WWW.DOCX.LIB-I.RU
БЕСПЛАТНАЯ  ИНТЕРНЕТ  БИБЛИОТЕКА - Интернет материалы
 

Pages:   || 2 | 3 |

«ПрологГлава 1Глава 2Глава 3Глава 4Глава 5Глава 6Глава 7Глава 8Глава 9Глава 10Глава 11Глава 12Послесловие автораО названии тома (от переводчика) Пролог – Асуна, ты слышала про Дзеккен? ...»

-- [ Страница 1 ] --

Рэки Кавахара

Sword Art Online

Том 7. Розарий матери

Перевод с английского языка – Ushwood

Бета-редактирование – Lady Astrel

Иллюстрации – сканы Ushwood, обработка Malfurik (RuRa team)

Любое коммерческое использование данного текста или его фрагментов запрещено

Оглавление

ПрологГлава 1Глава 2Глава 3Глава 4Глава 5Глава 6Глава 7Глава 8Глава 9Глава 10Глава 11Глава 12Послесловие автораО названии тома (от переводчика)

Пролог

– Асуна, ты слышала про Дзеккен?

При этих словах Лизбет Асуна перестала печатать и подняла глаза.

– Номер участника? Ты решила затеять какое-то соревнование?

– Не, не, – с улыбкой покачала головой Лизбет. Отпив из дымящейся кружки на столе, она затем продолжила: – Оно пишется кандзи, не катаканой. Там «дзецу» из слова «абсолютный» и «кен», то есть «меч». «Абсолютный меч».

– Абсолютный… меч. Это что, какое-то редкое оружие или что?

– Не, не. Это имя игрока. Точнее, прозвище… кликуха, так сказать. Настоящего имени этого игрока никто не знает. Короче, он нереально крут. Мы не знаем, кто придумал это прозвище, но, в общем, теперь этого игрока все зовут «Абсолютным Мечом». Абсолютно непобедимый меч, бесподобный меч… думаю, в таком смысле.

«Нереально крут». При этих словах в Асуне начало разгораться любопытство.

Разумеется, она была вполне уверена в своих собственных навыках обращения с мечом. В «ALfheim Online» она выбрала себе расу ундин и сосредоточилась на магии лечения, однако иногда, как и прежде, кровь вскипала у нее в жилах и заставляла ее доставать рапиру и бросаться в гущу врагов. Этим она заслужила себе весьма далекое от элегантности прозвище «берсерк-лекарь».

Она принимала активное участие в каждом ежемесячном турнире. Привыкнув к трехмерным боям ALO, она держалась на равных с весьма сильными игроками, такими как Генерал Юджин из саламандр и Владычица Сакуя из сильфов. Проигнорировать появление нового сильного игрока она просто не могла.

Сохранив свое законченное эссе по биологии, Асуна закрыла виртуальную клавиатуру, взяла стоящую рядом с ней кружку и, тюкнув пальцем, наполнила ее горячим чаем. Погрузившись в деревянное кресло, растущее прямо из пола, она приняла позу, в которой ей удобно было слушать.

– И?.. Этот Абсолютный Меч, каков он?

– Дай подумать…

К оглавлениюГлава 1

22 уровень Нового Айнкрада был весь в снегу.

Снаружи было начало января, но в последние годы из-за глобального потепления даже зимой температура в Токио редко опускается ниже нуля.

Однако, то ли из желания компании, управляющей ALO, продемонстрировать всем твердость духа, то ли по иной причине, но весь Альвхейм был охвачен суровыми морозами. К северу от Древа Мира температура частенько падала до 10, а то и 20 градусов ниже нуля. Если заранее не озаботиться холодозащитным снаряжением или заклинаниями, даже и летать не захочется. Айнкрад сейчас парил над территорией гномов – на самом северном краю мира. На всех уровнях был такой морозильник, что даже днем можно было увидеть лед.

Но мороз, от которого ручьи промерзали до дна, не мог проникнуть в дом, защищенный толстыми деревянными стенами и докрасна раскаленным очагом.

Восемь месяцев назад, в мае 2025 года, игра «ALfheim Online» получила самое крупное свое дополнение – «парящую крепость Айнкрад».

ALO изначально работала на копии движка смертельной игры «Sword Art Online», так что на сервере была полная копия Айнкрада, сцены, на которой развернулось действие SAO. В прошлом игрой ALO управляла компания «РЕКТО Прогресс». Однако когда все железо и программное обеспечение приобрела другая фирма, они не только не удалили Айнкрад и прежние данные всех игроков, но и смело предложили совместить это все с ALO.





Разумеется, с помощью этого мощного обновления они пытались, помимо всего прочего, бороться с оттоком игроков, вызванным экспериментами на людях, которые ставила «РЕКТО Прогресс». Но это явно была не единственная причина. Создатели новой компании все были ветеранами ММО, которые играли со времен 2D; они просто не могли смириться с возможностью исчезновения столь тщательно проработанной парящей крепости. По крайней мере так Асуне сказал Эгиль, у которого в той фирме был кто-то знакомый.

После воскрешения Айнкрада Асуна задала самой себе одну маленькую цель и начала играть ундиной – лекарем и по совместительству рапиристкой. Цель ее была очевидна: скопить коллы – нет, юрудо, – раньше всех добраться до 22 уровня и купить маленький деревянный домик в глубине хвойного леса. Давным-давно в другой парящей крепости, но в точно таком же месте она создала семью и прожила две коротких, но полных счастья, радости и покоя недели.

Майское обновление открыло первые десять уровней. Потом было сентябрьское, и открылись уровни с 11 по 20. И вот в Сочельник, вечером 24 декабря, открылся проход на 21 уровень. Асуна, а вместе с ней Кирито, Кляйн, Эгиль, Лизбет, Силика и Лифа, образовали партию и ринулись к следующему уровню сразу же, как только смолк звуковой сигнал, обозначивший открытие новых уровней.

22 уровень был малолюден, его заполняли почти исключительно леса; вдобавок на главной улице местной деревушки было много домов, где могли жить игроки, так что едва ли за один дом стоило ожидать конкуренции. И тем не менее они ураганом прошлись по 21 уровню и вместе с другими партиями бросили вызов боссу, которого нашли в глубине донжона. Кляйн впоследствии уверял, что Асуна, несмотря на то, что половину очков навыков потратила на навыки поддержки, выглядела куда более устрашающей в этом бою, дерясь в первых рядах рейд-группы из полусотни человек, чем когда она была сублидером «Рыцарей Крови».

Отшвырнув босса 21 уровня, которого она убила лично, поспешив затем к деревянному домику и нажав кнопку «ОК» для подтверждения покупки, Асуна не сдержалась и заплакала от счастья. Потом, уже ночью, когда праздничная вечеринка закончилась и друзья разошлись, она подняла бокалы вместе с Кирито и вернувшейся в облик девочки Юи; и тогда она расплакалась снова. Об этом остальные ее друзья так и не узнали.

Асуна сама не очень понимала, что ее так привязывает к этому месту. Здесь она поселилась и прожила короткие, но счастливые дни вместе с юношей, в которого впервые в жизни влюбилась и с которым, хоть и в виртуальном мире, но преодолела вместе множество преград. Звучало очень просто, но Асуна чувствовала, что здесь есть нечто большее.

Возможно, Асуна, которая в реальном мире частенько не могла найти места, куда вернуться, в этом домике чувствовала себя по-настоящему дома. Маленькое, уютное место, где пара птиц могла дать отдых крыльям, обняться и вместе заснуть. Место, куда могла вернуться душа.

Что еще важнее, этот деревянный домик стал местом, куда все ее друзья приходили после трудового дня. Гости тут были практически постоянно. Асуна посвятила себя дизайну интерьера, и их дом притягивал с поверхности мира всех. Не только спутники по SAO, но и новые друзья из ALO частенько заглядывали и наслаждались готовкой Асуны. …Был случай, когда у нее случайно встретились Владычица сильфов Сакуя и Генерал Юджин; тот ужин прошел весьма напряженно.

Сегодня, то есть 6 января 2026 года, за столом, росшим прямо из пола, вновь собрались знакомые лица.

Справа от Асуны сидела Приручительница Силика с типичными для кайт ши треугольными ушами. Сейчас она хныкала, глядя на выведенную на голографический дисплей домашнюю работу по математике. Слева от нее сильфида Лифа, волшебница и мечница, с похожим выражением лица разглядывала задание по английскому.

Напротив сидела, скрестив ноги, Лизбет, кузнец-лепрекон; она потягивала малиновый ликер, погрузившись в чтение продающегося в игре романа.

В реальном мире было всего 4 часа дня, но в Альвхейме время течет по-другому. Небо снаружи было почти черным, если не считать света, отражающегося от падающего снега. То, что снаружи стоял дикий мороз, было очевидно, даже если не слышать воя ветра; однако же очаг в доме весело трещал. Вдобавок теплый аромат шел из большого кипящего котла.

Асуна, как и ее подруги, держала руки на виртуальной клавиатуре и, проглядывая сайты в парящих вокруг нее окошках, завершала свое эссе.

Ее мать не одобряла, когда она занималась в виртуальном мире тем, что могла делать в реальном, однако в долгосрочной перспективе работа здесь была более эффективна. Во-первых, здесь не утомлялись глаза и руки, а во-вторых, множество сайтов, которые одновременно просто не вместились бы в UXGA-дисплей в ее комнате, здесь можно было легко просматривать в отдельных парящих окошках.

Однажды Асуна сказала это матери и дала ей попробовать текстовый редактор, работающий с Полным погружением; однако мать вышла из программы всего несколько минут спустя и сказала, что у нее кружится голова. Больше она к этой программе не притрагивалась.

Да, у некоторых людей в виртуальном мире действительно начинала кружиться голова, но Асуна, «прожившая» в VR два года, просто не могла себе такого представить. Ее пальцы бегали без единой ошибки, и эссе постепенно приближалось к завершению…

Внезапно что-то прислонилось к ее правому плечу.

Обернувшись, Асуна обнаружила у себя на плече голову Силики; подергивая треугольными ушами, девушка спала со счастливым выражением лица.

Асуна не удержалась от смеха, потом левой рукой чуть почесала Силику за ушами.

– Эй, Силика-тян. Если ты не сможешь заснуть сегодня ночью из-за того, что спала здесь, у тебя могут быть неприятности.

– Уню… муня…

– От зимних каникул осталось всего три дня. Пора делать домашнее задание.

В конце концов она чуть потянула Силику за ухо, и та, вздрогнув, проснулась. Несколько раз моргнула с отсутствующим выражением лица, потом покачала головой и глянула Асуне в лицо.

– У… уу… так устааала… – пробормотала она, потом открыла белозубый ротик и зевнула. Всех кайт ши, которых Асуна знала, одолевала сонливость в ее доме; Асуна даже подумала, что, может, это у них особенность расы такая.

Асуна кинула взгляд на голографический дисплей Силики и сказала:

– Эту страницу ты ведь почти закончила? Почему бы не поднапрячься и не закончить совсем?

– Фу… фуаа…

– Может, в комнате слишком тепло? Не сделать попрохладнее?

Услышав это, Лизбет улыбнулась и ответила:

– Не, дело не в этом, думаю, причина вот в чем.

– В чем?..

Асуна оглянулась в сторону восточной стены; там рядом с камином было нечто, на что указала Лизбет.

– Аа… вот оно что…

Асуна понимающе кивнула.

Прямо перед огненно-красным очагом стояло большое деревянное кресло-качалка.

Погрузившись в кресло, дрых без задних ног спригган с темной кожей и короткими черными волосами. Его некогда растрепанные волосы сейчас лежали ровно, но остренькое и слегка хулиганистое лицо оставалось таким же, как и прежде. Излишне говорить, что это был Кирито.

На животе у него, уютно свернувшись и спрятав голову в мягкий хвост, спал маленький небесно-голубой пернатый дракончик. Звали дракончика «Пина», и он был партнером Силики еще со времен SAO.

Еще более крохотная пикси с невинным личиком спала, используя мягкие перья Пины как кровать. Эта девочка в светло-розовом платьице и с длинными, прямыми, блестящими, черными волосами была Пикси-Проводником Кирито, а также «дочкой» Асуны и Кирито; это был ИИ по имени Юи, созданный еще на старом сервере SAO.

Этот трехслойный пирог в виде Кирито, Пины и Юи, спящих в кресле-качалке, распространял вокруг себя сильную гипнотическую ауру. Даже Асуна почувствовала сонливость, лишь несколько секунд на них посмотрев.

Кирито мог спать много. Можно подумать, он компенсировал время, проведенное в SAO, когда он жертвовал сном ради прохождения донжонов. В этом доме всякий раз, как Асуна отводила от него взгляд, он садился в свое любимое кресло-качалку и мгновенно отрубался.

Более того – Асуна вообще не знала ничего более гипнотизирующего, чем лицо Кирито, спящего в этом кресле.

В SAO, будь то в их деревянном домике или на втором этаже магазина Эгиля, когда Кирито садился в кресло и начинал качаться, Асуна почти всегда присоединялась к Кирито и дремала вместе с ним. Так что Асуна лично испытала на себе гипноз Кирито и прекрасно понимала, почему Лизбет и Силику так тянуло в сон.

Загадочно то, что Пина, поведение которой, по идее, основывалось на простых алгоритмах, всякий раз, когда видела спящего Кирито, слетала с плеча Силики, ложилась на Кирито, сворачивалась клубочком и тоже засыпала.

Все это порождало сомнения: а вдруг спящий Кирито испускал некие «волны сонливости»? По правде сказать, Асуна, еще минуту назад печатающая свое эссе на полной скорости, тоже почувствовала, как ее движения замедляются…

– Асуна-сан, сама не засни! Ай, и Лиз-сан тоже!

Когда Силика начала трясти Асуну, та подняла голову.

Одновременно и Лизбет, сидящая напротив, проснулась, моргнула и смущенно улыбнулась. Взбив свои металлически-розовые волосы, какие могли иметь лишь лепреконы, она нехотя заоправдывалась:

– И почему мне всегда хочется спать, когда я на него смотрю… может, это магия иллюзий, в которой спригганы так сильны?

– Ха-ха, не может быть. Сделаю-ка я чаю, чтобы не так спать хотелось. Правда, на самом-то деле я просто ленюсь.

Асуна встала и взяла из шкафчика у себя за спиной четыре кружки. Это были магические кружки, которые «можно наполнить чаем 99 сортов одним щелчком пальца»; эти кружки Асуна с Кирито заполучили недавно за выполнение квеста.

Когда она поставила на стол кружки и фруктовый пирог, все четверо, включая по-прежнему борющуюся с сонливостью Силику, сразу же отпили теплой, ароматной жидкости.

– Кстати говоря.

Лизбет, видимо, пришла в голову некая мысль, и она спросила:

– … Асуна, ты слышала про Абсолютный Меч?

– Слухи пошли с начала года… да, где-то неделю назад…

Произнеся эти слова, Лизбет кивнула Асуне, словно соглашалась с чем-то.

– Ну да, понятно, почему Асуна не в курсе. Ты же с конца прошлого года была в Киото.

– Слушай, не напоминай мне здесь о том, что я терпеть не могу, – и Асуна нахмурилась. Лизбет расхохоталась.

– Да, нелегко расти в знаменитой семье.

– На самом деле нелегко. Приходится целый день сидеть в кимоно, со всеми здороваться, и даже если хочешь ночью нырнуть сюда, не получится, потому что тот дом до сих пор не подключен к беспроводной сети. Я взяла с собой свою Амусферу, но совершенно без толку.

Асуна глубоко вздохнула и допила свой чай.

В конце прошлого года Асуну практически заставили отправиться вместе с семьей в главный дом клана Юки, иными словами, в старый дом ее отца. Заодно ей нужно было поблагодарить всех родственников, которые беспокоились о ней те два года, что она «лежала в больнице», так что она даже не могла вслух сказать, что ненавидит эту поездку.

Когда Асуна была маленькой, она считала, что встреча нового года со всем кланом – нечто совершенно естественное; и она была рада, что может встречаться с родственниками ее возраста.

Но через какое-то время – возможно, это было, когда она начала ходить в среднюю школу, – этот обычай начал ее тяготить.

Клан Юки, без преувеличения, управлял киотскими банками уже 200 лет, это был семейный бизнес. Он перенес все реформы, все войны, а нынешнее поколение расширило бизнес на весь Кансай. Отец Асуны Сёдзо Юки смог создать крупную компанию по производству электроники «РЕКТО» всего за одно поколение именно благодаря финансовой помощи клана. Вообще, если взглянуть на генеалогическое древо клана, – там сплошь президенты и крупные чиновники.

И, вполне естественно, кузены и кузины Асуны все были «первыми учениками» в «хороших школах». Когда во время банкета все дети сидели рядышком, их родители беседовали на темы вроде «как их детей хвалили на таком-то состязании» или «какие хорошие оценки они получили на национальных экзаменах». Внешне все было чинно-мирно, на самом же деле там были сплошные ссоры. Асуна постепенно стала замечать атмосферу злобы, окружающую семейные сборища; ей казалось, что весь смысл этих мероприятий заключался в том, чтобы расставить по ранжиру детей.

В ноябре 2022 года, во время зимнего семестра последнего года в средней школе, Асуна угодила в плен SAO и пробыла там до января 2025, когда ее освободил Кирито. Так что сейчас была ее первая встреча Нового года с семьей за 4 года. В старом особняке, построенном в киотском стиле, Асуне пришлось надеть кимоно с длинными рукавами и без конца здороваться с многочисленной родней, начиная с бабушек и дедушек. В конце концов она начала чувствовать себя портье-NPC.

