшемся перед ней окне, и ее хрупкое тельце тотчас окутал белый свет…

С этого дня непобедимая мечница Юки по прозвищу «Абсолютный Меч» перестала появляться в Айнкраде.

К оглавлениюГлава 8

Асуна скосила глаза на лист бумаги у себя в руках и лишний раз убедилась, что написанное от руки название – такое же, как на табличке на стене большого здания.

Город Иокогама, префектура Канагава. Вокруг повсюду возвышались зеленые холмы. Здесь было совершенно непохоже на город – и здание сравнительно невысокое, с двумя крыльями, и тишина окружающих холмов. Однако Асуна добралась сюда из своего дома в Сэтагая-ку экспрессом по Восточной линии менее чем за полчаса.

Недавно построенное здание купалось в лучах низко висящего зимнего солнца. Стены были бурого цвета. Здесь действительно похоже на то место, где я спала так долго, подумала Асуна и убрала лист бумаги обратно в карман.

– Ты здесь, Юки?.. – пробормотала она. С одной стороны, Асуна хотела с ней встретиться, но в то же время она чувствовала, что, с другой стороны, лучше бы девушки здесь не оказалось.

Побродив немного вокруг, Асуна подтянула воротник пальто, облегавшего школьную форму, и решительно направилась к главному входу.

Прошло три дня с тех пор, как Юки по прозвищу «Абсолютный Меч» перестала появляться в Айнкраде.

В те последние секунды она плакала, стоя перед Монументом мечников, и эта картина до сих пор стояла у Асуны перед глазами. Она просто не могла так вот взять и забыть ее. Асуна хотела во что бы то ни стало еще видеться с Юки, еще говорить с ней. Однако на все сообщения, что она отправляла, приходил ответ «Адресат не в игре», и не было никаких признаков, что их кто-либо читал.

Возможно, другие «Спящие рыцари» знают, где Юки, – так Асуна подумала. Однако два дня назад, когда она пришла в гостиницу Ломбара – место сбора гильдии, – там была лишь Сиуне. Она опустила ресницы и покачала головой.

– Мы тоже не можем связаться с Юки. И не только в ALO. Похоже, она вообще сейчас не ныряет. И мы ничего не знаем про нее в реальном мире. И…

Здесь Сиуне запнулась и посмотрела на Асуну озабоченно.

– Асуна-сан. Я думаю, что Юки не хочет больше с тобой видеться. И дело не в других – это ради тебя самой.

Асуна была настолько потрясена, что у нее отнялся язык. Лишь через несколько секунд ей наконец удалось выдавить:

– П… почему? Нет… мне кажется, Юки, Сиуне, вы все, вам незачем рвать со мной отношения. Если я вас как-то стесняю, я не буду больше настаивать. Но… не могу поверить, что это все из-за меня.

– Какое там стесняешь…

На лице Сиуне, всегда таком спокойном и собранном, появилось редкое для нее выражение боли; она замотала головой и продолжила:

– Мы все счастливы, что познакомились с тобой, правда. В этом мире мы смогли пережить столь прекрасные, запоминающиеся моменты – благодаря тебе, Асуна-сан. Ты помогла нам одолеть босса и даже сказала, что хочешь присоединиться к нашей гильдии. Нашу благодарность просто невозможно выразить. Но… пожалуйста, пожалуйста, просто забудь про нас.

Сиуне сделала паузу, потом движением левой руки открыла меню. Перед Асуной возникло окошко торговли.

– Это раньше, чем мы все ожидали, но я хочу распустить «Спящих рыцарей» прямо сейчас. Все это остается тебе, Асуна-сан – трофеи от босса и наше снаряжение…

– Нет… не надо. Я не могу это принять.

Асуна закрыла окошко, словно прогоняя его, и подошла к Сиуне вплотную.

– Неужели мы правда здесь расстанемся навсегда? Я… мне нравится быть с Юки, с тобой, с остальными. Я думала, что мы сможем остаться друзьями даже после того, как распадется гильдия. Но… неужели я одна так думаю?..

Прежде Асуна ни за что не смогла бы произнести таких слов. Однако, проведя несколько дней с Юки и остальными, Асуна чувствовала, что что-то в ней изменилось. И именно из-за этого она не желала прощаться навсегда.

Однако Сиуне лишь опустила глаза и покачала головой.

– Прости… прости, но так к лучшему. Лучше, если мы расстанемся здесь и сейчас… прости, Асуна-сан.

Затем, точно пытаясь сбежать, она нажала на кнопку в своем меню и разлогинилась.

Не только Юки. Сиуне, Дзюн, Нори – все «Спящие рыцари» перестали появляться в ALO.

Возможно, Асуна сама ошиблась, убедив себя, что каких-то нескольких дней общения достаточно, чтобы подружиться. Однако «Спящие рыцари» оставили в ее душе глубокий, нестираемый отпечаток. Она даже помыслить не могла, чтобы о них забыть.

Третий семестр уже начался, но, хотя Асуна в реальном мире виделась с Кадзуто, Рикой и Кейко, на сердце у нее было тяжело. Улыбающееся лицо Юки постоянно висело у нее перед глазами, ее голос звучал в ушах. «Сестричка» – так Юки назвала Асуну. Когда она это поняла, то заплакала. И Асуна хотела во что бы то ни стало узнать, почему.

Вчера во время обеденного перерыва Асуна получила сообщение от Кадзуто: «Жду тебя на крыше».

На продуваемой холодным ветром бетонной крыше школы, прислонившись к толстой вентиляционной трубе, Кадзуто поджидал Асуну.

Больше года уже прошло с тех пор, как они выбрались из SAO, но Кадзуто в реальном мире словно вообще не набрал веса. Его младшая сестра Сугуха все время настаивала, чтобы он больше ел, так что в плане питания ему беспокоиться было не о чем. Но, может, все эти калории сгорали в спортзале и во время пробежек, а может, жаркие битвы в виртуальном мире сжигали калории в реальном.

Расстегнутая куртка, руки в карманах, колышущаяся на ветру длинноватая челка. Его одежда и рост изменились, но все равно он выглядел так же, как в старом Айнкраде. Асуна подошла к нему, как будто ее тянуло что-то; он поднял голову, и девушка ткнулась лбом ему в плечо.

Асуне хотелось разом выплеснуть все эмоции, скопившиеся в ее сердце, но она просто не могла выразить их словами. Она закрыла глаза, задавила всхлипывания, рвущиеся изо рта, и погрузилась в ощущение мягкости руки Кадзуто, которая гладила ее по спине. И тут же в ушах раздался его голос.