Все же встреча с кузенами, которых она так давно не видела, должна была, по идее, стать приятным событием; однако, хоть они и радовались возвращению Асуны так, как будто это затрагивало их лично, Асуна заметила в их глазах кое-что, что она ненавидела.

Они все жалели Асуну. Они сочувствовали ей, им было жалко, что она раньше срока выбыла из состязания, в котором они все участвовали с самого рождения. И это не было лишь ее воображение; Асуна с детства хорошо умела читать по лицам людей, и сейчас она была абсолютно уверена.

Конечно, нынешняя Асуна была совершенно другим человеком, не таким, как та прежняя. В том мире нашелся парень, который необъяснимым образом изменил ее. Так что вся жалость кузенов, тетушек и дядюшек Асуны проходила мимо ее сердца. В первую очередь она была «мечницей», человеком, который сражается, полагаясь на собственные силы. Эта вера всегда поддерживала Асуну, и она не исчезла, даже когда исчез тот мир.

Но ее кузены, считавшие VRMMO ядом, не могли понять ее ценностей. То же относилось и к ее матери, которая, встречаясь с кланом, всегда была чуть недовольна.

Одержимость идеей непременно поступить в хороший университет и найти потом хорошую работу исчезла. Асуне очень нравилась ее нынешняя школа; в будущем году она сможет постепенно разобраться, чего же она на самом деле хочет. Главной ее целью, конечно, было образовать семью с неким юношей чуть моложе нее – в реальном мире.

…Обо всем этом Асуна думала, успевая одновременно отвечать на разнообразные вопросы родственников с улыбкой на лице. Самым невыносимым оказался последний вечер в Киото, когда ей пришлось быть наедине с кузеном на два года старше нее.

Будучи человеком, единственной обязанностью которого была помощь в главном семейном банке, он возбужденно тараторил, какой он уже профессионал, как он уже решил, какое место займет в бизнесе, и каким выдающимся человеком он станет в будущем. Сначала Асуна просто приклеила на лицо восхищенную улыбку, но потом все как-то подозрительно исчезли, оставив их наедине и заставив Асуну заподозрить взрослых в сомнительных намерениях…

– Эй, Асуна, ты слушаешь?

Когда Лизбет пнула ее ногой под столом, Асуна пришла в себя.

– Ой, прости. Вспомнила кое-что плохое.

– Что вспомнила? Твои смотрины в Киото?

– …

– …Чего это ты так замерла… неужели…

– Нет, нет, ничего!

Асуна лихорадочно замотала головой, потом тюкнула пальцем по своей пустой кружке и отпила какого-то странного фиолетового чая. Потом подняла голову и с усилием переменила тему.

– Очень сильный, говоришь… он что, плееркиллер?

– Ага, Абсолютный Меч – ПвПшник. Немного к северу от главной улицы двадцать четвертого уровня – знаешь, там есть такой островок с большим деревом, туда еще все время туристы ходят? Вот под этим деревом в три часа дня каждый день Абсолютный Меч дерется со всяким, кто захочет его вызвать.

– Оо… значит, этот Абсолютный Меч из тех, кто участвует в турнирах?

– Не, похоже, это совершенно новое лицо. Но характеристики этого игрока, похоже, очень приличные, так что, вполне возможно, он сконвертировался сюда из какой-нибудь другой игры. Сначала было объявление в «ММО Завтра», там приглашались все желающие подраться. Человек тридцать сразу откликнулись, они решили, что это просто самоуверенный новичок, который быстро им сольет, но…

– Вместо этого слили они сами?

– Все до единого, шикарнейшим образом. Похоже, этот игрок очень крут; говорят, ни одному не удалось снять у Абсолютного Меча даже треть хит-пойнтов.

– Это выглядит малость нереальным.

Силика, до сих пор молча поглощавшая фруктовый пирог, вдруг вмешалась:

– У меня полгода ушло, прежде чем я научилась нормально драться в воздухе. А этот совсем недавно сконвертировался, а так здорово уже летает!

Так называемая «конвертация» – система, позволяющая переносить персонажей между разными VRMMO на платформе «Семя», к числу которых относится и ALO. При этом переносе общая «сила» персонажа сохраняется, но все деньги и предметы теряются, и меняются некоторые навыки.

– Силика, ты тоже уже дралась с этим Абсолютным Мечом?

На вопрос Асуны Силика распахнула глаза и замотала головой.

– Нет, ну что ты! Я поняла, что мне не светит, когда просто посмотрела одну дуэль. А, зато Лиз-сан и Лифа-сан с Абсолютным Мечом дрались. Они такие смелые, раз решились на дуэль.

– Заткнись.

– Знаешь, все может дать хороший опыт.

Слушая недовольные реплики Лизбет и Лифы, Асуна улыбнулась, но в то же время она была слегка потрясена.

Лизбет-то ладно, ее раса тяготела не столько к боям, сколько к кузнечному делу, – но игроков, способных одолеть Лифу, было не так уж много: Лифа в воздушном бою считалась сильнейшим игроком среди сильфов. Более того, победил ее Абсолютный Меч, который сам совсем недавно сюда сконвертировался, – нет, это что-то неслыханное.

– Похоже, он действительно крут. Хмм, это даже немного интересно.

– Ха-ха, я знала, что ты так скажешь. Конечно, есть всякие владыки и генералы, которые занимают высокие места в ежемесячных турнирах, вроде Сакуи и Юджина, но в их должностях трудновато участвовать в дуэлях.

– Но если все видят, какой сильный этот Абсолютный Меч, то желающих подраться с ним должно уже не остаться, верно? Это же не то, что большие турниры, здесь за поражение в уличной дуэли идет приличный штраф к опыту.

– Не угадала. Куча народу до сих пор активно участвует, – вновь вмешалась Силика.

– Э? Там что, на кону какое-то суперредкое снаряжение?

– Не снаряжение. Абсолютный Меч ставит на кон «оригинальный навык мечника». Суперкрутой навык.

Невольно Асуне захотелось скопировать привычку Кирито пожимать плечами и присвистывать, но она сдержалась.

– Значит, ОНМ. Какого типа? И на сколько ударов?

– Дай вспомню… кажется, он годится для всех одноручных мечей. Офигенное одиннадцатиударное комбо.

– Ничего себе!..

На этот раз Асуна не сдержала возгласа.

Ключевой системой в не существующем ныне SAO являлась система «навыков мечника».

Там были наборы навыков для огромного множества видов оружия; уймища навыков от одноударных атак до комбо, состоящих из большого числа последовательных ударов. Отличие от обычных атак заключалось в том, что, как только игрок принимает начальную позу, его тело начинает автоматически двигаться, управляемое системой, пока атака не будет полностью завершена. Все удары сопровождаются шикарными световыми и звуковыми эффектами, давая игроку в полной мере ощутить себя супервоином и насладиться этим ощущением.

Когда компания, управляющая ALO, ввела в Альвхейм гигантское новшество в виде Айнкрада, она приняла смелое решение возродить навыки мечника в том виде, в котором они существовали раньше.

В боевой системе нового ALO произошла настоящая революция. Разумеется, это вызвало бурю негодования со стороны ряда игроков, но недовольные, опробовав новую систему, очень быстро сами стали рабами этого восторга.

Прежде в ALO роскошные визуальные эффекты были монополизированы магией. Вдобавок магия имела высокую точность и дальность действия; так что немногие выбирали специализацию на ближнем бою. Так что, можно сказать, появление навыков мечника сбалансировало положение дел. Хотя с того обновления прошло уже полгода, новая система боя – сочетание воздушной мобильности и навыков мечника – по-прежнему оставалась темой множества споров.

Однако навыков мечника, позаимствованных у игры-предка, смелым организаторам показалось мало.

Поэтому они придумали и реализовали новый элемент – «оригинальные навыки мечника».

Как и предполагает название, это «персональные» навыки. В отличие от заранее разработанных навыков, последовательность действий в которых прописана изначально, их игроки создают сами.

Когда это было реализовано, целая толпа игроков, желающих заполучить свои собственные роскошные комбинации, отправились на улицы и в охотничьи угодья и принялись махать самыми разнообразными железяками… и всех их ждало глубокое разочарование.

Зарегистрировать ОНМ (оригинальный навык мечника) проще простого.

Открываешь меню, переходишь на панель «ОНМ», входишь в режим записи навыка мечника и нажимаешь «Старт». Потом машешь мечом, как и сколько хочешь, и нажимаешь «Стоп». Все.

Однако было одно очень жесткое требование, которое следовало выполнить, чтобы система приняла «свою собственную роскошную комбинацию».

Практически все одиночные рубящие и колющие удары уже зарегистрированы как «навыки мечника». Так что, если игрок желает создать ОНМ, это должно быть комбо. Однако во время исполнения серии ударов недопустимы дефекты ни в чем, будь то положение центра тяжести игрока или траектория оружия. Плюс к этому – скорость должна быть почти на уровне существующих навыков мечника.

Короче говоря, «исполни комбо, которое невозможно исполнить без поддержки системы, без поддержки системы». Жестокое требование, выглядящее внутренне противоречивым.

Существовал лишь один способ преодолеть эту преграду – упражняться и упражняться. Пока в нервной системе не запечатлится вся последовательность действий.

Практически все игроки не могли справиться со столь скучной задачей и быстро отказались от мечты заполучить «свою собственную роскошную комбинацию». Однако часть наиболее старательных игроков смогла все же создать и зарегистрировать свои собственные ОНМ; их слава была подобна славе основателей стилей боя в средние века. По правде сказать, некоторые игроки даже основывали гильдии с названиями типа «такой-то стиль», а некоторые даже открывали в городах додзё.

Это стало возможно благодаря так называемому «наследованию навыков мечника», введенному в систему ОНМ. Создатель ОНМ может передать «инструкцию по освоению навыка» другим игрокам.

Помимо боев с другими игроками, ОНМ имеет большое значение и в ПвЕ. Потому-то все так и хотят ими обзавестись. За наследование ОНМ платятся огромные деньги. Инструкции по освоению комбо из более чем пяти ударов сейчас – самые дорогие предметы во всем ALO. Все знают, что самым мощным ОНМ до сих пор был восьмиударный «Вулканический всполох», созданный Генералом Юджином; и Юджин не передавал его никому, поскольку не нуждался в деньгах. Самой Асуне удалось после нескольких месяцев упорного труда создать пятиударный ОНМ, и это вымотало ее настолько, что затеять новый она и не помышляла.

И вот появился этот Абсолютный Меч – таинственный мечник с немыслимым одиннадцатиударным комбо.

– Ладно, тогда понятно, почему так много желающих с ним подраться. А кто-нибудь своими глазами это комбо видел?

На вопрос Асуны все три ее собеседницы разом покачали головами. Ответила за всех одна Лизбет:

– Хмм, похоже, он был продемонстрирован один раз, в первый же день, но в самих дуэлях он не применялся никогда… или, скажем так, никому пока не удалось заставить Абсолютного Меча применить этот ОНМ.

– Даже Лифе?

Лифа вся сникла и покачала головой.

– Мы держались на равных где-то до шестидесяти процентов хит-пойнтов… но в итоге я проиграла обычным навыкам.

– О… кстати, вы мне еще самого важного не сказали. Раса этого Абсолютного Меча, его оружие?

– А, Абсолютный Меч имп. Оружие – одноручный меч, но он почти такой же тонкий, как рапира Асуны-сан… в общем, этот Абсолютный Меч просто очень быстр. Даже обычные атаки идут почти так же быстро, как навыки мечника… настолько быстро, что я просто не могла уследить глазами. Я впервые с таким встретилась, и я была просто в шоке.

– Персонаж скоростного типа, да? Ну, если даже Лифа не может уследить за движениями Абсолютного Меча, то я и подавно… кстати.

Асуна вдруг припомнила кое-что важное.

– Кстати о скорости, есть ведь еще кое-кто, кто иногда кажется читером, вон он дрыхнет. Что насчет Кирито-куна? По-моему, его такие штуки должны заинтересовать.

При этих словах Лизбет, Силика и Лифа переглянулись между собой и вдруг хором расхохотались.

– …Что, что такое?

Глядя на ошарашенную Асуну, Лифа хихикнула и выдала нечто совершенно невероятное:

– Ха-ха-ха. Братик тоже уже дрался с Абсолютным Мечом. И тоже шикарно проиграл.

– Как…

Проиграл. Кирито.

На несколько секунд Асуна застыла с разинутым ртом.

В сердце Асуны имя Кирито давно стало синонимом «сильнейшего мечника». Из всех людей, кого Асуна знала по SAO и ALO, победил его на дуэли один лишь лидер «Рыцарей Крови» Хитклифф, да и то – исключительно как ГеймМастер, благодаря поддержке системы.

Асуна никогда не рассказывала об этом Лизбет и остальным, но она сама однажды всерьез сражалась с Кирито в SAO.

Это было еще до того, как они стали понимать друг друга; в то время Асуна командовала игроками переднего края как сублидер РыКов.

Когда они на одном из уровней обсуждали, как им победить некоего сильного босса, возникли разногласия между гильдиями во главе с РыКами, ставившими во главу угла быстроту, и несколькими игроками-одиночками, верховодил которыми Кирито. Компромисс найти не удалось, и в итоге было решено устроить дуэль между представителями обеих сторон.

Асуну уже тогда интересовал Кирито, но эту мысль она от себя старательно отгоняла. Она была твердо убеждена, что ставить эмоции над прохождением игры абсолютно недопустимо.

Асуне казалось, что дуэль даст ей хороший шанс вычистить эту слабость из своего сердца. Победить Кирито, потом победить босса и снова вернуть прежнюю, холодную себя.

Но Асуна ничего не знала о силе, спрятанной позади несерьезной физиономии Кирито.

Дуэль была весьма горячей. Как только они скрестили мечи, все лишние мысли выдуло у Асуны из головы, одно лишь наслаждение от боя с сильным противником переполняло ее. Ей казалось, что она сражается непосредственно своими нервными импульсами – такого ощущения у нее никогда прежде не было. Бой длился минут десять, но Асуна не замечала течения времени.

А потом Асуна проиграла. Кирито сделал суперреалистичный финт – причина стала ясна позже – он сделал вид, что «выхватывает из-за спины второй меч и атакует»; Асуна машинально парировала и тут же пропустила удар сквозь образовавшуюся брешь в обороне.

В итоге после этого боя не только чувства Асуны не исчезли, но, наоборот, вычистить их теперь стало невозможно; а в ее сердце осталось неизгладимое впечатление от меча Кирито.

…Сильнейший из мечников. Вплоть до сегодняшнего дня, даже после того как «Черный мечник» из SAO перестал существовать, эта вера Асуны ни разу не поколебалась.

Вот почему ее охватило такое смятение, когда она узнала, что Кирито проиграл Абсолютному Мечу.

Переведя взгляд с Лифы на Лизбет, Асуна дрожащим голосом переспросила:

– Кирито-кун, он… вы это серьезно?

– В общем… да.

Затем Лизбет нахмурилась и, пожав плечами, добавила:

– Если меня спросить – на таком уровне боя я просто не могу определить, насколько они были серьезны… но Кирито не пользовался двумя клинками, так что в этом отношении он не выложился на полную. И кроме того…

Лизбет приостановилась и перевела глаза, в которых отражался огонь очага, на спящего Кирито. На его губах блуждала улыбка.

– …Кроме того, я вот что думаю. Возможно, в обычной игре Кирито вообще больше не сражается всерьез. Кирито выкладывается на полную только тогда, когда игра перестает быть игрой, когда виртуальный мир становится реальным… так что и к лучшему, если ситуации, которые заставляют его драться всерьез, не возникают. Он всегда был из тех, кто притягивает к себе неприятности.

– …

Асуна тоже перевела взгляд на безмятежное лицо дрыхнущего черноволосого мечника, потом кивнула.

– Эх… да, так и есть.

По обе стороны от нее Лифа и Силика тоже медленно кивнули; лица их выражали целую гамму эмоций.

Повисло молчание, разбила которое сестра Кирито в реальном мире, Лифа.

– …Однако – это, конечно, только мое ощущение… но, по-моему, братик был настроен серьезно. Во всяком случае, я чувствую, что он не дрался вполсилы. Более того…

– …Что?

– Я, конечно, не уверена, но, по-моему, перед самым концом дуэли, когда их мечи сцепились, братик что-то сказал этому Абсолютному Мечу… и сразу после этого они разорвали дистанцию, и братик не смог отбить атаку Абсолютного Меча и проиграл…

– Хмм… и что он сказал?

– Вся штука в том, что он не рассказывает, хотя я спрашивала. Но чувство такое… что там что-то есть.

– Правда? Тогда, скорее всего, ничего не выйдет, даже если я спрошу.

Асуна опустила взгляд на свою руку и пробормотала:

– …Тогда все, что остается, – спросить самого Абсолютного Меча.

Услышав это, Лизбет подняла брови.

– Значит, ты серьезно хочешь сразиться?

– Да, хотя и не думаю, что смогу победить. У меня такое чувство, что этот Абсолютный Меч пришел в ALO с какой-то конкретной целью. И эта цель – что-то другое, не уличные дуэли.

– О, я тоже так считаю. Однако, чтобы это узнать, ты должна быть на том же уровне, что и Кирито. Что с твоим аватаром? Какой ты используешь?

Асуна призадумалась над вопросом Лизбет. Помимо ундины-рапиристки «Асуны», перешедшей из SAO, она также создала новый аккаунт и сделала персонажа с нуля: сильфиду «Эрику». Причина была предельно проста: иногда Асуне хотелось сменить внешность.