– Ты хочешь непременно встретиться с Абсолютным Мечом снова?

Эти слова, возможно, заключали в себя все желания Асуны. Да, еще хоть разок. Потому что Асуна верила: Юки тоже этого желает.

– Они ведь сказали тебе, что лучше вам больше не встречаться, да? И все равно?

Асуна рассказала Кадзуто все: про битву с боссом 27 уровня, про внезапное расставание после нее, про слова Сиуне во время их последней встречи. Этот свой вопрос Кадзуто, похоже, задал, когда сделал какие-то выводы из ее рассказа. И Асуна в ответ снова кивнула.

– Мм, все равно хочу повидаться. Хочу встретиться с ней, поговорить с ней. Я просто должна.

– Вот как?

После этой короткой фразы Кадзуто положил руку Асуне на плечо и чуть отодвинул девушку от себя, потом достал из кармана куртки лист бумаги.

– Возможно, ты встретишься с ней, если отправишься вот по этому адресу.

– Э?..

– Это всего лишь возможный вариант… но у меня такое чувство, что Абсолютный Меч там.

– Откуда… откуда ты знаешь, Кирито-кун?.. – спросила Асуна, беря в руки сложенный вдвое лист. Кадзуто поднял глаза к небу и прошептал:

– Потому что там единственное место, где проводят клинические испытания Медикубоида.

–Меди… кубоида?

Повторив это непонятное слово, которого она никогда раньше не слышала, Асуна развернула лист.

На листе убористым почерком было написано: «Северная клиническая больница Иокогамы»; а ниже был адрес.

Асуна прошла через отполированные автоматические двойные двери и очутилась в ярко освещенном холле. В воздухе витал знакомый запах дезинфекции.

То тут, то там виднелись матери, несущие детей, и старики на инвалидных колясках. Асуна направилась прямо к регистратуре.

Взяв бланк, лежащий у окошка, она вписала свое имя и адрес и застыла – дальше надо было вписать имя человека, к которому она пришла. Асуна знала лишь, что ту девушку зовут Юки, но понятия не имела, реальное это имя или нет. Судя по тому, что ей сказал Кадзуто, даже если она здесь, не факт, что Асуна сможет это разузнать и вообще встретиться с Юки. Однако, преодолев весь этот путь, Асуна не собиралась отступать сейчас. Она взяла бланк и решительно протянула его в окошко.

Медсестра в белой униформе заметила Асуну и подняла глаза.

– Хотите с кем-то повидаться?

Навстречу ее улыбке и ее вопросу Асуна могла лишь кивнуть. Она протянула наполовину заполненную форму заявки и сказала:

– Эммм… я хочу с ней увидеться, но я не знаю, как ее зовут.

– Простите?

Медсестра удивленно подняла брови. Асуна отчаянно пыталась подобрать нужные слова:

– Я думаю, что это девушка, ей лет пятнадцать. Возможно, ее имя Юки, но я могу ошибаться.

– Здесь очень много пациентов. Мне трудно понять, о ком вы ведете речь.

– Эээ… мне нужен человек, который участвует в испытаниях Медикубоида.

– Ради защиты частной жизни пациентов –

В это время вторая, более старшая медсестра, сидящая за стойкой, подняла голову и взглянула на Асуну. Потом она повернулась к своей коллеге и что-то прошептала ей на ухо.

Медсестра моргнула и вновь посмотрела на Асуну. Следующие слова она произнесла совершенно другим, более деликатным тоном.

– Прошу прощения, назовите ваше имя и фамилию, пожалуйста.

– Аа, это, Юки, Асуна Юки, – ответила Асуна и подала форму. Медсестра взяла форму, посмотрела на нее и передала своей коллеге.

– Можно мне ваше удостоверение?

– Д-да.

Асуна поспешно достала из внутреннего кармана курточки кошелек и вытащила свое школьное удостоверение. Медсестра тщательно сверила лицо на фото с лицом Асуны, кивнула и, попросив подождать, взяла трубку стоящего рядом телефона.

Позвонив кому-то по внутренней связи, она произнесла буквально два-три слова и вновь повернулась к Асуне.

– Пожалуйста, найдите доктора Курахаси из второго медицинского отдела. Поднимитесь на лифте возле главного входа на четвертый этаж, пройдите направо и покажите вот это на стойке дежурного.

Медсестра протянула ей лоточек, на котором лежали удостоверение Асуны и серебряная карточка; Асуна взяла и то, и другое и поклонилась.

Возле стойки дежурного врача на 4 этаже Асуна ждала минут десять, пока не заметила наконец, что к ней быстрыми шагами направляется человек в белом халате.

– Уфф, прошу прощения, мои извинения, простите, что заставил вас ждать.

Таким вот странным образом заизвинялся перед ней невысокий, полноватый врач. На вид ему было слегка за тридцать, волосы над блестящим лбом были аккуратно зачесаны на косой пробор, а на носу красовались очки в толстой оправе.

Асуна поспешно встала и отвесила глубокий поклон.

– Все нормально, ничего. Это моя вина, что так внезапно явилась. Так что я вполне могу подождать.

– Нет-нет, я во второй половине дня не на дежурстве, так что вы выбрали удачное время. Вы Асуна Юки-сан, да?

Врач прищурил глаза с чуть набрякшими веками и склонил голову набок.

– Да, моя фамилия Юки.

– Я Курахаси, главный по лечению Конно-сан. Не ожидал, что вы придете к нам сюда.

– Конно… сан?

– Эээ, ее полное имя Юки Конно, пишется как «хлОпок» и «время года». Я ее зову «Юки-кун»… она много рассказывала о вас, Асуна-сан. Ох, простите. Вырвалось нечаянно как раз из-за Юки-кун.

– Ничего, ничего, зовите меня Асуна.

Асуна улыбнулась, и доктор Курахаси смущенно улыбнулся в ответ, после чего указал правой рукой на лифт.

– Здесь мы нормально не поговорим. Давайте поднимемся в верхний холл.

Асуна проследовала вслед за доктором в холл и села напротив него. Сквозь большое стеклянное окно был виден двор больницы и окружающая зелень. Народу в холле практически не было, слышался лишь шорох кондиционера.

Асуна задумалась, какое из своих сомнений ей высказать в первую очередь. Однако доктор Курахаси нарушил молчание первым.

– Асуна-сан, вы познакомились с Юки-кун в VR-мире, верно? Это она рассказала вам про больницу?

– А, нет… не она…

– О, тогда это просто потрясающе, что вам удалось отыскать это место. Ну, вообще-то Юки-кун сказала как-то, что сюда может прийти женщина по имени Асуна Юки, и попросила встретить вас у регистратуры. Я тогда очень удивился и спросил, не рассказала ли она вам о больнице, но она ответила, что нет. Я тогда сказал, что вы просто не сможете узнать об этом месте. Однако вот мне позвонили из регистратуры, и это был настоящий шок.

– Это… Юки-сан, она говорила обо мне, доктор?.. – переспросила Асуна, и доктор энергично закивал.

– Конечно. Последние несколько дней всякий раз, как мы с ней разговаривали, она все время рассказывала про Асуну-сан. Однако Юки-кун всякий раз после этого начинала плакать. Вообще-то она не из тех детей, что показывают свою слабость.

– Ээ… но, но почему…

– Она говорила, что хочет с вами подружиться больше, но не может. Что хочет еще с вами встретиться, но не может. Не то чтобы… я не понимал ее чувств…

При этих словах на лице доктора Курахаси появилось выражение муки. Асуна сделала глубокий вдох и решилась спросить:

– Мне и Юки-сан, и ее друзья то же самое сказали, когда они со мной попрощались в VR-мире. Почему? Почему вот это «мы не можем больше встречаться»?

Страх, который заполз в Асуну еще тогда, когда она прочла название больницы, продолжал разрастаться; отчаянно пытаясь побороть тревогу, она всем телом подалась вперед. Доктор Курахаси какое-то мгновение сидел, точно в столбняке; потом он опустил взгляд на руки, сложенные вместе на поверхности столика, и спокойным тоном произнес:

– Что ж, давайте я начну объяснение с Медикубоида. Асуна-сан, вы ведь тоже пользуетесь Амусферой, да?

– Ээ… эээ, да.

Молодой врач кивнул, потом поднял глаза и произнес нечто совершенно неожиданное.

– Возможно, не стоит говорить эти слова вам, но я всегда считал, что это очень прискорбно – то, что технология Полного погружения изначально использовалась для развлечения.

– Э?..

– Разработку этой технологии следует финансировать государству – для медицинских целей. В таком случае нынешнее состояние сохранится еще на один-два года.

Столь резкое изменение направления разговора показалось Асуне странным. Доктор поднял палец и продолжил:

– Подумайте сами. Виртуальное окружение, которое дает Амусфера, может быть очень полезным для медицины. Скажем, это устройство стало бы настоящим спасением для людей с дефектами зрения и слуха. Тем, у кого внутренние повреждения мозга, к сожалению, помочь невозможно, но если заболевание затрагивает глазные яблоки или даже зрительный нерв, то с помощью Амусферы изображение можно посылать непосредственно в мозг. То же самое и со слухом. Даже те, кто всю жизнь не знали, что такое свет или звук, могут с помощью этого устройства взаимодействовать с реальным окружением.

Слушая полную энтузиазма речь доктора Курахаси, Асуна могла лишь кивать. Огромная область применимости Амусферы в этой области не была новостью. Когда-нибудь устройство станет меньше в размерах, и тогда с помощью особой конфигурации линз слепые люди смогут жить в точности так же, как видящие.

– Полезно и то, что Амусфера не только передает сигналы, но и умеет отключать чувствительность.

Доктор щелкнул пальцем по шее.

– Электромагнитный импульс, посланный сюда, временно останавливает работу мышц. Иными словами, эффект, аналогичный параличу всего тела. Возьмем, к примеру, анестезию. Если ей пользоваться, существует риск – маленький, но ненулевой. Если мы при операциях будем пользоваться Амусферой, мы сможем избежать анестезии. Я так думаю.

Асуна уже была полностью поглощена тем, что говорил доктор. Она кивнула, но тут же заметила кое-что. Это, конечно, смахивало на попытку похвастаться перед специалистом, но все равно она высказала свое сомнение.

– …Но это же не получится, верно? Амусфера может только свести к минимуму чувство боли при погружении скальпеля в тело. По-моему, и Амусфера, и даже машина первого поколения, нейрошлем, такого не смогут… даже если заблокировать продолговатый мозг, нервы внутри тела все равно активны, и спинномозговые рефлексы будут работать, правильно?..

– Да… правильно.

Сперва глаза доктора Курахаси округлились от удивления, но он тут же закивал, словно Асуна попала в яблочко.

– Все так и есть. Амусфера посылает импульсы слишком малой мощности, и в ней стоит энергосберегающий процессор, а это может создать проблемы со скоростью обработки данных. Этого хватает для погружения в VR-мир, но для воспроизведения реального мира, так называемой «дополненной реальности», ее характеристик недостаточно. Поэтому государство и финансировало разработку первого устройства медицинского назначения на технологии Полного погружения – Медикубоид.

– Медику… боид.

По-видимому, этот термин появился в результате слияния слов «медицина» и «кубоид». Асуна покатала этот термин во рту; доктор тем временем улыбнулся и продолжил объяснение.

– Это просто название из двух сцепленных слов. Самое важное здесь то, что у него больше выходная мощность, чем у Амусферы, и в несколько раз больше плотность сенсоров, выше мощность процессора. Кроме того, он интегрирован в койку и работает не только с головой, но и со спинным мозгом пациента. Он похож на белый ящик… Если его удастся использовать вместе с другим больничным оборудованием, это приведет к революции в медицине. Большинство операций не будут требовать анестезии, и можно будет говорить с пациентами в «запертом состоянии».

– В запертом?..

– Это состояние известно как «синдром запертого человека». При этом мыслительные процессы идут нормально, но тело полностью лишено способности двигаться, и пациент не может выражать свои мысли. С помощью Медикубоида возможно подсоединиться непосредственно к его мозгу, и, даже если тело лишено подвижности, человек может вернуться в общество через VR-мир.

– Понятно… короче говоря, в отличие от Амусферы, которая используется только для VR-игр, это – машина мечты в полном смысле этого слова, да?

Произнеся эти слова, Асуна невольно кивнула. Однако доктор Курахаси, говоривший мечтательным тоном, сразу закрыл рот – похоже, слова Асуны вернули его с небес на землю. Его лицо помрачнело, он снял очки, закрыл глаза и глубоко вздохнул.

Потом он потряс головой и улыбнулся немного печальной улыбкой.

– Эээ, это на самом деле машина мечты. Однако… у любой машины есть свои пределы. Самая важная из предполагаемых областей применения Медикубоида – «terminal care».

– Terminal care…

Асуна, словно попугай, повторила английское выражение, которого никогда раньше не встречала; доктор еле слышно пояснил:

– На японском это «лечение обреченных больных».