Эрика специализировалась на ближнем бое, и большинство ее навыков были связаны с кинжалами, так что она лучше подходила для дуэлей, чем Асуна, которая была наполовину лекарем. Однако Асуна пожала плечами и не задумываясь ответила:

– Использую этот, я к нему больше привыкла. Раз мой противник – скоростник, исход, скорее всего, решит один удар, а не много мелких. Все идут?

Она огляделась; Лизбет, Силика и Лифа разом кивнули. Силика радостно вильнула хвостом и сказала:

– Ну конечно! Чтобы я пропустила такой матч…

– Не очень знаю, можно ли это назвать матчем… ладно, решено. Абсолютный Меч появляется на островке на двадцать четвертом уровне около трех, да? Тогда давайте встретимся здесь в полтретьего.

Асуна хлопнула в ладоши, затем, вызвав меню, посмотрела, сколько времени в реале.

– Ой, плохо, уже шесть, я опаздываю к ужину.

– Ну тогда давайте на сегодня расходиться.

Лифа сохранила документы в своем окне и быстро собралась. Попрощавшись с тремя подругами, мечница-сильфида тихонько подошла к креслу-качалке, взялась за спинку и внезапно резко качнула.

– Эй, братик, просыпайся! Пора домой!

Улыбнувшись при виде этой сцены, Асуна вдруг вспомнила кое-что и повернулась к Лизбет.

– Слушай, Лиз.

– Что?

– Ты сказала, что Абсолютный Меч сконвертировался сюда… раз он такой сильный, возможно ли, что он… из SAO?

Этот вопрос она задала шепотом; Лизбет кивнула с посерьезневшим лицом.

– Я тоже так подозревала. Но когда я спросила Кирито, что он об этом думает, после его боя с Абсолютным Мечом…

– И что сказал Кирито-кун?..

– Он сказал, что Абсолютного Меча никак не могло быть среди игроков старого SAO. Потому что…

– …

– …Он сказал, что иначе «Два клинка» достались бы именно Абсолютному Мечу.

К оглавлениюГлава 2

Бип-бип.

С этим электронным звуком Амусфера отключилась.

Асуна медленно открыла глаза. Еще до того, как взгляд успел сфокусироваться на потолке темной комнаты, она ощутила, как к коже липнет холодный, влажный воздух.

Она поставила кондиционер на «слабый подогрев», но, по-видимому, забыла снять таймер, и во время ее Полного погружения он выключился. Сейчас температура в ее комнате на десять татами была почти такая же, как снаружи. Услышав негромкий стук, Асуна повернулась к большому окну и увидела, что черное стекло испещрено каплями дождя.

Поежившись, девушка медленно вылезла из кровати. Протянула руку к утопленной в стене панели управления и дотронулась до сенсора. Одного этого касания хватило, чтобы под негромкое гудение моторчика задвинулись шторы, кондиционер выдохнул горячий воздух, а светодиодная лампа на потолке вспыхнула желто-оранжевым светом.

В комнате Асуны была установлена система комплексного управления интерьером, разработанная «РЕКТО». Сделано это было, пока Асуна лежала в больнице, но почему-то она не могла заставить себя полюбить эту удобную, в общем-то, систему. В виртуальном мире то, что все в комнате контролировалось из одного окошка, выглядело совершенно естественным, но по непонятной причине в реальном мире это казалось каким-то… холодным, что ли. Асуне казалось, что она постоянно находится под неорганическими взорами датчиков, установленных в полу и стенах.

Возможно, она чувствовала так, потому что много раз ходила в гости к Кирито, то есть к Кадзуто Киригае. Тепло традиционного японского дома резко контрастировало с холодностью ее собственного. Дом ее бабушки с дедушкой по материнской линии оставлял такое же теплое ощущение. Когда она приезжала туда летом, чтобы поиграть, то всегда садилась на солнечное крыльцо и, качая ногами, уплетала фруктовый лед, приготовленный бабушкой. Но бабушка по материнской линии давно умерла, и дом ее тоже был давным-давно снесен…

Тихонько вздохнув, Асуна надела тапки и встала. Внезапно она почувствовала легкое головокружение, так что несколько секунд стояла и смотрела вниз, остро ощущая реальный вес своего тела.

Конечно, ощущение веса воспроизводится и в виртуальном мире. Но в том мире тело и душа Асуны могут взмыть в небеса, стоит лишь оттолкнуться от пола ногой. Вес в реальном мире был не просто физическим явлением – он нес с собой так много того, от чего никак нельзя избавиться, как ни пытайся. Асуне хотелось лечь обратно в кровать, но время ужина приближалось. Если она хоть на минуту опоздает, мать найдет еще один повод для жалоб.

Асуна потащилась к гардеробу; когда она подошла, дверца открылась сама, не дожидаясь, когда она протянет руку. С неохотой сняв свой любимый джемпер, Асуна кинула его на кровать. Надела идеально чистую темно-вишневую юбку и села на стоящий рядом столик для переодевания. Тут же автоматически раскрылось трехстворчатое зеркало и над головой зажегся свет.

Даже дома мать не позволяла Асуне одеваться небрежно. Взяв расческу, девушка причесала волосы, растрепавшиеся, пока она была в Полном погружении.

Вдруг ей вспомнилась сцена, которую она как-то увидела в доме семьи Киригая в Кавагоэ.

Лифа/Сугуха сказала тогда, что сегодня они с Кадзуто ответственны за приготовление ужина. Сугуха насильственно стянула вниз по лестнице сонного Кадзуто, и потом они вдвоем стояли рядом на кухне – Сугуха резала овощи, а Кадзуто жарил рыбу. В это время вернулась их мать и, потягивая пиво, села к телевизору. Они весело болтали, пока готовилась еда, а потом все трое, пожелав друг другу приятного аппетита, сели ужинать.

Испустив долгий дрожащий вздох и сдержав подступившие слезы, Асуна положила расческу и встала.

Она вышла из комнаты в темный коридор. Свет за ее спиной погас, не дожидаясь, пока она закроет дверь.

Когда Асуна спустилась по изогнутой лестнице на первый этаж, домработница Акиё Сада как раз открывала входную дверь. Она уже приготовила ужин и собиралась домой.

Асуна повернулась к невысокой сорокалетней женщине и поздоровалась.

– Спасибо за работу, Сада-сан. Я очень благодарна за ваш ежедневный труд. Простите, что только сейчас вам это говорю.

При этих словах глаза Акиё округлились, и она замотала головой, точно не веря услышанному, и ответила:

– Ни… ничего, ничего, юная госпожа. Работа есть работа.

За весь прошлый год Асуна успела понять, что, сколько бы она ни спрашивала, все без толку. Тем не менее она подошла ближе и тихо спросила:

– Мама и брат уже вернулись?

– Похоже, Коитиро-сама вернется поздно. Госпожа уже в столовой.

– …Вот как, спасибо. Прошу прощения за беспокойство.

Асуна кивнула; Акиё снова поклонилась, открыла дверь и поспешила домой.

Асуна вспомнила, что у Акиё двое детей – один в средней школе, другой в начальной. Она тоже живет в Сэтагая-ку, но, когда она купит продукты и вернется домой, будет уже полвосьмого. Для детей с хорошим аппетитом это долгое ожидание. Асуна однажды попросила мать разрешить домработнице уходить сразу, как только она приготовит ужин, но мать просто пропустила ее слова мимо ушей.

Услышав металлическое звяканье запираемой тройной двери, Асуна развернулась и прошла через прихожую в сторону столовой.

Как только она толкнула толстую дубовую дверь, ее барабанных перепонок коснулся тихий, но строгий голос.

– Ты опоздала.

Асуна кинула взгляд на настенные часы – было ровно 6.30. Но не успела она это сказать, как тот же голос раздался снова.

– Будь любезна сидеть за столом за пять минут.

– …Прошу прощения, – тихо прошептала Асуна и шагнула на ковер. Не поднимая глаз, она подошла к столу и села на стул с высокой спинкой.

Посреди столовой на 20 татами стоял длинный стол в окружении восьми стульев. Второй стул от северо-восточного угла – место Асуны. Место ее брата Коитиро было слева от нее, а отец сидел с восточного края; но сейчас эти стулья пустовали.

Мать Асуны Кёко Юки сидела слева и по диагонали от Асуны; держа в руке бокал своего любимого шерри, она читала книгу по экономике.

Для женщины она была довольно высокого роста. Несмотря на худощавость, из-за крепкого телосложения она совершенно не казалась стройной. Окрашенные в густо-коричневый цвет волосы, аккуратно подстриженные по подбородок, ниспадали по обе стороны лица.

Лицо ее было красивым, но линия подбородка, прямой нос и глубокие морщинки у рта создавали очень холодное впечатление. Возможно, она сама этого хотела. Благодаря острому языку и желчным политическим заявлениям она в прошлом году победила всех своих конкурентов и стала профессором в возрасте 49 лет.

Дождавшись, когда Асуна усядется, Кёко закрыла книгу в твердом переплете, положила салфетку на колени и взяла нож с вилкой; лишь тогда она взглянула на Асуну.

Асуна опустила глаза, пробормотала «приятного аппетита» и взяла ложку.

Какое-то время в комнате было слышно лишь звяканье столового серебра.

На столе были овощной салат с голубым сыром, scafata di fave, жареная рыба с соусом из трав, хлеб из цельных злаков… все такое. Каждодневное меню определялось исходя из расчета питательных веществ, который делала Кёко, но, разумеется, готовила не она сама.

Ужиная, Асуна вдруг подумала: когда трапезы, в которых участвовали лишь они вдвоем, стали такими напряженными?

Пожалуй, это началось уже очень давно. Асуна вспомнила, как ее ругали, когда она проливала суп или не доедала овощи. Просто раньше Асуна не знала, что обеды и ужины могут проходить весело и оживленно.

Пока она механически пережевывала пищу, ее мысли устремились к ее дому в другом мире. К реальности ее вернул голос Кёко.

– …Ты опять пользовалась этой машиной?

Асуна кинула взгляд на мать и кивнула.

– …Да. Потому что все решили собраться и вместе делать домашнее задание.

– Кстати о заданиях: ты ничему не научишься, если не будешь работать над ними самостоятельно.

Кёко не поймет, даже если Асуна скажет, что она работала самостоятельно. Асуна опустила голову и сменила тему.

– Все живут далеко друг от друга. А там мы можем встречаться в любое время.

– Использование подобных машин нельзя считать встречей. Задания – это то, что ты с самого начала должна выполнять сама. Если ты делаешь это вместе с друзьями, ты просто играешь.

Притронувшись губами к своему шерри, Кёко заговорила быстрее.

– Послушай, у тебя сейчас нет времени на игры. Поскольку ты уже на два года отстала от других детей, тебе, естественно, необходимо усердно работать, чтобы наверстать упущенное.

– …Я хорошо учусь. Результаты второго семестра ведь уже распечатаны и у тебя на столе?

– Я с ними ознакомилась, но оценки подобного рода школ даже рассматривать не стоит.

– Подобного рода… школ?

– Асуна, слушай внимательно. В третьем семестре ты будешь дополнительно заниматься вне школы. Не это новомодное интернет-обучение – репетиторы будут приходить домой.

– Погоди… погоди минуту, почему так вдруг –

– Посмотри сюда.

Кёко оборвала протест Асуны, не оставив ей возможности объясниться, и подобрала со стола планшетный компьютер. Асуна, нахмурив брови, глянула на экран планшетника, который мать протянула ей.

– …Что это… форма… экзамена для переводящихся учеников?

– Экзамен для перевода в третий класс старшей школы, которой руководит моя подруга. Я уговаривала ее как только могла, и она наконец согласилась. Это совсем не то, что твоя нынешняя школа, в которую набрали непонятно кого, – это настоящая школа. Там кредитная система, так что тебе всего полгода придется ходить, чтобы выполнить обязательные требования и закончить школу. В таком случае ты сможешь поступить в университет в сентябре.

Асуна с оторопелым видом смотрела на Кёко, потом, положив планшетник на стол, подняла левую руку, чтобы прервать мать – та говорила все более эмоционально.

– Погоди, постой. Меня очень беспокоит, что ты это все решила сама. Мне очень нравится моя школа. Там много хороших учителей, я могу нормально учиться, даже если там останусь. Вовсе не нужно никуда переводиться.

При этих словах Кёко демонстративно вздохнула, прикрыла глаза, поправила очки в золотой оправе и села прямо. Такое движение делала только Кёко – этот прием она применяла при разговоре, чтобы показать оппоненту свое превосходство. Даже мужчины съеживались, когда она это проделывала, сидя на диване в учительской. Ее муж Сёдзо – и тот старался не спорить с ней дома.

– …Твоя мать все разузнала, – размеренным тоном начала говорить Кёко. – Это заведение, куда ты ходишь, даже школой нельзя назвать. Программа там слабая, стандарты преподавания тоже никуда не годятся. Учителей понабрали отовсюду, мало у кого из них была нормальная карьера. Это не учебное заведение, это скорее психбольница.

– Что… что ты говоришь…

– Они для благозвучности назвали это «учебным заведением для детей, задержавшихся в образовании вследствие инцидента», но на самом деле эта школа – просто место, где они могут следить за всеми детьми, от которых могут возникнуть проблемы в будущем. Оно действительно необходимо для тех, кто убивал друг друга в том нелепом мире, но тебе туда ходить необязательно.

– …

На столь предвзятую речь Асуна просто не нашлась что ответить.

Школа, в которую она ходила с начала прошлой весны, располагалась в Ниситокё, и ее действительно построили и открыли очень быстро, всего за два месяца. Предназначена она была для помощи ученикам, образование которых задержалось на два года из-за смертельной игры «Sword Art Online». Все игроки до 18 лет были приняты сюда без экзаменов, а окончание этой школы давало возможность сдавать вступительные экзамены в университеты. Какое-то время столь щадящие условия вызывали серьезную критику.

Однако сама Асуна, ходя в школу, понимала, что это отнюдь не только превентивное средство. Все ученики обязаны были раз в неделю проходить консультации, включающие в себя откровенные тесты на асоциальное поведение. По результатам этих тестов ученика могли отправить в больницу для диагностики или даже выписать лекарства. Так что слова Кёко про «психбольницу» были не совсем лишены оснований.

И все же Асуна любила эту школу. Что бы там ни думали в правительстве и в Министерстве образования, но все учителя здесь были добровольцами и подходили к ученикам искренне и непредвзято. Ученикам не было нужды скрывать свое прошлое, и, что еще важнее, она могла быть с друзьями. С Лизбет, Силикой, некоторыми прежними партнерами по переднему краю и – с Кирито.

Асуна сжала в руке вилку, борясь с нарастающим позывом выложить матери все с начала и до конца.

Она боролась с желанием заявить: «Я сама – одна из тех, кто "убивал друг друга". Я жила там, каждый день убивая моим собственным мечом, и я ни капли не жалею о тех днях».

Кёко тем временем продолжала говорить, не подозревая о борьбе в сердце Асуны.

– Даже если ты будешь продолжать ходить в то заведение, ты не сможешь попасть в хороший университет. Задумайся, тебе уже восемнадцать лет. Однако ты сейчас в таком положении, что даже не знаешь, когда ты сможешь поступить в университет. На следующей неделе тебе предстоит экзамен. Неужели ты совсем не беспокоишься?

– Такие вещи, как университет… Ничего особенного не случится, даже если я туда поступлю через несколько лет. И вообще, университет – не единственный путь в жизни –

– Нет, – холодно перебила Кёко. – У тебя есть способности. Ты знаешь, через что пришлось пройти твоей матери, чтобы их раскрыть. И все же ты потратила два года на ту странную игру… я не стала бы говорить тебе все это, если бы ты была обычным ребенком. Но ты не обычный ребенок. Не использовать свой талант в полной мере, зарыть его в землю – большой грех. У тебя есть все способности, чтобы поступить в лучший университет и получить лучшее образование. И ты обязана это сделать. Потом ты можешь или остаться в университете и продолжить учебу, или применить свои способности в правительстве или в бизнесе – в это я не буду вмешиваться. Однако я не позволю тебе отбросить свой шанс получить качественное образование.

– Нет у меня никакого таланта, – Асуне удалось наконец вклиниться в непрекращающийся монолог Кёко. – Человек сам определяет, как ему жить, не так ли? Раньше я тоже думала, что хороший университет, хорошая работа – все, что надо в жизни. Но я изменилась. Хотя прямо сейчас я не могу сказать точно, но я уверена, я найду, чем хочу в жизни заниматься. Я хочу проучиться еще год в моей нынешней школе, и тогда я точно найду.

– Ты всего лишь ограничиваешь свой выбор. Неважно, сколько лет ты еще проведешь в том заведении, – никакие дороги оттуда не ведут. Но если ты пойдешь в эту школу, все будет по-другому. Университет над ней очень хороший и знаменитый, так что, если ты покажешь там хорошие результаты, то сможешь перевестись в мой университет. Хорошенько слушай, Асуна. Мама не желает тебе плохой судьбы. Я всего лишь хочу, чтобы у тебя была карьера, которой ты могла бы гордиться.

– Карьера… а что тогда с этим типом, с которым меня познакомили на Новый год?.. Не знаю, чего наговорили ему, но он распинался с таким видом, будто он уже мой жених. Уж не ты ли ограничиваешь мою жизнь?

Асуна не смогла сдержать дрожи в голосе. Во взгляд она вложила всю силу, какую только могла собрать, но Кёко лишь невозмутимо отпила из бокала.

– Замужество – тоже часть карьеры. Если ты выйдешь замуж не за материально обеспеченного человека, через несколько лет ты пожалеешь об этом. И то, о чем ты говорила, что ты «этим хочешь заниматься», тоже окажется невозможным. В этом отношении Юя идеальный кандидат. В наше время местный банк, которым владеет наша семья, куда надежнее, чем крупные банки, совладельцы которых постоянно делят власть. Кроме того, мне Юя нравится. Довольно искренний мальчик, ты не находишь?