Асуну точно ледяной водой окатили. Она распахнула глаза, не в силах вымолвить ни слова. Доктор Курахаси надел очки обратно и успокаивающим тоном произнес:

– Возможно, вы сочтете, что лучше нам на этом остановиться. Никто не будет вас винить, если вы примете такое решение. И Юки-кун, и ее друзья – все они думают о вас.

Однако Асуна не колебалась. Какую бы правду ей ни предстояло услышать, она хотела встретить ее лицом к лицу; она была уверена, что должна это сделать. Подняв голову, Асуна отчетливо проговорила:

– Нет… пожалуйста, продолжайте. Пожалуйста. Я же пришла сюда именно ради этого.

– Вот как?

Доктор Курахаси вновь улыбнулся и веско кивнул.

– Юки-кун сказала, что, если Асуна-сан захочет – чтобы я рассказал ей все. Палата Юки-кун на самом верхнем этаже центрального блока. Это довольно далеко, так что давайте продолжим разговор по пути.

Доктор вышел из холла и направился к лифтам. Асуна шла за ним, а в голове у нее крутилось одно и то же слово.

«Терминальный». Значение этого слова – яснее ясного. Однако Асуна отторгала собственные мысли. Этого просто не может быть. Даже если бы ей пришлось прямо сказать, что она думает, – врачу вовсе незачем было использовать столь прямой термин.

Неоспоримо лишь одно – правда ждет ее впереди. И Асуне придется ее принять. Юки верила, что Асуна сможет, именно поэтому она и позволила ей проникнуть в свою реальность.

В фойе центрального блока рядком выстроились три лифта; на двери самого правого была табличка «Только для персонала». Доктор провел по панели рядом с лифтом карточкой, висящей у него на шее, и, издав спокойное «бип», дверь правого лифта скользнула в сторону.

Доктор и Асуна вошли в белую кабину, и лифт начал подниматься – беззвучно и настолько мягко, что даже ускорения не чувствовалось.

– Вы слышали такой термин «период окна»? – неожиданно спросил доктор Курахаси, и Асуна принялась рыться в памяти.

– Что-то припоминаю… на уроках здоровья про это рассказывали. Это имеет какое-то отношение к… инфекциям, да?

– Да. Скажем, если есть подозрение, что человек заражен тем или иным вирусом, у него берут кровь на анализ. Есть несколько методов анализа. «Тест на антиген» проверяет кровь на наличие антител к вирусу, а более чувствительный NAT-тест ищет ДНК или РНК вируса. Однако даже NAT-тестом вирус невозможно обнаружить в течение примерно десяти дней после заражения. Этот временной интервал и называется «периодом окна».

Договорив фразу, доктор замолчал. Асуна ощутила легкое уменьшение веса, после чего лифт остановился и дверь, динькнув, открылась.

Верхний, двенадцатый этаж был, похоже, закрыт для посторонних; во всяком случае, когда Асуна и доктор вышли из лифта, прямо перед ними оказалась еще одна большая решетчатая дверь. Доктор вновь приложил свою карту к сенсору возле двери, и раздался тихий электронный звук. Металлическая решетка опустилась, доктор жестом руки пригласил Асуну пройти через дверь, и девушка быстро шагнула вперед.

В отличие от нижних этажей, здесь, похоже, совсем не было окон. Коридор с гладкими белыми панельными стенами шел вперед, еще два коридора расходились влево и вправо.

Доктор Курахаси свернул налево. Неприветливый (хоть и теплый и хорошо освещенный) коридор все продолжался и продолжался. Время от времени Асуна и доктор проходили мимо медсестер; никакие посторонние звуки сюда не проникали.

– …Из-за этого «периода окна», должно быть, и произошло несчастье, – уронил доктор спокойным тоном. – Перелитая донорская кровь оказалась заражена. Конечно, шансы, что так выйдет, были очень малы. Заражение при переливании крови происходит раз на сто тысяч случаев. Однако понизить эту вероятность до нуля современная медицина не в силах.

Он вздохнул. В этом вздохе Асуна различила тень гнева и беспомощности.

– Юки-кун родилась в мае 2011 года. Из-за дистоции пришлось делать кесарево сечение. Тогда… мы сейчас точно не знаем, что произошло, но имела место большая кровопотеря, поэтому было сделано экстренное переливание крови. К несчастью, перелитая кровь оказалась заражена.

– !..

Асуна была не в силах выговорить ни слова. Доктор Курахаси кинул на нее быстрый взгляд, потом опустил глаза и продолжил.

– Мы до сих пор не можем понять, как именно это произошло. Однако, похоже, Юки-кун была инфицирована с момента своего рождения. Отец был инфицирован в течение того же месяца. Инфекцию обнаружили в сентябре, когда мать сдала анализ крови. К тому времени… вся семья…

Доктор тяжело вздохнул и остановился.

Справа от них была дверь, рядом с которой на стене висела табличка с надписью «Прибор для особых измерений, комната 1».

Доктор взял свою карту и провел в щели возле двери. Раздалось «бип», и дверь с легким шумом отъехала в сторону.

Чувствуя, как что-то больно сдавило сердце, Асуна прошла следом за доктором. За дверью оказалась длинная и странно узкая комната.

В стене прямо напротив была дверь, похожая на ту, через которую они только что прошли; в правой части комнаты располагалась сложная приборная панель. В левой стене было большое застекленное окно, но стекло было черным, так что ничего не разглядишь.

– Дальше стерильная комната с контролируемой атмосферой. Пожалуйста, отнеситесь с пониманием к тому, что туда мы войти не сможем.

Произнеся эти слова, доктор Курахаси подошел к черному окну и повозился с панелью под ним. С тихим шорохом окно просветлело, а затем стало полностью прозрачным, показав то, что за ним.

Маленькая комната. Нет, на самом деле довольно большая. Просто ее заполняло множество каких-то аппаратов. Высокие и низкие, простые на вид квадратные и сложной формы. Из-за всего этого Асуне понадобилось немало времени, чтобы увидеть в середине комнаты кровать.

Прижавшись к стеклу лицом, Асуна уставилась на кровать.

Там лежало, словно спало, маленькое тельце. Белое одеяло покрывало его по грудь, и Асуна видела тощие плечи; картина выглядела очень уныло. К шее и плечам присосалось множество шлангов, идущих от машин по соседству.

Лица лежащего в постели человека было не видно, поскольку голова была почти полностью закрыта белым кубическим предметом. На стороне куба, обращенной к Асуне, располагался дисплей, на котором мигали и плясали разноцветные значки. Над дисплеем простым шрифтом значилось: «Медикубоид».

– …Юки?.. – дрожащим голосом пробормотала Асуна. Наконец-то она была здесь, совсем близко от Юки в реальном мире. Однако последние несколько метров были отделены толстым стеклом, преодолеть которое она не могла, как бы ни старалась.

Стоя спиной к доктору, Асуна выдавила:

– Скажите… чем именно больна Юки?..

Ответ прозвучал лаконично, но тяжко.

– Синдром приобретенного иммунодефицита… СПИД.

К оглавлениюГлава 9

С той секунды, когда Асуна увидела эту громадную больницу, ее не покидало предчувствие, что Юки чем-то серьезно больна. И несмотря на это, когда она услышала название болезни из уст врача, у нее перехватило дыхание. Она стояла, словно окаменев, и смотрела сквозь стекло на лежащую в постели Юки.

В голове билась мысль: неужели это правда? Юки, которая сильнее, чем кто-либо, энергичнее, чем кто-либо, – лежит сейчас в окружении медицинских аппаратов. И разум, и чувства Асуны просто отторгали это.

Я же ничего не знала и не пыталась узнать, какая же я дура! – так кричал голос внутри нее. Те слезы, которые выступили на глазах Юки перед тем, как она исчезла, – это…

– Правда, СПИД сейчас не так страшен, как думает большинство людей, – размеренным голосом произнес доктор Курахаси, глядя на пригвожденную к месту Асуну. – Даже если человек заражен ВИЧ, при своевременном начале лечения вирус СПИДа можно сдерживать в течение десяти, иногда даже двадцати лет. Если принимать лекарства и следить за здоровьем, в наше время можно жить так, как если бы инфекции не было.

С еле слышным звуком доктор сел на стул перед панелью управления, потом продолжил.

– …Однако неоспоримый факт – что шансы новорожденных прожить пять лет после заражения ВИЧ намного ниже, чем у взрослых. Когда мать Юки-кун узнала, что вся семья заражена, она даже хотела убить себя и всю семью. Однако она с юности была христианкой; с помощью религии и своего отца она сумела преодолеть начальный кризис, и вся семья начала бороться с болезнью.

– Бороться… с болезнью…

– Да. С самого рождения, чтобы выжить, Юки-кун должна была бороться с вирусом. Когда она, еще совсем маленькая, преодолела самую критическую фазу, она смогла дальше расти нормально и даже поступила в начальную школу. Маленькому ребенку очень трудно регулярно принимать большое количество лекарств. Кроме того, ингибиторы обратной транскриптазы – лекарства с очень тяжелыми побочными эффектами. Однако Юки-кун твердо верила, что когда-нибудь она выздоровеет, и продолжала сражаться. Она усердно училась и, похоже, в начальной школе была по оценкам одной из первых. Я видел ее фотографии тех времен; у нее было много друзей и такая прекрасная улыбка…

Доктор сделал паузу; Асуна услышала, как он вздохнул.

– …В школе не знали, что Юки-кун – ВИЧ-носитель. Как и следовало ожидать. Диспансеризации, проводимые в школах и на предприятиях, не включают в себя проверку крови на ВИЧ. Однако… когда Юки-кун училась в четвертом классе, несколько родителей ее одноклассников каким-то образом узнали, что она носитель. Слухи сразу поползли… Закон требует, чтобы носителей не подвергали дискриминации лишь потому, что они заражены ВИЧ. Однако печальная истина в том, что не все дети добры… сперва начались протесты против того, чтобы она ходила в школу, и всякие шуточки – звонки, письма, ну и так далее. Ее родители старались как могли, но в конечном итоге им пришлось переехать, и Юки-кун перешла в другую школу.

– …

Асуна была уже не в силах реагировать. Она могла лишь выпрямить спину и вслушиваться в слова доктора.

– И хотя Юки-кун продолжала стараться и каждый день ходила в новую школу… самое жестокое то, что… тогда у нее началось. Количество лимфоцитов типа CD начало резко снижаться – индикатор ослабления иммунной системы. Иными словами… вирус СПИДа начал действовать. Я всегда считал и считаю, что именно из-за злых слов учителей и родителей учеников в предыдущей школе она и заболела.

Молодой доктор старался говорить спокойно, но звук учащенного дыхания выдавал его эмоции.

– …Когда иммунная система ослабла, она стала с легкостью заражаться вирусами и бактериями, с которыми прежде успешно справлялась. Так называемые оппортунистические инфекции. Когда Юки-кун заразилась болезнью под названием «пневмоцистная пневмония», ее госпитализировали сюда – это было три с половиной года назад. Юки-кун продолжала сохранять оптимизм. Она всегда улыбалась и не уставала повторять: «Я ни за что не проиграю болезни». Она никогда не ворчала, даже во время болезненных анализов. Однако…

Снова повисла пауза; похоже, доктор встал и начал ходить.

– …И в больнице, и внутри самого пациента всегда множество бактерий и вирусов. Когда вирус СПИДа начинает действовать, все, что мы можем, – лечить симптомы оппортунистических инфекций. После пневмонии у Юки-кун развился кандидоз горла… Как раз тогда общество потрясло происшествие с нейрошлемами. Ходили даже разговоры о том, чтобы запретить технологию Полного погружения вообще. Однако государство и некоторые производители как раз завершили разработку медицинской версии нейрошлема… первого экспериментального Медикубоида. Машина была доставлена сюда, в эту больницу, для клинических испытаний. Но, хоть это был и эксперимент, изначально эта машина была тем самым страшным нейрошлемом, и никто не знал, что будет с мозгом, если увеличить плотность электрических сигналов на долгое время. В таких условиях очень трудно было найти добровольцев, желающих помочь в эксперименте. Как только я об этом узнал… я предложил Юки-кун и ее семье…

Асуна ожидала, когда доктор продолжит, глядя на лежащую в постели Юки и на белый кубический предмет, словно проглотивший ее голову.

В глубине мозга Асуны все задубело от холода, но сознание металось, отчаянно пытаясь оттолкнуть эту реальность.

Судя по внешнему виду, Медикубоид был развитием не Амусферы, а нейрошлема. Асуна привыкла к Амусфере, но вполне могла представить себе чистое чувство виртуального мира, создаваемое нейрошлемом. В Амусфере было втрое, вчетверо больше разнообразных предохранителей, которые появились после происшествия с SAO, но в плане качества создаваемый ею виртуальный мир был несравним с тем, что делало устройство первого поколения.

Медикубоид содержал намного больше генераторов электромагнитных импульсов, чем нейрошлем, и позволял полностью устранить ощущение собственного тела; да и процессор там стоял гораздо мощнее, чем в Амусфере – короче говоря, тем невероятным способностям, которые Юки показывала в Альвхейме, она была обязана высочайшим характеристикам этой машины?