– …Похоже, ты ничему не научилась. Нобуюки Суго, из-за которого мне и еще многим людям пришлось страдать и из-за которого «РЕКТО» оказалась в кризисе, тоже выбрала ты.

– Замолчи.

Кёко изменилась в лице и махнула левой рукой, точно отгоняя назойливое насекомое.

– Не хочу больше слышать об этом человеке… С самого начала это твой отец был от него в восторге и хотел усыновить. Он всегда плохо разбирался в людях. Это не имеет значения; Юя не очень импозантно выглядит, но так даже и к лучшему.

Да, отец Асуны Сёдзо действительно не очень обращал внимание на тех, кто его окружал. Всю свою энергию он направлял на развитие компании; даже сейчас, уйдя с поста генерального директора, он пренебрегал общением с семьей ради налаживания связей фирмы с иностранными инвесторами. Сам Сёдзо сказал лишь, что он высоко ценил целеустремленность Суго, его креативность и способность управлять, но из-за собственной слепоты не заметил его скрытой натуры.

Асуна, однако, понимала, что одна из причин, почему Нобуюки Суго еще со средней школы становился все более и более агрессивным, – жестокое давление со стороны окружающих. И слова Кёко явно сыграли тут не последнюю роль.

Асуна проглотила свои жалобы и упрямо заявила:

– Короче, я категорически отказываюсь встречаться с этим человеком. Я сама выберу себе партнера.

– Хорошо. Если только он будет тебе подходить – любой способный юноша меня устроит. Однако должна предупредить заранее: те дети – ученики того заведения – не рассматриваются.

– …

По этой фразе Асуна почувствовала, что Кёко намекает на конкретного человека. Вновь она была потрясена.

– …Не может быть… ты узнавала? Про него… – дрожащим голосом пробормотала она. Кёко не стала ни отрицать, ни признавать – просто сменила тему.

– Ты должна понимать: мама и папа желают, чтобы ты была счастлива. Мы делали для этого все еще с тех пор, как ты была в детском садике. Ты, конечно, немного отстала, но ты непременно нагонишь. Если только ты будешь по-настоящему стараться. Тебя ждет блестящая карьера.

Это будет не моя, а твоя карьера, мысленно проворчала Асуна.

И Асуну, и ее брата Коитиро, по мысли Кёко, ждала «блестящая карьера». Коитиро поступил в первоклассный университет и уже добился определенного успеха в «РЕКТО», что вполне удовлетворяло Кёко. Асуна должна была пойти тем же путем – но сперва она угодила в эту необъяснимую историю с SAO, потом из-за Суго пострадал имидж «РЕКТО»; все это заставляло Кёко считать, что на жизни Асуны поставлено какое-то пятно.

У Асуны не осталось сил спорить. Она положила приборы на тарелку с недоеденным ужином и встала.

– …Насчет перехода – я подумаю.

Пока что она сказала лишь это, однако Кёко ответила совершенно безразличным голосом:

– Крайний срок – следующая неделя. Заполни все формы и положи три распечатанных экземпляра на стол в кабинете.

Асуна опустила голову, развернулась и пошла к двери. Вообще-то она хотела просто уйти к себе в комнату, но что-то дернулось в ее сердце, заставив повернуться снова к Кёко и произнести:

– Мама.

– …Что?

– Ты по-прежнему стыдишься своих покойных родителей, обижаешься на них, что ты родилась в семье фермера, а не в какой-нибудь знаменитой семье?

На мгновение глаза Кёко распахнулись от потрясения; и сразу же вокруг глаз и рта пролегли морщинки.

– …Асуна! А ну подойди!

Асуна, хоть и услышала ее резкий голос, все же закрыла дверь, отрубив слова матери. Быстро, словно желая убежать, поднялась по лестнице и открыла дверь в свою комнату.

Сенсоры мгновенно почувствовали ее присутствие и включили свет и кондиционер.

Асуну жгло какое-то нестерпимое беспокойство; она подошла к панели управления комнатой и отключила встроенный ИИ. Потом бухнулась на кровать и зарылась лицом в большой матрас, не обращая внимания на то, что ее дорогая блузка мнется.

Плакать не хотелось. Будучи мечницей, она давно уже решила не плакать от горя и печали. Однако эта решимость не могла противостоять разрастающемуся в груди чувству безнадежности.

Какая же ты мечница, насмехалась часть ее сердца. Ты просто немножко умеешь махать мечом в игре, какая у тебя сила в реальном мире? Так спрашивала себя Асуна, закусив губу.

Встретив в том мире некоего юношу, она должна была измениться. Она должна была перестать слепо принимать ценности, навязываемые окружающими, должна была научиться бороться за то, что ей действительно нужно.

Однако если посмотреть со стороны – чем она нынешняя отличалась от нее прежней, существовавшей до того мира? Она все так же изображала куклу и с пустой улыбкой на лице здоровалась с родственниками; она не могла просто взять и отвергнуть тот путь, к которому ее принуждали родители. Если она лишь в виртуальном мире могла верить в себя, зачем вообще она вернулась к реальности?

– Кирито-кун… Кирито-кун.

Сама того не сознавая, она раз за разом повторяла это имя.

Кирито, Кадзуто Киригая – он сумел сохранить железную волю, обретенную им в SAO, даже после возвращения в реальный мир, даже через год. Он тоже должен был ощущать колоссальное давление, но ни разу не позволил себе показать, что ему трудно.

Недавно, когда Асуна спросила у Кирито, чем он хочет заниматься в будущем, он смущенно улыбнулся и ответил, что хочет не играть, а создавать новое. Более того, он хотел делать не просто игры – он хотел заменить нынешнюю набитую ограничениями технологию Полного погружения и создать более эффективный интерфейс человек – машина. Для достижения этой цели он, судя по всему, активно посещал зарубежные технологические форумы, где жадно впитывал знания и обменивался мнениями с другими.

Асуна чувствовала, что навстречу этой цели он будет мчаться без колебаний. Если только это возможно, она хотела бы быть рядом с ним и вместе преследовать ту же мечту. Она тщательно выбирала предметы, которыми будет заниматься, и надеялась, что будет ходить в ту же школу, что и он, весь следующий год.

Но, похоже, этот путь ей уже отрезали. В итоге она все-таки не смогла воспротивиться. Асуну переполнило ощущение беспомощности.

– Кирито-кун…

Она так хотела увидеть его прямо сейчас. Пусть даже не в реальном мире – она хотела оказаться с ним наедине в их домике, выплакаться как следует у него на груди, рассказать ему все.

Но она не могла. Мысль, что Кирито любит не слабую Асуну Юки, а Асуну «Молнию», одну из сильнейших воительниц, сковывала ее, как кандалы.

«Асуна… ты правда сильная. Ты намного сильнее, чем я…»

Она вспомнила, как Кирито прошептал ей эти слова там. Если она выкажет слабость, она отдалится от его сердца.

Это было слишком страшно. Лежа на кровати, Асуна, сама того не сознавая, задремала.

Она увидела себя. С пояса ее свисали украшенные серебром ножны, и она шла рука об руку с Кирито – шла куда-то под солнечным светом, заглядывающим сквозь листву деревьев. И в то же время другая она была заперта во тьме и могла лишь молча смотреть на смеющуюся пару.

В этом горько-сладком сне Асуна отчаянно желала вернуться в тот мир.

К оглавлениюГлава 3

24 уровень Айнкрада был в основном покрыт водой. По стилю он походил на закрытый пока что озерный город Сэлембург на 61 уровне, где когда-то жила Асуна.

Жилая зона уровня называлась Панарезе. Она имела вид искусственного острова посреди большого озера; остров этот был соединен с множеством других островков протянувшимися во всех направлениях мостами.

Глядя через озеро на веселящийся Панарезе, Асуна положила голову на плечо Кирито.

Они сидели вдвоем на южном берегу островка чуть к северу от жилой зоны. На большом дереве у них за спиной набухли почки; маленькие волны омывали берег возле самых ног. Несмотря на зимнее время, над озером дул теплый ветерок, и вокруг шелестела трава.

– Послушай, ты помнишь? Первый раз, когда ты пришел ко мне домой, – спросила Асуна, подняв голову. Кирито, чуть улыбнувшись, ответил:

– Хвастаться не буду; более того, у меня вообще плохая память…

– Ээ…

– …Однако тот раз я все равно помню отлично.

– …Правда?

– Конечно. Я тогда раздобыл суперредкий ингредиент, и Асуна сделала из него рагу. Ох… какая же была вкуснота… Даже сейчас я его часто вспоминаю.

– Да ну тебя! Помнишь только о еде!

Асуна надула губы и стукнула Кирито в грудь, но в голосе ее все равно оставалась тень улыбки.

– …Вообще-то я о нем тоже часто вспоминаю.

– Что? Ну, тогда не тебе жаловаться на других… Эй, а это рагу можно воспроизвести в реале?

– Уу… гу. В общих чертах оно напоминает курятину; возможно, если поработать над соусом… Нет, пусть лучше оно останется у нас в памяти. Блюдо, которое ты никогда больше не попробуешь – разве не замечательно?

– Мм, да, ты права.

Глядя, как Кирито кивает с чуть сожалеющим видом, Асуна вновь улыбнулась. Кирито улыбнулся тоже, потом сказал, словно ему внезапно что-то пришло в голову:

– А, да… слушай.

– Что?

– Мы потихоньку успели скопить прилично юрудо; когда будет апдейт с шестидесятыми уровнями, может, нам купить дом в Сэлембурге? Там, где раньше был твой дом.

– Мм…

Некоторое время Асуна думала над предложением Кирито, потом покачала головой.

– Пожалуй, нет. У меня от того места не осталось хороших воспоминаний. Лучше пусти эти деньги, чтобы помочь Эгилю открыть магазин в Альгедо.

– Помочь вернуть тот бессовестный магазинчик… Будем с него брать проценты, десять процентов за каждые десять дней…

– Уаа, это ты уже слишком.

О своих воспоминаниях времен старого Айнкрада они могли говорить бесконечно. Пока они болтали с улыбками на лицах, Асуна заметила, что со стороны Панарезе сюда слетается все больше игроков. Все пролетали у них над головами, стремясь к большому дереву в центре острова.

– Ой, почти пора уже. Мне надо идти.

Хоть Асуна и сказала так, ей не хотелось расставаться с теплом сидящего рядом с ней человека. Кирито с серьезным выражением лица произнес:

– Асуна. Если ты собираешься драться с Абсолютным Мечом…

– …Э?

– Ээ… не, ничего. Этот игрок… он правда очень сильный.

Услышав, что Кирито говорит с запинками, Асуна склонила голову набок.

– Я уже много слышала от Лизбет и остальных про силу Абсолютного Меча. И даже Кирито-куна он победил. Я с самого начала не думала, что мне удастся победить. Я просто хочу взглянуть на этот меч… и потом, я просто не могу по-настоящему поверить, что Кирито-кун проиграл.

– Сейчас есть уже куча народу сильнее меня. Правда, Абсолютный Меч даже среди них выделяется.

– Кстати, Лифа упомянула, что ты сказал ему что-то во время дуэли. Что ты сказал?

– А, насчет этого, ну, меня немного обеспокоило кое-что…

– Что именно?

– Да так, всякое…

Асуна заметила оттенок тревоги во взгляде Кирито; все больше недоумевая, девушка моргнула.

Неважно, насколько силен этот игрок по прозвищу «Абсолютный Меч», – здесь уже не SAO. Даже если игрок не успеет сдаться и потеряет все свои хит-пойнты, он воскреснет тут же, на месте, если кто-то наложит воскрешающее заклинание. И даже если игрок потеряет опыт из-за посмертного штрафа, нескольких часов охоты хватит, чтобы его вернуть.

Однако тут Кирито произнес нечто неожиданное для Асуны.

– Я спросил: «Ты уже живешь в этом мире?» Но вместо ответа я получил только улыбку… а потом атаку. Эта скорость… совершенно запредельная…

– …Ты хочешь сказать, он суперпристрастившийся игроман?

Асуна склонила голову набок; Кирито поспешно замотал головой.

– Нет. Я имею в виду не конкретные VRMMO-миры, я про всю систему «Семя»… нет, даже не так. Похоже, это продукт среды, которую создала технология Полного погружения… такое у меня было ощущение.

– Что… ты имеешь в виду?..

– …Лучше не делать поспешных выводов по первому впечатлению. Я хочу, чтобы остальное ты почувствовала сама. Думаю, ты поймешь, когда сама сразишься.

Кирито погладил ее по голове; Асуна мигнула. Вдруг из-за дерева позади них раздался звук приземления множества людей. Потом раздался громкий голос.

– Стоило вас на минутку оставить, как вы уже сюда сбежали!

Услышав звук шагов по траве, Асуна поспешно выпрямилась.

Из-за дерева вышла Лизбет в своем платье с передником. Уперев руки в боки, она взглянула на Асуну сверху вниз и произнесла:

– Приношу извинения, что побеспокоила вас, когда вы так сильно заняты, но уже пора.

– Знаю, знаю.

Подсобив себе крыльями, Асуна быстро встала и проверила свое снаряжение. Курточка с серебристо-голубым шитьем и такой же расцветки юбка. Сапоги и перчатки из кожи водяного дракона. Рапира с рукоятью в форме кристалла, свисающая с пояса. Все это были предметы высшего уровня, какой только мог быть сейчас достигнут. Так что, даже если Асуна проиграет, винить свое снаряжение она точно не будет.

Закончив проверять всякие магические мелочи, она кинула взгляд на часы.

До трех часов дня по времени реального мира оставалось совсем немного. Асуна взглянула на Кирито, потом повернулась к Лизбет, стоящим позади нее Силике с Лифой и сидящей у нее на голове Юи и сказала:

– …Ну, идемте!

Они летели низко, цепочкой, к центру безымянного островка. Пробираясь сквозь деревья, которыми порос весь остров, они увидели наконец большой холм. Наверху холма стояло высоченное дерево, ветви которого тянулись во все стороны; близ его основания уже собралось в круг приличное количество игроков. Радостные крики накатывали, как цунами.

Когда компания, найдя свободное местечко среди зрителей, пошла на посадку, с неба с воплем рухнул игрок. Он смачно шлепнулся к подножию дерева головой вниз, подняв огромную тучу пыли.

Игрок – это оказался мечник-саламандр – довольно приличное время лежал на земле неподвижно, потом наконец потряс головой и встал. Судя по его лицу, от удара он еще не оправился; он поднял руки и выкрикнул:

– Я проиграл! Сдаюсь! Все!

Тут же раздался звук, сигнализирующий о завершении дуэли, и аплодисменты и радостные крики стали громче.

«Офигеть!», «Уже шестьдесят седьмая победа подряд!», «Хоть кто-нибудь этого типа остановит?» – множество возгласов такого рода переплетались с криками восторга и досады. Асуна прищурила глаза и подняла голову, словно пытаясь найти победителя.

В солнечном свете, льющемся между ветвями дерева, по спирали опускался силуэт игрока.

Абсолютный Меч был меньше, чем Асуна себе представляла. Услышав его прозвище, Асуна решила, что это здоровяк с горой мышц, но Абсолютный Меч оказался довольно худощавого телосложения. По мере того, как Абсолютный Меч приближался на фоне омывающего его света, можно было различить все больше деталей.

Молочно-белая с едва заметным сиреневым оттенком кожа, характерная для импов. Длинные, блестящие, роскошные сиренево-черные волосы. Обсидиановый нагрудник с двумя небольшими выпуклостями, под ним васильково-синяя блузка и развевающееся на ветру платье. Тонкие черные ножны на поясе.

На глазах у обалдевшей Асуны непобедимая мечница по прозвищу «Абсолютный Меч» крутанулась вокруг оси и элегантно приземлилась. Затем, приподняв край юбки и приложив правую руку к груди, она сделала книксен, точно актриса. Мужчины вокруг снова принялись свистеть и кричать.

Слегка кивнув, Абсолютный Меч выпрямилась и, сияя невинной улыбкой, изобразила пальцами знак «V». Она была несколько ниже Асуны ростом. Маленькое личико, щеки с ямочками, чуть курносый нос и большие глаза, от которых исходило аметистовое сияние.

Асуна, все еще не оправившаяся от шока, пихнула Лизбет локтем в живот.

– …Эй, Лиз.

– Чего?

– Абсолютный Меч – это девушка?!

– А, ээ, а я разве не говорила?

– Нет, ты не говорила! …Ой, неужели…

На этот раз она покосилась на лицо стоящего по другую сторону Кирито.

– Неужели Кирито-кун проиграл…

– Нет.

Кирито с серьезным видом покачал головой и добавил:

– Я не дрался вполсилы из-за того, что она девушка. Я сражался на полном серьезе. Правда. …Ну, по крайней мере до середины.

– Кто знает, кто знает…

Асуна надменно отвернулась.

Пока суд да дело, саламандр, улыбаясь, несмотря на поражение, пожал Абсолютному Мечу руку, после чего развернулся и ушел в сторону, к зрителям. Девушка с красной налобной повязкой поверх темных волос наложила на себя заклинание лечения низшего уровня и огляделась.

– Ну что, еще желающие есть?

И голос у нее тоже был – высокий, очаровательный девичий голосок. Речь звучала весело и невинно, совершенно не ассоциируясь с воительницей-ветераном.

В ALO не допускается смена пола персонажа, так что игрок, несомненно, был женщиной, однако случайным образом генерирующееся тело аватара не обязательно соответствует телосложению и возрасту игрока. Однако то, как естественно держалась Абсолютный Меч, заставляло верить, что это и есть ее настоящий возраст и внешность.