Такая мысль посетила Асуну на мгновение, но тут же девушка от нее отказалась. Потрясающее искусство обращения с мечом, которое демонстрировала Юки, намного превосходило то, что могла дать машина. По уровню таланта сражения на мечах Юки была наравне с Кирито, а может, и превосходила его.

Насколько Асуна знала, Кирито был так силен, потому что за те два года, что они были заточены в SAO, он провел в сражениях на переднем крае больше времени, чем кто бы то ни было еще. Если так и есть, то сколько же времени Юки провела в мире, созданном Медикубоидом…

– Как вы можете видеть, Медикубоид – очень тонкое устройство.

Доктор Курахаси, молчавший какое-то время, вновь заговорил.

– Как видите, экспериментальная модель Медикубоида требует тщательного и деликатного ухода. Иными словами, она должна находиться в месте, где воздух свободен от пыли, бактерий и вирусов. Если пациент выражает желание переселиться в стерильную комнату, это резко снижает риск инфекций. Именно поэтому я предложил Юки-кун и ее семье согласиться на этот эксперимент.

– …

– Однако я даже сейчас не уверен, было ли это решение лучшим для Юки-кун. Когда имеешь дело со СПИДом, важную роль играет такая вещь, как «качество жизни». Назначая лечение, врач обязан стремиться сохранять качество жизни пациента на максимально возможном уровне. С этой точки зрения, с точки зрения качества жизни, доброволец, согласившийся на участие в эксперименте, оказывается не в лучшем положении. Она не может покинуть стерильный бокс, не может ни с кем общаться. Мое предложение действительно сильно обеспокоило и Юки-кун, и ее родителей. Однако, возможно, надежда на неизвестный ей виртуальный мир побудила Юки-кун принять решение… она согласилась участвовать в эксперименте и вошла в эту комнату. С тех пор Юки-кун была подключена к Медикубоиду постоянно.

– Постоянно… это значит?..

– Ровно то, что я сказал. Юки-кун почти никогда не возвращалась в реальный мир. Точнее сказать – просто не могла. В хосписах мы используем морфий, чтобы понизить боль пациентов. В случае Юки-кун мы заменили морфий Медикубоидом с его функцией блокировки чувствительности… Она посещала виртуальные миры все время, за исключением нескольких часов ежедневно, когда мы собирали данные. Разумеется, и я с ней беседовал в том мире.

– Другими словами… она проводит в полном погружении двадцать четыре часа в сутки?.. Сколько же времени она так живет?..

– Около трех лет.

От этого простого ответа доктора Асуна лишилась дара речи.

До сегодняшнего дня Асуна считала, что самый большой опыт Полного погружения среди пользователей Амусферы по всему миру был у игроков в SAO, в том числе у нее самой. Теперь она поняла, что ошибалась. Худая девушка, лежащая на кровати совсем рядом, была истинной путешественницей по виртуальным мирам. Вот почему Юки стала так сильна.

«Ты уже живешь в этом мире?» – так Кирито спросил Юки. Должно быть, за время их короткого поединка он почувствовал, что Юки похожа на него в каком-то смысле.

Асуна вдруг осознала, что ее заполняет новое чувство. Это как если бы она стояла перед мечником, намного превосходящим ее, и предлагала ему свой любимый клинок. Она закрыла глаза и опустила голову.

После секундного молчания Асуна посмотрела на доктора Курахаси.

– Спасибо, что позволили мне увидеть Юки… с ней ведь будет все хорошо, если она и дальше будет здесь оставаться, правда? Она может и дальше путешествовать по тем мирам, правда?..

Доктор, однако, не ответил Асуне прямо. Он сел на стул перед панелью управления, сцепил руки на коленях и устремил на Асуну серьезный взгляд.

– ….Даже в стерильной комнате невозможно избавиться от бактерий и вирусов, которые уже были в ее теле. По мере ослабления иммунной системы они размножаются. Сейчас Юки-кун заражена цитомегаловирусом и нетуберкулезной микобактерией и почти полностью потеряла зрение. ВИЧ вызвал энцефалит, который тоже ухудшается; думаю, она уже не способна самостоятельно передвигаться.

– …

– Она заражена ВИЧ уже более пятнадцати лет… и три с половиной года больна СПИДом. Сейчас Юки-кун в терминальном состоянии. И она об этом знает. Полагаю, теперь вы понимаете, почему она исчезла у вас на глазах.

– Как же… как же так…

Асуна распахнула глаза и тихонько покачала головой. Однако игнорировать то, что она только что услышала, было уже невозможно.

Юки всегда колебалась, раздумывая, следует ли ей быть с Асуной, – потому что она действительно заботилась об Асуне. Она оттолкнула Асуну, чтобы не причинить ей боль в тот день, когда она уйдет навсегда. Да нет, не только Юки. Сиуне и остальные «Спящие рыцари» все понимали, потому и держали себя так непонятно.

Но Асуна всего этого не замечала и даже не пыталась подумать. Она лишь продолжала причинять Юки боль. При воспоминании о слезах, выступивших на глазах у Юки в Железном дворце перед тем, как она разлогинилась, у Асуны защемило сердце.

Внезапно ей кое-что пришло в голову, и она подняла глаза на доктора.

– Скажите… доктор, а у Юки есть старшая сестра?..

Доктор нахмурился, словно пораженный столь неожиданным вопросом; помедлив немного, он кивнул.

– …Это не имеет отношения к самой Юки-кун, поэтому я не стал говорить… да, у нее была старшая сестра-близнец. Из-за этого и пришлось делать кесарево сечение, которое привело к трагедии.

Помолчав немного, будто копаясь в памяти, доктор затем добавил:

– Ее сестру звали Айко, она тоже была в нашей больнице. Сестры были очень разные… старшая – очень улыбчивая, и всегда молча оберегала энергичную Юки-кун. А, да… она была немного похожа на вас внешне…

Почему прошедшее время? Так прошептал голос внутри Асуны, и она взглянула на доктора. И доктор, словно услышав этот голос, добавил:

– Родители Юки-кун… скончались два года назад, а ее сестра – год назад.

Все, что, как казалось Асуне, она «должна понять», разом потеряло значение.

В том мире Асуна много раз видела, как люди умирают, и сама неоднократно была на волосок от смерти. И потому ей казалось, что она понимает значение «жизни» и «смерти». Она знала, что, сколько бы ни старалась, того, что происходит у нее на глазах, уже не изменить.

Она была знакома с Юки всего лишь несколько дней, но, узнав о ее прошлом и о ее нынешнем положении, все равно не могла принять это как данность; ей оставалось лишь прижиматься всем телом к толстому стеклу. Само значение термина «реальность» словно заржавело и расплылось, а потом и вовсе рассыпалось. Асуна опустила голову и ткнулась лбом в холодную как лед поверхность.

«Я уже так много сражалась, и что плохого, что теперь мне хочется чуточку счастья?» Эта мысль постоянно возникала у Асуны в голове; вот почему она боялась перемен, не решалась спорить с другими и могла лишь находить различные оправдания своей трусости и молчанию.

Но Юки сражалась с самого рождения. Она неустанно боролась с жестокой реальностью, пытающейся отобрать у нее все. Даже зная, что конец близок, она все равно могла улыбаться так ослепительно.

Асуна зажмурила глаза и молча, из самой глубины сердца прокричала путешествующей сейчас по каким-то далеким мирам Юки:

«Дай мне еще повидаться с тобой! Еще хоть раз!»

Теперь-то, когда они встретятся, они будут говорить долго. Юки сказала как-то, что есть вопросы, которые приходится решать силой, иначе противник просто не поймет. Если Асуна не сможет стряхнуть всю свою слабость, весь свой груз, ради того, чтобы поговорить с Юки, этот разговор и смысла иметь не будет.

Асуна почувствовала теплую жидкость возле глаз. Она положила правую руку на стекло и нажала ладонью, словно искала на этой скользкой поверхности какое-то место, где ощущение было бы другим.

И вдруг откуда-то донесся мягкий голос.

«Не плачь, Асуна».

Пораженная Асуна быстро подняла голову. Стряхнув капли с ресниц, она во все глаза уставилась на лежащую в кровати Юки. Маленькая фигурка все так же лежала, ничего не изменилось. Машина, покрывающая ее лицо, тоже осталась прежней. Только синий огонек загорелся на мониторе прямо напротив стекла. И слова на экране стали другими – теперь там было написано «Пользователь говорит».

– Юки?.. – пробормотала Асуна, а потом дрожащим, но звонким голосом повторила: – Юки? Ты там?

Ответ пришел мгновенно. Похоже, голос шел из динамика на стене.

«Ага. Хоть и через камеру, но я тебя вижу, Асуна. Фантастика… ты точно такая же, как в игре. Спасибо… что пришла меня навестить».

– …Юки… я… я…

Асуна хотела сказать что-нибудь, но не знала, что говорить. Неописуемое чувство тревоги стиснуло ей грудь.

Но прежде чем она что-либо произнесла, голос сверху раздался вновь.

«Доктор, пожалуйста, разрешите Асуне воспользоваться соседней комнатой».

– Ээ…

Асуна озадаченно обернулась; доктор Курахаси сидел с серьезным видом и словно раздумывал над чем-то. Впрочем, тут же на его лице появилась уверенная улыбка, которая объяснила все. Доктор кивнул и ответил:

– Хорошо. Там есть кресло, которым я пользуюсь, чтобы говорить в Полном погружении, и Амусфера. Дверь запирается изнутри, но, пожалуйста, постарайтесь общаться не более двадцати минут. Что касается процедуры, ее объяснять не нужно.

– Я… ясно.

Асуна поспешно кивнула и вновь перевела взгляд на девушку, лежащую под Медикубоидом. Голос Юки раздался вновь.

«ALO там уже установлена. Когда войдешь, встретимся там, где встретились в первый раз».

– Мм… понятно. Минуту подожди, я скоро буду.

Произнеся эти слова твердым голосом, Асуна поклонилась доктору Курахаси и развернулась. В несколько шагов преодолев расстояние до двери в глубине комнаты наблюдения, она поднесла руку к сканеру. Дверь скользнула в сторону, и Асуна влетела внутрь.

За дверью оказалась комната вдвое меньше по размеру, чем комната наблюдения. Там было два кресла с откидывающимися спинками, и на обоих подголовниках висели знакомые кольцеобразные шлемы.



Pages:     | 1 || 3 |



Похожие работы:

«ТЕРРИТОРИАЛЬНАЯ КОНФЕРЕНЦИЯ УЧЕБНО-ИССЛЕДОВАТЕЛЬСКИХ РАБОТ ШКОЛЬНИКОВ "ЮНИВИКА" СЕКЦИЯ "Биология и экология" Тема: "Культивация абрикосов семейства розоцветные в селе Дубовый Умет Волжского района" Автор: Васильева Надежда, учащаяся 6 класса ГБОУ СОШ "ОЦ" с. Дубовы...»

«Муниципальное общеобразовательное учреждение "Лямбирская средняя общеобразовательная школа №2" Лямбирского муниципального района Республики МордовияБИОЛОГИЯ Промежуточная аттестация по разделу "Основы генетики и селекции" 10 классКИМы подготовила учитель биологии: Парамонова А.А. 2015-2016 уч. годУТ...»

«Рабочая программа по биологии 9 класс (2 часа в неделю, всего 66 часов) Линия В.В. Пасечника Пояснительная записка. Рабочая программа по биологии составлена в соответствии с федеральным компонентом государственного стандарта общего образования. За основу рабочей программы взят...»

«Модуль 1. Исследование пищевых продуктов животного происхождения. Лабораторная работа № 1. Санитарногигиенический и микробиологический контроль мясаЦель занятий Освоить...»

«Интегрированный урок географии и биологии в 7-м классе по теме: Биогеография материка АфрикаРазработала: Безрукавова Марина Николаевна, учитель биологии МБОУ "СОШ № 8" г. АстраханьЦели:знать отличительн...»

«Тест "Основы цитологии" 9 класс. 1 вариант..Выбери один правильный вариант ответа. 1).Какой органоид называют "фабрикой белка"?1.мембрану 2.ядро. 3.рибосому. 4. митохондрию 2).Кого считают основоположниками клеточно...»

«КОСМИЧЕСКАЯ ПРИРОДА ЭПИДЕМИЙ И ПАНДЕМИЙ Сухарев В.А. профессор Крымского агротехнологического университета, г. Симферополь, РоссияПо современным представлениям эпидемиологии, сценарий возникновения и развития бактериальных эпидемий и пандемий имеет ч...»

«-280035-24765 ЗападноКазахстанская область, ГККП "Таскалинский колледж" КадралиеваФ. С. Преподователь английского языка Темаурока:Ecology, Geography, Nature."Environmental Protection"Цели урока: -Формировать чувство ответственности за сопричастность к проблемамэкологий;-Воспитывать чувство любви и бережного о...»