«Ну чё, может, тебе пойти», «Да ладно, она меня в пять секунд покромсает» – такие разговоры слышались отовсюду, а выходить никто не торопился. Пришел черед Лизбет ткнуть Асуну локтем в живот.

– Давай, иди.

– Нет… постой, дай сперва соберусь…

– Соберешься сразу, как окажешься против этого ребенка. Давай, быстрее!

– Уаа.

Асуна ощутила толчок в спину и опрокинулась вперед. Она сделала несколько шагов и помогла себе крыльями, чтобы не упасть, потом выпрямилась – и обнаружила, что стоит перед девушкой по прозвищу «Абсолютный Меч».

– Хочешь попробовать, подруга?

Натянуто улыбнувшись, Асуна не смогла ответить ничего, кроме:

– Э, это… ну да…

Лишь такой тихий ответ. Она-то воображала, что перед ее боем с Абсолютным Мечом, которого она представляла себе здоровенным и зловещим парнем, будет еще жестокое сражение на словах; но слишком многое сейчас сбивало ее с толку.

Однако вокруг по-прежнему раздавались возгласы. Асуна частенько занимала высокие места в ежемесячных турнирах, и ее хорошо знали; отовсюду доносилось ее имя.

– Ладно!

Девушка щелкнула пальцами и поманила Асуну к себе.

Сделав глубокий вдох, Асуна собралась с духом и направилась в середину кольца игроков. Крики постепенно стихли, и тогда она уточнила у противницы условия поединка:

– Можешь рассказать, какие правила?

– Конечно. Ты можешь пользоваться магией и любыми предметами, какими захочешь. Но я буду пользоваться только этим.

Девушка, которой очень шло ее «боку», левой рукой прикоснулась к рукояти меча. Ее уверенность, граничащая с наивностью, подогрела желание Асуны сражаться.

«….Если так, я тоже не буду пользоваться дальнодействующей магией. Поединок на мечах лицом к лицу – этого я и хотела», – мысленно прошептала Асуна и взялась за рукоять рапиры. И тут –

Абсолютный Меч еще более ленивым тоном громко произнесла:

– А, да. Подруга, ты предпочитаешь драться на земле или в воздухе?

Асуна, изначально уверенная, что, конечно, дуэль будет в воздухе, была настолько поражена, что даже ее рука, извлекающая рапиру из ножен, остановилась.

– …Тебя и то, и другое устраивает?

Абсолютный Меч улыбнулась и кивнула. Невольно Асуна подумала, уж не хитрость ли это какая-то. Однако в улыбке девушки-импа не было ни намека на коварство. Похоже, она просто верила, что сможет выиграть, где бы ни проходил бой.

Ну, если так, я сдерживаться не буду, подумала Асуна и ответила:

– Тогда на земле.

– Хорошо. Прыгать можно, крыльями пользоваться нельзя! – тут же согласилась Абсолютный Меч и свернула характерные полупрозрачные крылья за спиной. Крылья эти, напоминающие по форме крылья летучей мыши, тотчас потускнели и стали почти незаметными. Асуна тоже отдала приказ убрать крылья: свела лопатки и две секунды удерживала в таком состоянии. За спиной раздалось легкое позвякивание, и Асуна почувствовала, что крылья убрались.

«Свободный полет», то есть умение летать без джойстика, Асуна неплохо освоила в первый же день, когда вошла в ALO как нормальный игрок, и сейчас ее техника полета была не хуже, чем у ветеранов, игравших еще до обновления с Айнкрадом.

И все же, как и ожидалось, привычные движения, выработанные за два года сражений в SAO, никуда не делись. По правде говоря, драться на земле было трудно. Подвигав ступнями, Асуна сквозь подошву сапога ощутила твердость земли.

Затем Асуна проверила «разноцветный курсор» девушки, известной как Абсолютный Меч.

Это маленькое окошко автоматически появлялось рядом с людьми, на которых было сосредоточено внимание игрока. Там значились имя, количество хит-пойнтов и маны, различные иконки, изображающие положительные и отрицательные эффекты; кроме того, цвет окошка соответствовал отношениям игрока и его объекта внимания. Цвет менялся в зависимости от того, принадлежал ли объект к той же расе, нейтральной расе, враждебной расе, был ли он другом, сопартийцем, согильдийцем и так далее; потому это окошко и называли «разноцветным курсором».

Однако, поскольку Асуна и эта девушка встретились впервые, имени девушки там не было – над полоской хит-пойнтов было пусто. Зато слева от полоски приютилась иконка – эмблема гильдии. Как намекает название, обозначает она принадлежность игрока к той или иной гильдии. Редактировать ее можно свободно; у девушки была довольно симпатичная эмблема в виде розового сердца и двух белых крыльев по бокам. Асуна к какой-либо гильдии не принадлежала, так что в ее указателе никакой эмблемы не было. Несколько раз она и ее друзья заговаривали о том, чтобы объединиться в гильдию, но как-то все до дела не доходило.

Девушка, видимо, тоже рассматривала курсор Асуны; потом кинула взгляд чуть в сторону – и вновь посмотрела прямо на нее своими красивыми фиолетовыми глазами. Улыбнувшись, она взмахнула правой рукой и ловко поманипулировала с появившимся меню. Сразу же перед Асуной возникло окно вызова на дуэль, и раздался звуковой эффект, будоражащий сердце. В верхней части окна значилось:

«Юки вызывает вас».

Слово «Юки», записанное катаканой, было, видимо, именем персонажа. Милое и в то же время внушительное – такое имя вполне шло этой девушке.

Внизу окна был выбор режима дуэли. Как и в SAO, режимов было три. Сверху вниз: «До первого удара», «До половины хит-пойнтов», «До полного поражения». В старом Айнкраде практически все дуэли длились до первого удара. Режим с потерей всех хит-пойнтов, естественно, абсолютно исключался, и даже в режиме половины, если последний удар оказывался критическим, хит-пойнты соперника могли упасть в красную зону.

Но сейчас выбор был очевиден – режим «До полного поражения».

Чувствуя краешком сознания, как меняется ток времени, Асуна нажала «ОК». Над разноцветным курсором девушки появилось имя «Юки». И над тем курсором, на который, должно быть, сейчас смотрела она, появилось имя «Асуна».

Окно вызова на дуэль автоматически исчезло, сменившись десятисекундным таймером. Асуна и эта девушка – «Абсолютный Меч» Юки – одновременно обнажили клинки. Два чистых металлических звука наложились друг на друга.

Абсолютный Меч была вооружена тонким, прямым, обоюдоострым одноручным мечом. Он был полупрозрачным и обсидианово-черным, как ее доспех. Судя по его блеску и другим деталям, этот меч был примерно того же уровня, что рапира Асуны. То есть какими-то уникальными свойствами, характерными для редких, легендарных клинков он вряд ли обладал.

Юки расположила меч перед собой на уровне пояса и естественным движением чуть подсела. Асуна, напротив, расположила правую руку сбоку от туловища, держа рапиру почти горизонтально. Окружающие крики начали отступать подобно волне прибоя.

Глубокий вдох, затем выдох – и обратный отсчет как раз дошел до нуля.

Едва перед Асуной вспыхнуло слово «Дуэль», она изо всех сил оттолкнулась ногой от земли. Преодолев семиметровое расстояние за долю секунды, она изогнулась всем телом вправо.

– Хха!

Одновременно с этим коротким выкриком ее правая рука стрелой метнулась вперед. Мощные колющие удары с подкруткой клинка были нацелены – первые два немного левее середины туловища Абсолютного Меча, а потом, неожиданно, третий правее. Это был не навык мечника – обычный прием; не такой быстрый, зато более точный. Если противник подастся вправо, чтобы избежать первых двух ударов, от третьего уклониться он уже не сможет.

Как и ожидала Асуна, тело Юки сдвинулось чуть вправо, уходя от первых ударов. Потом ее движение завершилось, она была точно там, куда должен был прийтись третий удар –

Но в тот миг, когда кончик рапиры был уже готов воткнуться в нагрудник, правая рука Юки совершила какое-то неуловимое движение. Правая сторона рапиры Асуны вспыхнула искрами, и траектория клинка чуть изменилась.

Абсолютный Меч точным движением парировала нанесенный на сверхвысокой скорости удар; в то же мгновение, когда мозг Асуны воспринял этот факт, кончик ее рапиры царапнул по нагруднику и ушел в воздух.

И тут же ее взгляд поймал черную вспышку, нацеленную ей в шею.

– !..

Асуна задрожала при виде этой страшной, молниеподобной скорости. Стиснув зубы, она извернулась всем телом, как только могла; ее правая нога едва не вырвала клок земли.

У травы, густо росшей под ногами, трение было чуть хуже, чем у камня или голой земли. Оно подвело Асуну, и ее правая нога заскользила. Девушку качнуло в сторону.

Но, к счастью, клинок Абсолютного Меча лишь скользнул по груди Асуны. Бомм! Звук удара прогремел в ушах. Если бы волосы были разрушаемым объектом, длинная голубая грива Асуны стала бы сейчас вдвое короче. Уголком глаза она увидела, как по воздуху расходятся световые эффекты удара.

Восстановив равновесие, Асуна оттолкнулась от земли и прыгнула вправо. Еще толчок левой ногой – и, наконец, уже на приличном расстоянии от противника она остановилась.

Асуна пригнулась, ожидая преследования, однако Абсолютный Меч, все так же улыбаясь, осталась стоять на месте; она вновь подняла меч на уровень пояса. Асуна успокоила сердцебиение и улыбнулась в ответ – но внутри нее расходился ледяной ужас.

Удар, который она направила в свою противницу, должен был прийтись в точку. Считается, что от такого удара можно лишь уклониться, отработав ногами, но Абсолютный Меч умудрилась отвести рапиру Асуны.

Асуну поразила даже не столько скорость контратаки, сколько быстрота реакции. Хотя она постоянно слышала, что ее противница чрезвычайно сильна, неожиданно симпатичное личико Юки как-то притупило ее бдительность. Раньше она подозревала, что Кирито проиграл из-за того, что, сражаясь с девушкой, не совсем всерьез ее принимал, но это было совершенно незаслуженное обвинение. Успешно заблокировать колющий удар Асуны, нанесенный в полную силу, ни разу не удалось даже ему.

Асуна вновь сделала глубокий вдох и задержала дыхание. Да, Абсолютный Меч была страшным противником, но сдаться после первого же обмена атаками было бы просто позорно.

Неожиданно некий голос прозвучал у нее в ушах.

…Подумаешь, меч. Это же просто игра…

Асуна стиснула зубы и вышвырнула непрошеный голос из головы. Этот мир – реальный, сражения здесь – настоящие. Она должна именно так все и воспринимать.

Словно пытаясь подстегнуть себя, Асуна тряхнула рапирой, подняла ее на уровень плеча и вновь взглянула на противника.

Если обычные приемы не работают, надо быть готовой использовать теперь навыки мечника. Однако после применения навыков мечника есть время задержки; если все ее удары будут отклонены, она наверняка нарвется на смертельную контратаку. Надо придумать, как вывести противника из равновесия и загнать его в такое положение, чтобы удар непременно попал. Асуна сжала левую руку в кулак.

Вновь она оттолкнулась ногой от земли и прыгнула; теперь ее сознание было абсолютно ясным. Ее охватило ощущение, крайне редкое во время сражений в ALO, – ощущение, как нервы раскаляются из-за ускорения передачи сигналов.

На этот раз Абсолютный Меч тоже прыгнула вперед. Улыбка с ее губ исчезла, аметистовые глаза горели.

Обсидиановый меч со свистом обрушился сверху-справа, Асуна отбила его ударом слева. Искры, металлический звук и страшная сила отдачи в правой руке, от которой, казалось, волосы дыбом встали. Несмотря на то, что удар был сблокирован, Абсолютный Меч проворно взмахнула своим оружием вновь, словно не ощущая его веса; она атаковала и атаковала. Скорость ее была столь невероятна, что, когда видишь атаку, реагировать на нее уже поздно. Полностью сосредоточив взгляд на противнике, Асуна по его движениям предсказывала, куда пойдет следующий удар, и блокировала либо уклонялась. Иногда их клинки сцеплялись, иногда вскользь проходили по телу, срезая немножко хит-пойнтов, но ни одного чистого попадания пока что не было.

Стремительно орудуя рапирой, Асуна вдруг ощутила некое беспокойство.

Да, скорость реакции и атак Юки, Абсолютного Меча, была фантастической. По чистой скорости она превосходила даже Кирито. И тем не менее Асуна до сих пор держалась. Этим она была обязана не только своему колоссальному опыту боев, накопленному в SAO, но и тому, что все атаки противника были слишком уж прямолинейными. До сих пор Юки не применила ни одного финта, что могло бы сразу нарушить ритм боя.

Асуне подумалось, что, быть может, Юки недостает опыта боев с игроками. Если так, у Асуны есть пусть небольшой, но все же шанс победить – если она сумеет застать Абсолютного Меча врасплох.

Прорвавшись сквозь комбо из трех ударов, идущих справа-сверху, слева-сверху и слева, Асуна решительно вошла на ближнюю дистанцию. Она и Юки практически сцепились – теперь они обе не могли уклоняться от атак, работая ногами.

Асуна чуть пригнулась, нацелила рапиру в центр туловища противника и стремительно нанесла удар…

…Абсолютный Меч ответила, отбив рапиру снизу вверх…

…и в это мгновение Асуна вдруг отвела правую руку, сжала левую в кулак и ударила Абсолютного Меча в правый бок. Это был навык «бокс», который она выучила, когда была в столице гномов и заглянула на их тренировочную площадку. Особого урона этот прием не нанес, поскольку Асуна не использовала оружия типа «кастет», но вызвал кратковременный оглушающий эффект, невозможный в отсутствие навыка.

От левого кулака по руке разошлась отдача, глаза Абсолютного Меча потрясенно распахнулись. Это был первый и последний шанс. Ни мгновения не колеблясь, Асуна активировала четырехударный навык мечника «Учетверенная боль».

Рапира Асуны засветилась ярко-алым светом, и тут же правая рука, управляемая системой, молнией вспорола воздух.

Асуна была уверена, что ее атака придется в цель. Ее противник был уже выведен из равновесия, да и дистанция была слишком маленькая для уклонения.

Но.

Позволив системе разогнать свою правую руку, Асуна взглянула Абсолютному Мечу в лицо, и ее вновь охватила дрожь. Хотя сиреневые глаза Абсолютного Меча были распахнуты, ни намека на панику в них не было. Ее взгляд был сосредоточен на кончике рапиры.

Она видит траекторию ударов?..

Такая мысль вспыхнула в мозгу у Асуны, и в тот же миг правая рука Абсолютного Меча рванулась вперед.

Четыре раза воздух разорвал жесткий, скрежещущий звук, точно мечом проводили по точильному кругу. Четырехударное комбо Асуны было аккуратно отбито вверх, вниз, влево и вправо – ни один удар не достиг цели. Асуна могла видеть лишь тонкое, точно нарисованное тушью послесвечение клинка Абсолютного Меча.

После того как последний удар был парирован, Асуна на несколько десятых долей секунды безнадежно застыла, вытянув правую руку вперед, – время задержки после применения навыка мечника. Этого шанса Абсолютный Меч не упустила.

Лязгнув, ее обсидиановый меч отпрыгнул назад и окутался фиолетовым сиянием.

Встречный навык мечника!

– Ааах!

Впервые за время поединка Юки издала выкрик. А затем последовала настолько быстрая атака, что уйти от нее было бы тяжело, даже если бы Асуна не приходила в себя после применения своего навыка мечника. Абсолютный Меч провела пятиударное комбо – пять ударов подряд по диагонали, от левого плеча к правому боку. Все пять ударов пришлись точно в цель, и хит-пойнты Асуны резко ушли в желтую зону. Такого навыка для одноручного меча Асуна не припоминала – значит, это был оригинальный навык мечника. Подумать только, ей удалось составить такое скоростное пятиударное комбо…

Так Асуна ошеломленно думала; но свечение меча Юки и не думало гаснуть. Абсолютный Меч отвела клинок к левому плечу…

Да, комбо на пяти ударах не закончилось. Оно еще продолжалось. Освободившись наконец от задержки, Асуна собралась – и ее вновь кинуло в дрожь.

Если Юки сейчас нанесет еще пять ударов, от хит-пойнтов Асуны вообще ничего не останется, это было ясно. Однако уклониться было невозможно.

Чем беспомощно бежать и получить удар в спину, лучше уж поставить все на один крохотный шанс. Вложив всю энергию в правую руку, Асуна вновь активировала навык мечника. Единственный пятиударный ОНМ, который ей самой удалось создать, – «Звездная слеза».

Красные и фиолетовые вспышки наложились друг на друга. Кончик меча Юки прочертил линии от правого плеча к левому боку Асуны, крест-накрест к ее предыдущим ударам.

Однако и рапира Асуны достала наконец Абсолютного Меча. Пять колющих ударов звездочкой пробили черный доспех.

Обменявшись пятерками ударов, дуэлянтки застыли. Ни та, ни другая еще не проиграла.

Хит-пойнты Абсолютного Меча ушли в желтую зону, от них осталось меньше половины. Хит-пойнты Асуны же были уже глубоко в красной зоне. Асуна, персонаж которой был унаследован из SAO, изначально имела больше хит-пойнтов, чем другие игроки в ALO. Это невероятное десятиударное комбо снесло их практически полностью; мощь ОНМ Абсолютного Меча была просто фантастической; однако…

Нет. Меч Юки продолжал испускать фиолетовое свечение; прием не был завершен.