«Государственное бюджетное профессиональное образовательное учреждение "Тольяттинский медицинский колледж"РАБОЧАЯ ТЕТРАДЬ для самостоятельной внеаудиторной работы студентов Раздел: "Медицинская паразитология" Дисципл...»

«УЧРЕЖДЕНИЕ ОБРАЗОВАНИЯ "МОЗЫРСКИЙ ГОСУДАРСТВЕННЫЙПЕДАГОГИЧЕСКИЙ УНИВЕРСИТЕТ ИМ. И.П. ШАМЯКИНА"УТВЕРЖДАЮ Зав. кафедрой биологии и экологии _ Гуминская Е.Ю. 20 октября 2016 Протокол № 3 Вопросы к экзамену по дисциплине "Основы педиатрии и гигиены детей раннего и дошкольного возраста" для студентов 1 курса факультета дошкольного и началь...»

«МОУ СОШ п. Корфовский Элективный курс Экология и человек 11-й класс 2010 г. Пояснительная записка Курс “Экология и человек” рассчитан на 34 часов в 11 классе средней школы. Этот курс предназначен, во-первых – для восполнения пробелов в биологии по теме э...»

«Наименование ОУ: КГУ № 7 Ф.И.О. автора: Тюрчева Вера Васильевна Должность: учитель биологии Город: Павлодарская область г. Аксу Файл материала: Конспект урока 10 класс Тема: "Обмен веществ в клетке метаболизм. АТФ" 10 класс Тема урока:...»

«Познание мира 3 класс Тема: Знакомство с разнообразием растительного и животного мира.Цель: сформировать представления о лесе, как природном сообществе; формирование элементарных знаний об охране растительного и животного мира.Задачи: развивать умение находить взаимос...»

«МУНИЦИПАЛЬНОЕ ОБРАЗОВАТЕЛЬНОЕ УЧРЕЖДЕНИЕ КОРАБЛИНСКАЯ СРЕДНЯЯ ОБЩЕОБРАЗОВАТЕЛЬНАЯ ШКОЛА №2МУНИЦИПАЛЬНОГО ОБРАЗОВАНИЯ – КОРАБЛИНСКИЙ МУНИЦИПАЛЬНЫЙ РАЙОН РЯЗАНСКОЙ ОБЛАСТИПЛАН-КОНСПЕКТ УРОКА 8 КЛАСС Экология. Причины нарушения экологического равновесия. Влияние деяте...»

«Специальность 060105.65 "Стоматология" Аннотация рабочей программы учебной дисциплины ЕН.Ф.07 "Анатомия человека. Анатомия головы и шеи" Целью изучения дисциплины является приобретение студентом глубоких знаний по анатомии и топографии органов...»

«Санаторий Бирюза Сочи, п. Лазаревское Санаторий расположен в экологически чистом и живописном районе Большого Сочи, в центре курортного поселка Лазаревское. Черное море находится в 2-х минутах ходьбы от спальных корпусов санатория. Рядом ак...»

«Сценарий экологического праздника "Сохраним природу для потомков" Ведущий: Земля! Какая она? Земля рождает прозрачные ручейки и мощные потоки, травы и деревья. Она носит на себе океаны, облака и...»

«МИНИСТЕРСТВО ОБРАЗОВАНИЯ И НАУКИРОССИЙСКОЙ ФЕДЕРАЦИИ Федеральное государственное бюджетное образовательное учреждение высшего профессионального образования"ТЮМЕНСКИЙ ГОСУДАРСТВЕННЫЙ УНИВЕРСИТЕТ" Естественнонаучный факультет Кафедра биологии экологии и МПЕ Харитонцев Борис СтепановичБ...»

«Муниципальное общеобразовательное учреждение "Онуфриевская средняя общеобразовательная школа" Истринского муниципального района "Согласовано" Руководитель ШМО _Щербинина Г.А. Протокол № _ от "" _2014 г. "Согласовано" Заместитель директора по УВР _Голунова Н.А. ""_2014г. "Утверждаю" Дире...»

«ПРАВИТЕЛЬСТВО КЫРГЫЗСКОЙ РЕСПУБЛИКИПОСТАНОВЛЕНИЕ от 23 сентября 2011 года №583 Об утверждении Руководства по учету инфекционных заболеваний в Кыргызской Республике Во исполнение Закона Кыргызской Республики Об общественном здравоохранении, в целях совершенствования учета инфекцион...»

«МУНИЦИПАЛЬНОЕ АВТОНОМНОЕ ОБЩЕОБРАЗОВАТЕЛЬНОЕ УЧРЕЖДЕНИЕ "ЧАЖЕМТОВСКАЯ СРЕДНЯЯ ОБЩЕОБРАЗОВАТЕЛЬНАЯ ШКОЛА"РАБОЧАЯ ПРОГРАММАФАКУЛЬТАТИВНОГО КУРСА ПО БИОЛОГИИ "В мире животных"ДЛЯ УЧАЩИХСЯ 7 КЛАССА Чажемто – 2016 Пояснительна...»

«ИГРА КВЕСТ по теме "Поверь в свой разум, в свой талант и руки. И вслед моим направь свои стопы!", посвященной М.В. Ломоносову.Форма мероприятия. КВЕСТ в замкнутом помещении (в стенах гимназии). Цели.Образова...»

«Приложение кПостановлению ТИК г. Таганрога от 18.08.2016г № 15-4 График Распределения печатной площади, предоставляемого безвозмездно региональными государственными периодическими печатными изданиями МУП "Редакция газеты "Заря", МУП "...»

«Уважаемые коллеги! Региональный центр инжиниринга, учрежденный Правительством Пермского края, предлагает Вам услугу полноцветной широкоформатной печати с использованием безопасных экосольвентных чернил на носителях различного типа. Что такое сольвентная печать и г...»

«Темы и задания по управляемой самостоятельной работе студентов по УЧЕБНОЙ дисциплине "ГИГИЕНА" перечень тем для самостоятельной Управляемой работы студентов Управляемая самостоятельная работа студентов (УСР) – это внеаудиторные занятия по темам, предложе...»

«Муниципальное бюджетное общеобразовательное учреждение города Новосибирска "Лицей №22 "Надежда Сибири" г. Новосибирск, ул. Советская, 63, тел. 222-35-15ПРИНЯТО Протокол заседания методического объединения учителей химии, биологии, географии А.А...»







 
2017 www.docx.lib-i.ru - «Бесплатная электронная библиотека - интернет материалы»

Материалы этого сайта размещены для ознакомления, все права принадлежат их авторам.
Если Вы не согласны с тем, что Ваш материал размещён на этом сайте, пожалуйста, напишите нам, мы в течении 1-2 рабочих дней удалим его.