Снова отведя меч, Юки нацелилась точно в середину туловища Асуны, в центр крестообразного светового эффекта от предыдущих ударов.

Значит – это тот самый чудо-ОНМ, который Абсолютный Меч поставила на кон? Асуна глубоко вздохнула.

Мощь и скорость, превосходящие все, что может представить разумный человек. И еще более невообразимая красота. Я ничуть не жалею, что проиграла такому навыку мечника. Произнеся эти слова мысленно, Асуна стала ждать последнего удара.

Одиннадцатый удар безжалостно надвигался – но вдруг клинок застыл, чуть-чуть не дойдя до Асуны. Из-за насильственно оборванного приема, поддерживаемого системой, раздалась яркая вспышка и взрывчик, от которого вся трава вокруг полегла.

– ?!.

Асуна обалдело смотрела, как Абсолютный Меч опустила оружие и почему-то быстрым шагом направилась к ней. Сияя улыбкой, она левой рукой похлопала Асуну по плечу. Потом раскрыла рот и решительно произнесла:

– Да, это было супер! Решено, я выбираю тебя!

– Чт… э?..

Асуна была в полной растерянности, она могла лишь издавать нечленораздельные звуки.

– Как, это… А что с последним ударом дуэли?..

– Мне достаточно, я довольна. А ты хочешь продолжать до конца?

Эти слова она произнесла улыбаясь; Асуна могла лишь покачать головой. В любом случае, если бы Абсолютный Меч не остановила свой последний удар, от хит-пойнтов Асуны не осталось бы ничего.

Девушка, которой действительно очень шло «боку», весело кивнула и продолжила:

– Я все это время искала по-настоящему сильного человека. И наконец нашла! Подруга, у тебя сейчас есть какие-то дела?

– Это… мм. Нет…

– Тогда пойдем со мной!

Юки по прозвищу «Абсолютный Меч» с лязгом вернула оружие в ножны на поясе и лихим движением выбросила правую руку вперед. Асуна тоже отправила в ножны свою рапиру и неуверенно взяла протянутую ей ладонь.

Юки тут же выпрямила спину, отдавая команду на раскрытие крыльев. Полупрозрачные крылья, как у летучей мыши, тут же появились, и Юки чуть приподнялась.

– А, ну да.

Асуна поспешно развела лопатки, выпуская крылья, и оттолкнулась от земли. Юки снова улыбнулась и, сжав руку Асуны, повернулась и ракетой рванула вверх.

– Эй, Асуна, ты что делаешь?!

Обернувшись на возглас, Асуна увидела Лизбет, на лице которой было написано потрясение; она кричала, приложив руку ко рту в виде рупора. Лифа, Силика и сидящая на голове Кирито Юи тоже смотрели обалдело; один лишь одетый в черное спригган улыбался спокойно, словно предвидел в какой-то степени подобное развитие событий.

Приободренная его выражением лица, Асуна улыбнулась и, сделав глубокий вдох, крикнула:

– Я это… я потом все расскажу!

Как только она это прокричала, крылья Юки засветились сиреневым светом, и она рванула вперед. Асуна, которую тянули за правую руку, отчаянно хлопала крыльями, следуя за таинственной юной мечницей.

Абсолютный Меч мчалась прямо на юг через озеро 24 уровня; добравшись до края Айнкрада, она без тени сомнения вылетела наружу.

– Уаа!

Все вокруг мгновенно заволокло густыми облаками. В этой белизне они еще несколько секунд неслись вперед, а потом внезапно облака кончились, и перед девушками разостлалось бескрайнее голубое небо.

Внизу справа можно было разглядеть зеленый конус, тянущийся туда, где они только что вырвались из слоя облаков. Это была верхушка Древа Мира, возвышающегося в центре Альвхейма. Глянув прямо вниз, Асуна с трудом разглядела синюю поверхность моря. Судя по полукруглой кайме берега, Айнкрад сейчас летел над Заливом Полумесяца – это на территории ундин.

Не успела Асуна подумать, что они тут делают, как Абсолютный Меч, летящая впереди, повернула на 90 градусов и понеслась вертикально вверх. Перед глазами Асуны появился Айнкрад; его гигантская неровная туша высилась подобно обрыву. Пролетая мимо стометровых уровней, Абсолютный Меч продолжала подниматься все выше.

…Летать-то так можно, но проникать таким способом в Айнкрад можно лишь через те уровни, которые уже открыты. Внешние границы уровней, к которым пока нет доступа, – запретные зоны. Слегка обеспокоившись, Асуна захотела спросить Юки, чтобы удостовериться, но, когда она вдохнула, собираясь ей крикнуть, направление их полета снова изменилось на 90 градусов.

Похоже, Абсолютный Меч летела на 27 уровень. Если Асуну не подводила память, там сейчас и проходил передний край. Пролетев через щель в замшелой стене, девушки влетели внутрь. Что-то прогрохотало, и вокруг тотчас потемнело.

27 уровень Айнкрада – край вечной тьмы. Выходов наружу было очень мало, и солнечный свет через них не вливался даже днем. С потолка хаотично свисали сталактиты, а между ними то тут, то там виднелись громадные призматические кристаллы, испускающие тускло-синий свет. Впечатление было примерно такое же, как на территории гномов в северной части Альвхейма.

Девушка-имп, видящая в темноте почти так же хорошо, как спригганы, продолжала тянуть Асуну за руку, лавируя между сталактитами. Время от времени перед ними появлялись группы горгулий, но Юки, которую бои явно не интересовали, искусно держалась вне их радиуса обнаружения и продолжала лететь.

Вскоре впереди появилось ущелье; влетев туда, девушки медленно скользили минуту-другую, после чего ущелье открылось в широкую круглую долину, на дне которой лежал городок. Это была жилая зона 27 уровня, Ломбар.

Город казался целиком высеченным из камня; повсюду запутанным лабиринтом шли проулки и лесенки, все это было залито оранжевым светом. Такая подсветка действовала успокаивающе, словно одинокий костер в холодной ночи.

Юки и Асуна летели сквозь тьму, оставляя позади себя сиреневое и синее свечение. Наконец они медленно приземлились на круглой площади в центре городка.

Ушей Асуны коснулась негромкая музыка, показывающая, что она в жилой зоне; нос защекотал запах – кажется, жаркого; с этой мыслью Асуна опустилась на брусчатку, подошвы негромко стукнулись о камень.

Приведя дыхание в порядок, она огляделась. Ломбар – город ночных эльфов, и, в полном соответствии с этим, ни одного крупного здания тут не было. Вплотную друг к другу стояли маленькая мастерская, магазинчик и постоялый двор из одинакового голубого камня. В оранжевом свете все это выглядело сказочно-красивым и праздничным.

Во времена SAO, даже когда игроки очищали этот уровень, сюда они приходили лишь ненадолго, потому что никаких хороших заведений тут не было. Насколько Асуна помнила, она в этом городке лишь несколько дней провела. Но сейчас, поскольку здесь был передний край, вокруг с гордым видом бродило немало игроков; отовсюду слышался лязг доспехов. Все были на вид очень раздражительными, от них исходила тяжелая аура агрессии. Смесь горечи и желания присоединиться к ним заполнила сердце Асуны.

Стремясь приобрести деревянный домик, Асуна не вылезала с переднего края, пока не был открыт 22 уровень, но после этого она даже в сражениях с боссами редко участвовала. Она чувствовала, что радость «открытия нового города» следует оставить тем, кто проходит этот Айнкрад впервые. И потом, ее собственные воспоминания о переднем крае далеко не всегда были радостными.

Зажмурившись и встряхнув головой, чтобы отбросить лишние сантименты, Асуна затем повернулась к стоящей рядом Юки.

– …Слушай, зачем ты меня сюда привела? В этом городе что-то интересное?

Вместо ответа Абсолютный Меч улыбнулась и снова потянула Асуну за руку.

– Для начала я хочу познакомить тебя с моими партнерами! Сюда, сюда!

– Ай, погоди…

Следуя за Абсолютным Мечом, которая внезапно перешла на бег, Асуна очутилась в одном из переулков, лучами расходившихся от главной площади.

То вверх, то вниз по ступенькам, через мост, через тоннель – и наконец девушки очутились перед зданием, смахивающим на гостиницу. Отведя в сторону сделанную из кованого железа вывеску в форме котла с надписью «Постоялый двор» и миновав дремлющего бородатого NPC, они вошли в бар-ресторан. И тут –

– С возвращением, Юки! Неужели ты нашла?!

Их встретил громкий юношеский голос.

За круглым столом посреди бара сидели пять человек. Помимо них, никого больше не было. Абсолютный Меч подошла к сидящим, после чего быстро развернулась лицом к Асуне и, радостным жестом протянув правую руку и выпятив грудь, заявила:

– Позволь представить. Это моя гильдия «Спящие рыцари», мои партнеры.

Вновь повернувшись, она на сей раз указала на Асуну.

– А это…

Тут ее речь неожиданно увяла. Юки чуть съежилась, закатила глаза и очаровательно высунула язычок.

– …Прости, я до сих пор не спросила, как тебя зовут.

Пять игроков, успевшие к этому времени встать, с грохотом попадали на свои стулья. При виде этой картины Асуна невольно рассмеялась, потом, сделав книксен, представилась:

– Рада с вами познакомиться, меня зовут Асуна.

Сидящий левее всех низкорослый парнишка-саламандр энергично вскочил и, тряхнув рыжими волосами, заплетенными в косу, столь же энергичным тоном воскликнул:

– Я Дзюн! Привет, Асуна-сан!

Рядом с ним был громадный гном. Глаза под курчавыми волосами песочного цвета светились дружелюбием. Втянув свой немалых размеров живот, он поклонился и ленивым тоном представился:

– А, это, меня зовут Тэтч. Рад познакомиться.

Следом встал худощавый парнишка-лепрекон. Его приглаженные волосы цвета меди и круглые очки в железной оправе делали его похожим на студента. Распахнув свои маленькие глазки, он поклонился и, залившись краской, промямлил:

– Я, я, это, ну, меня зовут, Тарукен. Очень рад… ай!

Вскрик в конце фразы был из-за того, что сидящая слева от него девушка пнула его в лодыжку.

– Кончай, Тару, прекрати уже! Ты перед девушками всегда такой!

Произнеся это угрожающим и в то же время взволнованным тоном, она с негромким лязгом поднялась со стула. Взглянув на Асуну, она улыбнулась, почесала черную шевелюру, растущую во все стороны, как солнечные лучи, и представилась.

– Я Нори. Рада познакомиться, Асуна-сан.

Судя по темной коже и серым крыльям, она была спригганом, но обладала нетипичными для спригганов густыми бровями, толстыми губами и крупным телосложением.

Последней осталась девушка-ундина, как и Асуна. Длинные, светло-голубые (почти белесые) волосы струились по плечам. Ярко-синие глаза под полуприкрытыми веками сияли спокойным светом. Длинный нос, блестящие губы и на удивление стройное тело создавали полное ощущение идеальной ундины-лекаря.

Текучим движением поднявшись со стула, она спокойно произнесла:

– Рада познакомиться. Я Сиуне. Спасибо, что согласилась прийти.

– И наконец…

Абсолютный Меч прыгнула вперед-вправо, встала рядом с пятеркой игроков и, глядя на Асуну горящими глазами, заявила:

– …Я, лидер гильдии Юки! Асуна-сан…

Она подошла к Асуне и взяла ее за обе руки.

– Давай вместе потрудимся как следует!

– Потрудимся как следует… над чем? – улыбнувшись в ответ, переспросила Асуна. Юки, которую этот вопрос, похоже, застал врасплох, снова высунула язычок.

– Ээ, а я тебе до сих пор не сказала!

Бдзынь! Увидев, как вся пятерка снова с грохотом попадала на стулья, Асуна поняла, что больше не может сдерживаться. Она расхохоталась, и Юки с остальными тут же засмеялись следом.

Отсмеявшись наконец, Асуна снова оглядела членов гильдии «Спящие рыцари» – и легкий холодок прошел у нее по спине.

Они все были ужасно сильны. Это было видно по каждому их движению. Эти шесть человек были абсолютно привычны к движению в VR-среде. Если они возьмут оружие, возможно, каждый из них по силе не уступит Абсолютному Мечу.

Асуна, а скорее всего, и Кирито, Лиз и остальные понятия не имели о существовании столь сильной группы игроков. Если они, как и Абсолютный Меч, тоже пришли сюда из какого-то другого мира, то и в том мире они должны были быть очень знамениты.

Ради чего же они отправились в ALO, бросив знакомые аватары и все свои вещи… Пока Асуна размышляла на эту тему, Абсолютный Меч – то есть Юки – кончила наконец смеяться, почесала украшенную алой налобной повязкой голову и смущенно произнесла:

– Прости, Асуна-сан. Я притащила тебя сюда, даже не объяснив, зачем. Я была так рада, что нашла наконец кого-то почти такого же сильного, как я, и просто… В общем, я снова прошу тебя об услуге. Я… пожалуйста, помоги нам!

– Помочь… вам? – переспросила Асуна, склонив голову набок. В голове ее мгновенно промелькнуло несколько возможных вариантов.

Вряд ли им нужно было помочь охотиться ради денег, предметов снаряжения или очков навыков. Эта гильдия уже настолько высокого уровня, что добавление Асуны ничего существенно не изменит.

Аналогично, трудно поверить, что они разыскивают что-то специфическое, вроде суперредкого предмета или жилища. Здесь не SAO, где сама информация стоила очень дорого; куча информации по ALO лежит в открытом доступе на внешних сайтах. Если там как следует покопаться и руководствоваться полученными таким образом сведениями, рано или поздно любой предмет будет найден.

Следует заметить, что «сила», которую искала Абсолютный Меч, подразумевала не только численные характеристики, но и умение сражаться. Это умение необходимо скорее в сражениях с игроками, чем с монстрами. Более того, раз ее познакомили с гильдией, сражение предстоит крупномасштабное, а не одиночная дуэль наподобие тех, которыми Абсолютный Меч занималась до сегодняшнего дня… Короче говоря, битва без правил между гильдиями.

Дойдя в своих рассуждениях до этого места, Асуна чуть закусила губу и встревоженным тоном произнесла:

– Насчет этого… если вам нужна помощь в конфликте с другой гильдией, то я прошу прощения…

После сражений между игроками, где правила состязаний и дуэлей не действуют, всегда остается чувство неправильности. Разумеется, игроки, которые не отбрасывают обид после минутных конфликтов, составляют меньшинство, но вероятность, что подобное сражение доставит в будущем проблемы не только Асуне, но и ее друзьям, нельзя было сбрасывать со счетов.

Поэтому даже когда Асуна встречает людей, ведущих себя на охоте неразумно, она не обнажает на них меча.

Асуна вновь раскрыла рот, чтобы объяснить это все как можно более понятно. Однако глаза Абсолютного Меча на мгновение распахнулись, а потом она замотала головой.

– Нет, совершенно нет, мы не собираемся воевать с другими. Просто, понимаешь… мы это… может, ты будешь смеяться…

Абсолютный Меч опустила голову и смущенно поджала губы, потом посмотрела снизу вверх на Асуну и сказала нечто совершенно неожиданное.

– …Мы хотим убить босса этого уровня.

– Яс-… чтооо?! – вырвалось у Асуны; услышанное стало для нее полнейшим сюрпризом. Изначально она думала, что целью будет что-нибудь еще похуже спора между гильдиями, а оказалось, что нужно уничтожить босса уровня – абсолютно нормальная и здоровая цель. Все игроки, находящиеся сейчас на переднем крае, наверняка преследуют ее же.

– Босса?.. Который в глубине лабиринта?.. Не именованного монстра, который появляется в определенное время?

– Ага, да. Того, которого можно победить только один раз.

– Ясно… вот как… босса, значит…

Асуна молча смотрела на лица остальных пяти согильдийцев; те, моргая, ждали ее ответа.

Иными словами, они хотят присоединиться к гильдии, формируемой специально против босса уровня, «гильдии проходчиков». Они только что пришли в эту игру, их тут никто не знает, поэтому они просят Асуну представить их здешним ветеранам – так?

– Насчет этого… в общем, Абсо-… нет, Юки-сан… раз ты такая сильная…

События развивались несколько неожиданно; Асуна закрыла глаза и, заставив себя думать по-другому, начала размышлять, насколько такое вообще возможно. Среди игроков, находящихся сейчас на переднем крае Айнкрада, где-то 80% начинали играть с ALO и 20% были из SAO. Сейчас между группами игроков из ALO и SAO был мир, и гильдия проходчиков имела смешанный состав. Однако после первого обновления их отношения были весьма напряженными. Одна сторона – участники игры, где впервые была применена Амусфера, другая – участники вообще первой VRMMO; и «феи», и «мечники» были очень самолюбивы. В том числе и сама Асуна.

Если в такое время сюда заявится без приглашения компания игроков и скажет «позвольте нам присоединиться» – так просто их никто не возьмет; однако же сила Юки,

«Абсолютного Меча», совершенно запредельная. Если уровень остальных пяти аналогичный и если они это продемонстрируют – что ж, может, у них и получится.

– Понятно… Уровень уже почти полностью картирован; не уверена, что вас возьмут, если вы вдруг ни с того ни с сего попросите присоединиться к драке с боссом. Но даже если сейчас не удастся – если вы присоединитесь в начале следующего уровня, с вашей-то силой, вы сможете войти в рейд-группу против того босса… Максимальное число игроков в рейде сорок девять, так что я не уверена, войдете ли вы все…

Асуна говорила, одновременно прикидывая варианты; но когда она дошла до этого места –

Юки вновь смущенно съежилась и произнесла нечто вообще за пределами воображения Асуны.

– Насчет этого. Все немножко не так, как ты говоришь. Мы не хотим присоединиться к большой группе… мы хотим победить вшестером, плюс Асуна-сан.

– …Ээ, что?!

У Асуны вырвался самый громкий возглас за все время, что она провела в этой гостинице.

Причина была проста.

По сравнению с оригинальным SAO монстры, охраняющие проходы на следующие уровни нового Айнкрада, были резко усилены. Конечно, система в целом сильно изменилась, так что прямые сравнения неуместны, однако боссов прошлого при разумном подходе возможно было победить без единой потери, в то время как новые боссы раскидывают игроков, как семена одуванчика, невероятно мощными ударами и навыками мечника. Они безумно сильны.

Разумеется, не могла не измениться и стратегия. Собрать в рейд максимально возможное число игроков и приготовить много лекарей в ожидании того, что будет много смертей – все это было абсолютной необходимостью. Основной упор делался не на то, чтобы один игрок, пожертвовав собой, нанес 10 единиц урона, а на то, чтобы 10 человек стабильно наносили 11 единиц. Последний рейд, в котором участвовала Асуна, был на 21 уровне, и, хотя уровень был сравнительно низкий и они собрали семь партий по 7 человек, все равно во время боя множество раз возникала реальная угроза, что рейд-группу перебьют подчистую.

Конечно, чем выше поднимаешься, тем сильнее боссы. Уже был виден конец двадцатых уровней, добавленных в минувшее Рождество; Асуна слышала, что 26 уровень был пройден усилиями элитных бойцов из нескольких крупных гильдий.

Иными словами, как бы ни были сильны Юки и ее товарищи, даже пусть бы к ним присоединилась Асуна – одолеть босса семью игроками было невозможно.

Асуна, тщательно подбирая слова, коротко все это объяснила.

– …Так что… с семью игроками, я думаю, это малореально…

Когда она кончила говорить, Юки и остальные неловко переглянулись и почему-то все разом смущенно рассмеялись. Потом за них всех заговорила Юки.

– Да, совершенно нереально. Вообще-то мы уже пытались победить боссов двадцать пятого и двадцать шестого уровней.

– Э?! Всего… всего вшестером?!

– Да. Мы правда очень старались… но нам все равно не хватало зелий маны и лечения. А пока мы собирали деньги на новую попытку, босса убила другая большая группа.

– А… вот как… значит, вы действительно серьезно хотите это сделать.

Асуна снова вгляделась в лица этих шестерых.

Конечно, эту затею следовало признать не иначе как авантюрной, но такой настрой Асуне нравился. Люди, привычные к играм, умеют различать, что возможно, а что нет, и от невозможных идей отказываются сразу же. Бунтарский дух «Спящих рыцарей» был чем-то свежим… и будил в Асуне старые воспоминания.

– Но… почему? Почему вы не хотите объединиться с другими гильдиями и хотите обязательно победить босса в одиночку?

Конечно, одолев босса силами лишь одной гильдии, можно заполучить чертовски много денег и редкого снаряжения. Но Асуна чувствовала, что подобная мотивация этим шестерым не подходит.

– Насчет… этого.

Аметистовые глаза Юки расширились, губы шевельнулись, словно она хотела продолжить свои слова… однако она замолчала. Несколько раз она открыла и закрыла рот, будто то ли ее что-то душило, то ли она просто не могла подобрать нужных слов.

На помощь ей пришла высокая ундина, сидящая рядом с Юки, Сиуне.

– Позволь мне объяснить. Но сначала присядь.

Все семеро, включая Асуну, расселись вокруг стола, и NPC принес заказанные напитки. Мягким жестом сплетя пальцы на столе, Сиуне заговорила тихим голосом.

– Возможно, Асуна-сан заметила уже, но мы познакомились не в этом мире. Мы познакомились в онлайновом сообществе, не связанном с играми… и сразу же подружились. Это было… уже два года назад.

Сиуне сделала небольшую паузу; ее ресницы опустились, словно она погрузилась в воспоминания.

– Мы действительно стали лучшими друзьями. Вместе мы отправлялись во множество миров, прошли через множество приключений. Однако, к сожалению, мы можем оставаться вместе только до весны. Все… будут заняты разными делами. И мы решили, что, прежде чем разойдемся, мы оставим воспоминание, которого никогда не забудем. Среди множества VRMMO-миров мы найдем самый радостный, самый прекрасный, самый потрясающий мир и вместе постараемся чего-то в этом мире достичь. Поэтому мы долгое время переходили с места на места и в итоге нашли этот мир.

Сиуне оглядела лица своих согильдийцев. Дзюн, Тэтч, Тарукен, Нори, Юки – их лица сияли, и они все кивнули. Сиуне мягко улыбнулась и продолжила.

– Этот мир – Альвхейм, дом эльфов, и парящая крепость Айнкрад – просто фантастический. Все мы никогда не забудем, как летали среди красивых городов, лесов, полей; не забудем Древо Мира – и, конечно, эту крепость. И есть еще одно, что мы хотим сделать… мы хотим оставить след в этом мире.

Полуприкрытые синие глаза Сиуне сияли.

– Если мы одолеем босса, то наши имена останутся на Монументе мечников в Железном дворце, в Стартовом городе на первом уровне.

– Ах…

Глаза Асуны округлились, и она кивнула. Она почти забыла про это – но имена игроков, которые победили босса, запечатляются в Железном дворце. Имя самой Асуны значилось на монументе там, где было место 21 уровня.

– Ну вот… хоть и ради самоудовлетворения, но мы хотим оставить там свои имена во что бы то ни стало. Но есть одна проблема. Если босса побеждает одна партия, сохраняются имена всех игроков, но если несколько партий – то только имена их лидеров.

– Аа… вот как. Ну да, так оно и есть, – ответила Асуна, припомнив внутреннее убранство Железного дворца.

Монумент мечников – это 3D-объект в виртуальном мире, так что размер его, естественно, ограничен. Игрокам предстоит пройти сто уровней, так что на монументе просто нет места, чтобы запечатлеть имена всех участников рейд-групп со всех уровней. После каждого уровня сохраняется максимум семь имен. Поэтому, как и сказала Сиуне, имена всех игроков попадают на монумент, если босса побеждает одна партия; а если это делает целая рейд-группа – только имена лидеров партий.

На секунду Сиуне замолчала, словно давая Асуне время осмыслить услышанное, потом чуть кивнула и продолжила:

– Иными словами, если мы хотим оставить память обо всех «Спящих рыцарях», мы можем идти на босса только одной партией. Мы изо всех сил старались на двадцать пятом и двадцать шестом уровнях, но всякий раз нам не хватало совсем чуть-чуть… Тогда мы все как следует обсудили и решили. Партия может состоять максимум из семи человек, у нас есть еще одно место. Нахальство, конечно, но мы решили найти кого-то, кто столь же силен или сильнее, чем Юки, сильнейшая из нас всех, и попросить этого человека присоединиться к нашей партии.

– Вот как… вот, значит, зачем все это было.

Асуна сделала глубокий вдох и опустила взгляд на белую скатерть.

Оставить свои имена на Монументе мечников. Вполне понятное желание.

Не только VRMMO, но и обычные онлайновые игры и тому подобные вещи очень времезатратны; многие игроки уходят весной из-за перехода на следующую ступень образования, устройства на работу и по другим причинам. Гильдии, состоящие из близких друзей и существующие много лет, в итоге распадаются – это неизбежно. Желание запечатлеть воспоминания на монументе, который будет существовать, пока существует этот мир, вполне естественное.

Что говорить о других – Асуна сама не знает, сколько еще она сможет играть в ALO. Если ее мать решит действовать еще строже, чем сейчас, она может даже вовсе запретить Асуне пользоваться Амусферой. Она желала каждую минуту и секунду здесь потратить на что-то значительное – в этом отношении ее мысли были такими же, как у этих шестерых.

– …Ну что? Ты согласна? Мы сюда перешли совсем недавно и, может, не смогли собрать достаточно вещей, которыми тебя могли бы отблагодарить –

Асуна протянула руку и остановила Сиуне, не дав ей открыть окно торговли.

– А, нет, здесь полно разных мест, где нужно тратить деньги, так что пусть они останутся при вас. Мне в качестве награды хватит того, что выпадет с босса…

– Значит, ты согласна?

Сиуне и остальные пятеро просияли. Глядя по очереди на их лица, Асуна оставила все попытки понять, как вообще она оказалась в такой ситуации. Изначально ее всего лишь слегка заинтересовали слухи о таинственном «Абсолютном Мече». И вот – ее внезапно уволокли с дуэльной площадки на передний край, познакомили с согильдийцами Юки и пригласили вместе атаковать босса уровня. И все это произошло меньше чем за час. И вот уже особа, втянувшая Асуну в этот водоворот событий, Юки по прозвищу «Абсолютный Меч», ждет ответа Асуны, глядя на нее во все сверкающие аметистовым блеском глаза. Можно считать ее нетерпеливой, можно считать ее упрямой, но подобные встречи – тоже одна из радостей, которые дают VRMMO. Самое важное – что в глубине души Асуны уже сформировалось неясное и в то же время отчетливое предчувствие. Она сможет подружиться с этими загадочными мечниками.

– Ну, это… погодите минуточку.

Именно из-за своего предчувствия она не могла разобраться со всем этим спокойно. Асуна снова сделала глубокий вдох, уткнулась взглядом в бокал на столе и успокоила свои скачущие мысли. Отложила в сторону сомнения и шок и сосредоточилась на высокой цели Юки и ее товарищей.

Когда-то давно, будучи сублидером не существующей уже гильдии, Асуна планировала рейды на многих боссов.

Она не помнила уже, сколько часов они тогда проводили в спорах с другими гильдиями и с игроками-одиночками, орали друг на друга, даже умоляли о помощи, когда не хватало людей. Она так выкладывалась, потому что в том мире существовало одно требование, которое обязательно необходимо было выполнить. Ни один игрок не должен был погибнуть.

Но сейчас все по-другому. Сейчас у игроков здесь, в доме эльфов, всего одно право и одна обязанность – наслаждаться игрой. Можно ли наслаждаться игрой, если сказать себе, что, когда у тебя нет шансов на победу, можно просто отступить? Юки и ее согильдийцы всего вшестером атаковали боссов 25 и 26 уровней и, похоже, были близки к тому, чтобы преуспеть.

Чем раздумывать, что будет, если ты проиграешь, – просто иди вперед, не думая ни о чем. Давненько она не играла в столь прямолинейной манере. Даже если их полностью перебьют, единственное, что они потеряют, – немножко опыта.

– …Если мы собираемся это сделать, давайте сделаем. И отложим в сторону всякие там шансы на успех.

Асуна подняла голову и озорно улыбнулась. И тут же очаровательное лицо Юки тоже осветилось улыбкой. Среди воплей радости своих согильдийцев она подалась к Асуне и обхватила ее лежащую на столе руку.

– Спасибо, Асуна-сан! Я с самого начала, когда мы еще сражались на мечах, знала, что ты так скажешь!

– Зови меня просто Асуной, – с улыбкой ответила Асуна. Юки тоже с улыбкой ответила:

– Тогда ты тоже зови меня Юки!

Обменявшись рукопожатиями с остальной пятеркой, потянувшейся к Асуне через стол, и осушив бокалы свежезаказанного фруктового пива, Асуна задала Юки вопрос, внезапно пришедший ей в голову.

– Кстати, Юки-са-… Юки, ты с помощью дуэлей искала сильного игрока, да?

– А, ну да.

– Но если так, еще до меня должно было быть много сильных игроков. Например, спригган в черном, который дерется одноручным мечом, ты его помнишь? Мне кажется, от него было бы больше пользы, чем от меня…

– А…

Юки вспомнила про Кирито мгновенно. Она продолжала кивать, держа Асуну за руку; на лице ее появилось непонятное выражение.

– Помню. Он правда очень сильный!

– Тогда… почему ты его не попросила помочь?

– Ну…

Юки как-то странно притихла, и на ее лице мелькнула загадочная улыбка.

– Я подумала, что он не подойдет.

– Почему?..

– Он разгадал наш секрет.

Непохоже было, чтобы Юки и Сиуне собирались развивать эту тему, а другого способа узнать больше Асуна не видела. Возможно, этот «секрет» относится как-то к невероятной силе Абсолютного Меча; но Асуна совершенно не понимала, что же именно заметил Кирито.

Пока она соображала, склонив голову набок, лепрекон Тарукен, словно пытаясь сменить тему, произнес:

– Тогда… детали рейда… как мы все это организуем?

– А… дай подумать…

Смыв фруктовым пивом скопившиеся во рту вопросы, Асуна подняла указательный палец.

– Во-первых, главное для нас – понять атаки босса. Уклоняться, когда нужно уклоняться, блокировать, когда нужно блокировать, и атаковать со всей силы, когда нужно атаковать, – только тогда у нас есть шанс победить. Проблема в том, как мы получим эту информацию… Вряд ли нам удастся, даже если мы спросим у больших гильдий, которые специализируются на боссах. Думаю, нам придется разок на него напасть, заранее смирившись с тем, что нас перебьют.

– Да, годится! Только… на предыдущем уровне, и на предпредыдущем тоже, другие гильдии убили босса сразу же, как только нас вынесли.

Юки сникла; молодой саламандр по имени Дзюн нахмурил брови и продолжил:

– Мы туда пришли второй раз всего через три часа, но все уже было кончено. Может, у меня воображение разыгралось… но у меня такое ощущение, что они просто ждут, пока нас перебьют..

– Вот как…

Асуна поднесла руку ко рту и задумалась. В последнее время до нее доходили слухи о ссорах вокруг рейдов. В основном это относилось к тому, что одна крупная гильдия вела себя слишком высокомерно; но станут ли подобные команды обращать внимание на гильдию, в которой всего шесть человек? Однако игнорировать эту информацию было нельзя.

– Ладно; значит, мы должны готовиться к тому, чтобы второй раз атаковать босса сразу же, как только нас вынесут в первый. Когда у вас есть время?

– А, прости, – извинилась высокая девушка-спригган Нори, скребя в затылке. – Сегодня вечером мы с Тарукеном заняты. Может, завтра в час дня?

– Хорошо, мне подходит. Значит, встречаемся здесь же завтра в час?

«Окей», «Годится» – все заговорили хором. Глядя на кивающих «Спящих рыцарей», Асуна снова улыбнулась и громко воскликнула:

– Мы его сделаем!

Асуна погладила Юки по волосам, пока та трещала не переставая, как она благодарна. С неохотой она вышла из гостиницы и решила в первую очередь направиться туда, где ждали Лизбет и остальные. От того, что они услышат, они,возможно, обалдеют… сердце Асуны колотилось, пока она быстро шла к порталу на главной площади Ломбара.

Напрягая свою ненадежную память, она шла узкими улочками, и площадь наконец появилась у нее перед глазами, когда…

Бип – и все вокруг потемнело, словно выключатель какой-то повернули. Все чувства исчезли, Асуна осталась в кромешной тьме.

К оглавлениюГлава 4

Асуну охватило ощущение стремительного падения в бездонную пропасть.

Потом мир стремительно крутанулся на 90 градусов, и Асуна почувствовала, как что-то прижимается к ее спине. Тут же все пять чувств со щелчком вернулись на место, и все тело Асуны задеревенело.

Веки пару раз дернулись; наконец ей удалось с трудом открыть слезящиеся глаза. Она увидела перед собой потолок своей комнаты.

Наконец со спины пришло знакомое мягкое ощущение собственной постели. Несколько неглубоких вдохов-выдохов – и смятение нервной системы наконец ушло.

Что вообще случилось? Бросок напряжения в сети или какой-то сбой в Амусфере – с этой мыслью Асуна сделала наконец глубокий вдох. Запах тут же показался ей странным – пахло парфюмом, которым она никогда не пользовалась. Она приподнялась, опершись на руку, и тут же ее челюсть отпала.

Рядом с кроватью стояла ее мать с разгневанным выражением лица; в руке она держала серый провод. Это был шнур питания, который должен был быть подключен к Амусфере на голове у Асуны. Вот почему произошло столь аномальное разъединение – Кёко просто выдернула шнур питания. Поняв это, Асуна не сдержала возмущенного возгласа:

– Что… что ты делаешь, мама!

Однако Кёко лишь нахмурила брови и молча посмотрела на северную стену. Проследив за ее взглядом, Асуна увидела встроенные в стену часы – они показывали 6.35.

Невольно Асуна закусила губу; Кёко наконец раскрыла рот.

– Я тебя уже предупреждала месяц назад, когда ты опоздала к ужину, что в следующий раз, когда ты заиграешься, я отключу питание.

Услышав этот холодный голос, словно объявляющий о победе, Асуна машинально едва не заорала на мать. Однако же она, опустив голову, задавила в себе этот импульс, и произнесла тихим, дрожащим голосом:

– …То, что я забыла про время, – моя ошибка. Однако выключать питание было вовсе не обязательно. Если ты меня потрясешь или крикнешь в ухо, я внутри получу сигнал…

– Я так уже делала раньше, но ты ведь только через пять минут после этого открывала глаза?

– Это… ну, отойти, попрощаться, всякое такое…

– Какое попрощаться? Ты ставишь прощания в этой непонятной игре выше настоящих обещаний? Или тебе не жаль труда домработницы, когда пища, которую она с таким усердием готовит, становится холодной?

Другие люди настоящие, даже если это внутри игры; более того, не ты ли, мама, внезапно звонишь по телефону и убегаешь в свой университет, и еда пропадает зря? Такие и еще множество похожих фраз мелькали у Асуны в голове. Однако она вновь опустила голову и сделала протяжный, дрожащий выдох. Изо рта ее вырвалось лишь короткое предложение.

– …Прости. В следующий раз я буду внимательнее.

– Следующего раза не будет. Я ведь говорила уже – в следующий раз, когда ты обо всем позабудешь из-за этой вещи, я ее конфискую. И кроме того…

Кёко, скривив губы, глянула на по-прежнему находящуюся у Асуны на голове Амусферу.

– Я тебя совершенно не понимаю. Разве ты уже не потратила два года своей жизни из-за этой странной машины? Неужели ты не испытываешь отвращения от одного взгляда на нее?

– Это… совсем не то, что нейрошлем.

Пробормотав эти слова, она сняла с головы два металлических кольца. Из происшествия с SAO были извлечены уроки: Амусферу буквально утыкали различными предохранителями – но Асуна сразу же поняла, что объяснять это бесполезно. Более того, даже если железо отличалось – Асуна ведь действительно на два года стала растением из-за VRMMO. Все это время Кёко очень беспокоилась и даже была готова к тому, что ее дочь умрет. Асуна не могла не понимать, почему ее мать так ненавидит эту машину.

Асуна молчала; Кёко глубоко вздохнула и повернулась к двери.

– Пойдем есть. Переоденься и спустись вниз немедленно.

– …Не буду сегодня есть.

Асуне было жаль домработницу Акиё, приготовившую ужин, но есть вдвоем с матерью у нее сейчас не было ни малейшего желания.

– Как хочешь.

Слегка покачав головой, Кёко вышла из комнаты. Как только дверь за ней со щелчком закрылась, Асуна протянула руку к панели управления и включила вентиляцию на полную мощность, чтобы выдуть остатки запаха сильного одеколона матери; но он еще долго лез ей в ноздри и раздражал.

Восторг от знакомства с «Абсолютным Мечом» Юки и ее потрясающими спутниками, предчувствие нового приключения – все это растаяло, как снежок на солнце. Асуна встала, открыла гардероб, достала выцветшие джинсы с дырой на колене и влезла в них. Следом надела плотную хлопчатобумажную кофту с капюшоном и белое пальто. Это были одни из немногих предметов одежды, которые ей подобрала не мать.

Быстро причесавшись, она взяла свой кошелек и мобильник и вышла из комнаты. Спустившись по лестнице в прихожую, она обулась и собиралась уже открыть тяжелую дверь, когда из динамика, вделанного в стену, раздался резкий голос:

«Асуна! Куда ты собралась в такое время?!»

Асуна, однако, не стала отвечать, а быстро повернула дверную ручку, пока мать не заперла дверь дистанционно. Как только она открыла дверь, с обеих сторон выскочили металлические прутья, но Асуна успела выбежать наружу раньше. Сырой, холодный вечерний воздух ударил ей в лицо.

Быстро пройдя по тропинке, она вышла со двора через калитку, расположенную возле главных ворот, и наконец облегченно вздохнула. Выпущенный изо рта воздух собрался перед лицом белым облачком, которое висело какое-то время, пока не рассеялось. Асуна застегнула молнию пальто, сунула руки в карманы и побежала к станции Мияносака линии Сэтагая Токю.

Она вовсе не сбегала из дому; хотя она выскочила наружу назло матери, Асуна понимала, что ее поведение – просто детский бунт. И это вызывало в ней тревогу, которая еще усиливала чувство беспомощности в ее сердце.

Приехав в спальный район, утыканный частоколом высоток, Асуна остановилась перед маленькой отдельно стоящей детской площадкой. Сев на металлическую трубу в форме перевернутой буквы «U» при входе, она достала из кармана мобильник.

Провела пальцем по экрану, вызвала из телефонной книги номер Кирито – то есть Кадзуто. Положила палец на кнопку вызова – но, не нажимая, закрыла глаза и опустила голову.

Позвонить Кадзуто, сказать ему, чтобы взял второй шлем и приехал за ней на мотоцикле. Сесть на заднее сиденье его маленького, шумного, но быстрого мотика, крепко обхватить Кадзуто за талию и помчаться вперед – куда угодно – по пустым новогодним улицам. Тогда, конечно же, смятение, царящее сейчас у нее в голове, растворится сразу же, как будто она по-прежнему летит на полной скорости в небе Альвхейма.

Однако если она сейчас увидит Кадзуто, то наверняка не сумеет сдержать эмоций и, плача, расскажет ему все. О том, что ее заставляют перейти в другую школу. О том, что она, возможно, никогда больше не сможет вернуться в ALO. О холодной реальности, которая толкает Асуну в заданном направлении с самого раннего детства, о себе, неспособной противопоставить этому ничего, – иными словами, она расскажет ему все о своей слабой стороне, которую до сих пор скрывала.

Асуна убрала палец от кнопки вызова и тихо нажала кнопку сна. Сжав телефон в руке, она вернула его в карман.

Она хочет быть сильной. Хочет обладать сильной волей, которую ничто не сможет поколебать даже на мгновение. Хочет ни на кого не опираться и идти в направлении, которое выберет для себя сама.

Но в то же время голос внутри нее кричал, что она хочет быть слабой. Хочет не притворяться другим человеком, хочет быть слабой девочкой, которая плачет, когда хочется плакать, которая может просить других обнять ее, защитить ее, помочь ей.

Начал падать снег. Снежинки опускались ей на лицо, тут же таяли и стекали вниз. Асуна подняла глаза и молча наблюдала, как белые точечки падают в бледной сумеречной темноте.

К оглавлениюГлава 5

– Итак, Юки, Дзюн и Тэтч – специалисты по ближнему бою, Тарукен и Нори с длинным оружием, Сиуне – поддержка.

Асуна, подперев рукой подбородок, оглядела снаряженных к бою «Спящих рыцарей». Вчера, когда они знакомились, на них была обычная легкая одежда, но сейчас они все облачились в доспехи уровня «древний».

«Абсолютный Меч» Юки, как и вчера, была в черном нагруднике и с тонким прямым мечом. Саламандр Дзюн щеголял медно-красными латами, которые совершенно не сочетались с его маленьким ростом, а за спиной висел двуручный меч, почти такой же длинный, как он сам.

Рослый гном Тэтч также был облачен в толстые латы, а в руке он держал громадный щит, больше похожий на дверь. Оружием его была тяжеленная на вид шипастая палица.

Тощее тело Тарукена, лепрекона в очках, защищал легкий медно-желтый доспех, в руках он держал длиннющее копье. Стоящая с ним спригган Нори, похожая на монахиню, была в удобном неметаллическом доспехе и держала железный посох, едва не касающийся потолка.

Единственная из команды, кто походил на волшебницу, ундина Сиуне, была одета в бело-синюю мантию клирика и в шляпу, напоминающую по форме пирог; в правой руке у нее был тонкий серебряный жезл. В целом партия выглядела сбалансированной; если что-то и нуждалось в улучшении, то это относительно слабый уровень поддержки.

– Раз так, пожалуй, лучше будет, если я присоединюсь к задней линии.

Асуна решила сменить свое оружие на короткий посох, усиливающий магию. Она сняла рапиру вместе с поясом, на котором она висела; Юки с виноватым видом съежилась.

– Прости, Асуна. Тебе придется торчать сзади, хотя ты так здорово управляешься с рапирой.

– Нет, все равно танковать я не могу. А вот на Дзюна и Тэтча посыплются все шишки, так что вам, ребята, лучше бы приготовиться.

Она лукаво улыбнулась и повернулась к тяжелобронированной паре. Абсолютно разные по телосложению саламандр и гном переглянулись и разом стукнули себя в грудь.

– Д-да, предоставьте это нам!

Услышав полные энтузиазма, хотя и произнесенные с запинкой слова Дзюна, вся компания расхохоталась.

8 января 2026 года, среда.

Последний день зимних каникул. Асуна согласилась отправиться в гостиницу жилой зоны 27 уровня «Ломбар» и в час дня вновь встретиться со «Спящими рыцарями». Естественно, цель их – вместе атаковать босса, сидящего в самой глубине донжона.



Pages:   || 2 | 3 |

Похожие работы:

«Классификация желез организма человека.-857885368301) Железы внутренней секреции (эндокринные) не имеют выводных протоков и выделяют свои секреты непосредственно в кровь. Эти секреты называются гормонами и...»

«Общие свойства аминокислот Березов Т.Т., Коровкин Б.Ф. Кислотно-основные свойства. Эти свойства аминокислот определяют многие физико-химические и биологические свойства белков. На этих свойствах основаны, кроме того, почти все методы выделения и идентификации аминокислот. Аминокислоты легко растворимы в воде. О...»

«Великое вблизи неуловимо 04.06.2014Великое вблизи неуловимо 4 июня в Каргасокском ДДТ традиционно  начал работать летний  профильный лагерь. Пятьдесят ребят будут отдыхать, и углубленно заниматься краеведением, экологией и вожатской деятельностью. У ХИКов (хранители истории края) день начался, т...»

«Курсовая работа На тему: Технология возделывания подсолнечника на маслосемена 2010 Содержание Введение1. Ботаникобиологические особенности культуры2. Исходные данные для составления ку...»

«Программа "Основы экологической этики"ПОЯСНИТЕЛЬНАЯ ЗАПИСКА. Данная авторская программа базируется на основе личного опыта и типовых программ "Юные экологи"" для творческих объединений внешкольных и общеобразовательных...»

«АДМИНИСТРАЦИЯ ГОРОДА ВЛАДИВОСТОКА Муниципальное бюджетное общеобразовательное учреждение "Средняя общеобразовательная школа № 62 г. Владивостока" Муниципальное бюджетное общеобразовательное учреждение "Средняя...»

«ПРОТОКОЛ публичных слушаний по проекту решения Думы города Нижневартовска "О Правилах благоустройства города Нижневартовска" город Нижневартовск 16 марта 2016 годаПРИСУТСТВОВАЛИ: Председатель: Лев...»

«Биология 9 класс План урока №1 Тема "Биология – наука о жизни."1. Цели урокаПоказать актуальность биологических знаний, выявить значения общей биологии и ее место в системе биологических знаний2. ОборудованиеТаблицы с изображением различных форм жизни3. Ход урокаА) Организационный моментЗаписать тему на доске, Отметить отсут...»

«Итоги конкурса научных работ сотрудников ИВиС ДВО РАН (по работам, опубликованным в 2015 г.)В соответствии с приказом № 75/1 от 24 ноября 2016 года о проведении конкурса научных работ в ИВиС ДВО РАН, "Положением о конкурсе на лучшую научную работу Ин...»

«ТЕРРИТОРИАЛЬНАЯ КОНФЕРЕНЦИЯ УЧЕБНО-ИССЛЕДОВАТЕЛЬСКИХ РАБОТ ШКОЛЬНИКОВ "ЮНИВИКА" СЕКЦИЯ "Биология и экология" Тема: "Культивация абрикосов семейства розоцветные в селе Дубовый Умет Волжского района" Автор: Васильева Надежда, учащаяся 6 класса ГБОУ СОШ "ОЦ" с. Дубовый Умет Нау...»

«Занятие 7Контроль результатов усвоения темы на входе:Укажите все правильные ответы:1. К КРИТЕРИЯМ ОЦЕНКИ БИОЛОГИЧЕСКОГО ВОЗРАСТА ПОДРОСТКОВ ОТНОСЯТСЯ:А) пропорции телаБ) показатели роста и массыВ) количество постоянных зубовГ) появление молочных зубовД) психо – моторное развитиеЕ) умение и навыки Ж)...»

«Протокол об итогах закупок товара химические реактивы и химические посуды способом запроса ценовых предложений г.Алматы"10" марта 2015г. Заказчик и организатор: Товарищество с ограниченной ответственностью "Институт гидрогеологии и геоэкологии им. У.М. Ахмедсафина" 050010, РК, г.А...»

«Модуль 1. Исследование пищевых продуктов животного происхождения. Лабораторная работа № 1. Санитарногигиенический и микробиологический контроль мясаЦель занятий Освоить методы санитарной экспертизы мяса. Задания: Ознакомиться с правилами отбора...»

«Муниципальное общеобразовательное учреждение "Онуфриевская средняя общеобразовательная школа" Истринского муниципального района "Согласовано" Руководитель ШМО _Щербинина Г.А. Протокол № _ от "" _2014 г. "Согласовано...»

«Ростовская область, Тарасовский район, поселок Тарасовский Муниципальное бюджетное общеобразовательное учреждение Тарасовская средняя общеобразовательная школа №1 "Утверждаю" Директор МБОУ ТСШ№...»

«7 класс. Пояснительная записка Рабочая программа составлена на основе Федерального Государственного стандарта, основного общего образования по биологии и Программы курса "Многообразие живых организмов" для 7-го класса автор...»

«МИНИСТЕРСТВО ОБРАЗОВАНИЯ И НАУКИРОССИЙСКОЙ ФЕДЕРАЦИИ Федеральное государственное бюджетное образовательное учреждение высшего профессионального образования"ТЮМЕНСКИЙ ГОСУДАРСТВЕННЫЙ УНИВЕРСИТЕТ" Филиал ТюмГУ в г. Тобольске Кафедра теоретической и практической психологии ХАРИТОНЦЕВ Б.С.МЕТОДЫ БОТАНИЧЕСКИХ ИССЛЕДОВАНИЙ Учебно-м...»

«МИНИСТЕРСТВО СЕЛЬСКОГО ХОЗЯЙСТВА РОССИЙСКОЙ ФЕДЕРАЦИИФЕДЕРАЛЬНОЕ АГЕНТСТВО ПО РЫБОЛОВСТВУПРИКАЗ от 4 декабря 2015 г. N 909О МЕРАХПО РЕАЛИЗАЦИИ ПОСТАНОВЛЕНИЯ ПРАВИТЕЛЬСТВА РОССИЙСКОЙ ФЕДЕРАЦИИ ОТ 25 АВГУСТА 2008 Г. N 643 НА 2016 ГОД Список изменяющих документов (в ред. Приказов Росрыболовс...»

«Вечерний Новосибирск, 26 апреля 2001 г. left0http://www.vn.ru/010426/0426-17-08.html Ушел из жизни Виктор Степанович Гребенников, художник, энтомолог, эколог, астроном, писатель. Человек, который сумел сделать столько, что другим не хватило бы на это и десятка жизней. 23 апреля ему исполнилось бы 74 года. После него...»

«УЧРЕЖДЕНИЕ ОБРАЗОВАНИЯ"МОГИЛЕВСКИЙ ИНСТИТУТМИНИСТЕРСТВА ВНУТРЕННИХ ДЕЛ РЕСПУБЛИКИ БЕЛАРУСЬ" Кафедра прикладной физической и тактико-специальной подготовкиМЕДИЦИНСКАЯ ПОДГОТОВКА методические рекомендации по изучению учебной дисциплины для специальности переподготовки 01-93 01 79 "Организационно-правовое обеспечение безопасности д...»

«Приложение N 11 к Приказу Минздрава России от 21 марта 2003 г. N 109ИНСТРУКЦИЯПО УНИФИЦИРОВАННЫМ МЕТОДАМ МИКРОБИОЛОГИЧЕСКИХ ИССЛЕДОВАНИЙПРИ ВЫЯВЛЕНИИ, ДИАГНОСТИКЕ И ЛЕЧЕНИИ ТУБЕРКУЛЕЗАI. РОЛЬ ЛАБОРАТОРИЙ ПРИ ВЫЯВЛЕНИИ, ДИАГНОСТИКЕ И ЛЕЧЕНИИБОЛЬНЫХ ТУБЕРКУЛЕЗОМ Выявл...»

«ПЛАН МЕРОПРИЯТИЙ ОРГАНОВ МЕСТНОГО САМОУПРАВЛЕНИЯ ГОРОДСКОГО ОКРУГА "ГОРОД УЛАН-УДЭ" с 14 по 20 августа 2017 года Дата проведенияВремя проведенияПроводимые мероприятия Ответственный Место проведения20.08 День Воздушного Флота России. 1. Общегородские мероприятия. 14...»

«Планирование работы ШМО на 2014-2015 учебный год  Задачи методической работы: Повышение мастерства учителя, через активизацию самообразовательной деятельности. Дифференциация +индивидуализация обучения учащихся. Экспертиза рабочих программ по...»

«АДМИНИСТРАЦИЯ МОШКОВСКОГО РАЙОНАНОВОСИБИРСКОЙ ОБЛАСТИРАСПОРЯЖЕНИЕ от 03.04.2015 № 128-рО проведении государственной итоговой аттестации выпускников IX классов общеобразовательных учреждений, расположенных на территории Мошковского района в 2015 годуВ соо...»

«Министерство образования Республики Башкортостан Муниципальное автономное общеобразовательное учреждение МАОУ "СОШ №24" Исследовательская работа "Влияние энергетических напитков на здоровье подростков" 7943855397...»

«МИНИСТЕРСТВО СПОРТА РОССИЙСКОЙ ФЕДЕРАЦИИ Федеральное государственное бюджетное образовательное учреждение высшего образования "Великолукская государственная академия физической культуры и спорта" ОПИСАНИЕ ОБРАЗОВАТЕЛЬНОЙ ПРОГРАММЫВЫСШЕГО ОБРАЗОВАН...»









 
2017 www.docx.lib-i.ru - «Бесплатная электронная библиотека - интернет материалы»

Материалы этого сайта размещены для ознакомления, все права принадлежат их авторам.
Если Вы не согласны с тем, что Ваш материал размещён на этом сайте, пожалуйста, напишите нам, мы в течении 1-2 рабочих дней удалим его.